L’Open d’Australie a promis des leçons pour les sports de pandémie. Mais pas ceux-là.

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MELBOURNE, Australie – Les dirigeants de l’Open d’Australie voulaient que leur stratégie de sécurité complexe enseigne au monde du sport des leçons importantes pour la pandémie de coronavirus: comment organiser un événement majeur avec de grandes foules sans aggraver les dangers pour la santé publique.

Il a réussi son événement – une série de tournois de tennis disputés pendant trois semaines dans une grande ville d’un pays qui a beaucoup sacrifié pour minimiser les infections et les décès. Mais alors que le virus faisait inévitablement sentir sa présence à la fois directement et indirectement, l’Open d’Australie a connu des maux de tête et des complications imprévus qui sont devenus des avertissements pour le prochain groupe qui tente de remporter un événement sportif international majeur (bonjour, Jeux olympiques de Tokyo).

Les revers surprises sont inévitables et ne vous attendez pas à vous faire beaucoup d’amis.

Alors que l’Open d’Australie a fermé dimanche soir avec Novak Djokovic gagne son neuvième titre en simple messieurs ici, il était clair que les difficultés pouvaient durer des mois, voire des années.

Craig Tiley, directeur général de Tennis Australia, a déclaré que les organisateurs locaux des Jeux de Tokyo l’avaient contacté pour obtenir des conseils sur l’organisation des Jeux olympiques, qui devraient commencer en juillet. «Je