L’UCLA tente de renvoyer Gonzaga dans la «  ville du cœur brisé  »

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Ryan Hollins voulait partager un message pour ses Bruins de l’UCLA à la veille de leur match du Final Four contre Gonzaga.

« En raison de ce que nous avons fait et du succès que nous avons eu, Mark Few va essayer de mettre ces garçons dans la saleté », a déclaré Hollins. «Ils feraient mieux d’avoir leur casque prêt, car ils ont hérité d’une rivalité dans laquelle ils ne savent même pas qu’ils s’engagent, pour être honnête.

Hollins a joué au centre de l’équipe de l’UCLA qui a organisé l’un des retours de tournoi masculins les plus remarquables de la NCAA de la dernière génération. En 2006, l’UCLA a effacé frénétiquement et improbablement un Déficit de 17 points contre Gonzaga en demi-finale régionale, un rallye qui a mis fin à la riche carrière universitaire d’Adam Morrison.

Au lendemain du match, Darren Collison, alors gardien de l’UCLA, a déclaré qu’il n’avait pas de mots pour décrire ce qui s’était passé. Ce sentiment sonne vrai 15 ans plus tard. «Je suis toujours sans voix à ce jour», a déclaré Collison jeudi. «Tout ce match, les choses n’allaient pas bien pour nous pendant les cinq dernières minutes environ.»

Peu d’entraîneurs de Gonzaga à l’époque et maintenant. Hollins a joué sous Few aux Jeux panaméricains en 2015. «Il était toujours très conscient, très conscient de ce qui s’était passé lors de ce retour et qu’ils n’auraient pas dû laisser cela se produire», a déclaré Hollins.

Cette équipe de l’UCLA s’est appuyée sur la force mentale et le respect des principes de Ben Howland, l’entraîneur-chef. Les Bruins, deuxième tête de série, prévoyaient de piéger Morrison et de faire sortir Derek Raivio de la ligne des 3 points. Mais ils ont trouvé une équipe tout aussi résistante à Gonzaga, troisième tête de série.

Morrison a commencé comme le All-American qu’il était et a porté Arron Afflalo, le principal défenseur de l’aile de l’UCLA. « Adam Morrison allait à la ligne, parlant de trash, disant splash », a déclaré Hollins. Morrison et Afflalo s’y sont mis à un moment donné. «Arron le jette au sol, et nous plaisantons toujours, Arron se rend à Compton là-bas.»

Les Bruins ont transféré le garde Cedric Bozeman sur Morrison.

«J’avais l’impression d’avoir été là-bas avant», a déclaré Bozeman. «J’étais un senior de cinquième année à l’époque. Je pense avoir tout vu, pour être tout à fait honnête. Tout mon truc ne concernait pas Adam Morrison. Il s’agissait simplement de faire mon travail et d’utiliser ma longueur.

UCLA traîne, 42-29, à la mi-temps. Ils manquaient les «coups les plus faciles», a déclaré Collison.

Plus tard, les gens ont dit à Hollins qu’ils avaient éteint leur télévision à peu près à ce moment-là. Les Bruins, cependant, ne faisaient que s’échauffer.

« Il est arrivé au point où ce n’était même pas entre les mains de Ben Howland », a déclaré Hollins. «C’était à propos de nous.»

UCLA a fait des incursions au début de la seconde période et traîné de 9 points à environ trois minutes de la fin.

«Pour le moment, vous n’abandonnez jamais et vous vous concentrez sur le fait de continuer à vous battre jusqu’au bout et de rester ensemble, en passant par le processus nécessaire pour retirer quelque chose comme ça», a déclaré Jordan Farmar, un gardien partant.

Le recul de l’attaquant Luc Richard Mbah sur un Moute a porté le score à 71-66 à un peu plus de deux minutes de la fin.

La faute du centre Gonzaga JP Batista a envoyé Hollins sur la ligne des lancers francs avec 19,7 secondes à jouer et les Bruins vers le bas de 3. Hollins, tirant à environ 60% de la ligne pour la saison, a converti ses deux lancers francs un et un pour apporter UCLA en un point.

«J’étais évanoui», a déclaré Hollins. «Pour une raison étrange, vous regardez normalement le bord. Je me souviens avoir regardé tout le panneau arrière.

Farmar a volé le ballon à Batista alors que Gonzaga tentait de prendre possession de la ligne de demi-terrain et livrait rapidement une passe nette à Mbah a Moute pour le seau de feu vert.

Mbah a Moute a remporté la victoire en plongeant et en repoussant le ballon alors que Raivio de Gonzaga tentait de répondre à la hâte.

« La seule façon pour un gars de 6 pieds 8 pouces de voler le ballon à un gars de 6 pieds de haut sans le salir est de littéralement courir et glisser sur le sol comme s’il était un musicien de groupe de rock entrant sur scène », a déclaré Hollins. «Il court à toute vitesse, glisse et attrape le ballon. C’est fou. »

Les Bruins avaient marqué les 11 derniers points du match. «HEART… BREAK… CITY», mémorablement l’annonceur Gus Johnson s’est exclamé après la plongée de Mbah a Moute.

Une fois que le buzzer a retenti, Hollins est allé à Morrison, qui avait tiré 10 pour 17 mais a raté ses quatre derniers coups.

«Parce qu’il pleurait, je voulais qu’il sache à quel point il était incroyable et ne jamais baisser la tête parce qu’il avait un immense avenir devant lui», a déclaré Hollins.

Hollins et Bozeman ont ensuite levé la main. Hollins remarqua le calme étrange à l’intérieur de l’Oakland Arena.

«Ils ne savaient pas comment réagir», a déclaré Hollins. «Nos fans ne savaient pas pour applaudir. Leurs fans ne savaient pas ce qui venait de se passer dans le monde. Et tout d’un coup, toute l’arène éclate.

L’UCLA est tombée face à la Floride lors du match de championnat. La visite était la première de trois apparitions consécutives au Final Four et une renaissance du programme légendaire, qui a remporté 11 championnats de la NCAA.

« Juste pour se souvenir de toi en tant qu’enfant, regarder March Madness et voir tous ces moments légendaires et vouloir en faire partie », a déclaré Farmar, « et ensuite avoir réellement cette opportunité et 15 ans après ce moment, les gens parlent toujours sur le fait que c’était le meilleur jeu auquel ils aient jamais assisté ou quelle que soit la preuve ou l’expérience anecdotique personnelle de chacun, c’est assez spécial.

Hollins, Farmar, Collison, Mbah a Moute et Afflalo se sont tous taillé une longue carrière dans la NBA.

Hollins fait directement remonter son succès professionnel au jeu Gonzaga.

«Je ne suis certainement pas qui je suis aujourd’hui, littéralement, sans ce match», a-t-il déclaré. «Ce match signifiait tellement plus parce que perdre dans le Sweet 16 par rapport au week-end prochain, c’est tout. Vous ne vous définissez dans le basket-ball universitaire qu’en gagnant dans March Madness, malheureusement. Vous pouvez être une équipe mémorable, mais faire ce deuxième week-end, c’est tout. Je n’aurais probablement pas été repêché.

Gonzaga a pris sa revanche en battant UCLA dans le Sweet 16 en 2015.

Les écoles ne se sont jamais rencontrées aussi profondément dans le tournoi. Ce match du Final Four présente un type différent de match pour les principaux programmes de basketball masculin de la côte ouest.

Gonzaga, invaincu et premier favori du tournoi, poursuit la perfection. Les Bulldogs se sont précipités vers le Final Four, écrasant l’USC dans l’Elite Eight. Leur résultat le plus proche était une victoire de 16 points sur l’Oklahoma au deuxième tour du tournoi.

L’UCLA a suivi le Michigan State à la fin d’un match des quatre premiers avant de battre BYU, Abilene Christian, en Alabama et de se faufiler devant le Michigan pour se qualifier pour le Final Four.

Étiqueter UCLA comme un outsider peut être un euphémisme. Gonzaga est un favori de 14 points, le plus grand écart du Final Four depuis 1985, lorsque le tournoi s’est étendu à 64 équipes.

« L’équipe est similaire à la nôtre dans le fait que les deux équipes sont très décousues », a déclaré Bozeman. «Cette équipe a rampé depuis le premier match jusqu’à maintenant. Ils ont joué l’Alabama dans un match serré. Nous avons joué à l’Alabama dans un match serré, et maintenant ils peuvent jouer à Gonzaga. C’est comme l’histoire.

«J’espère que l’histoire pourra se répéter.»

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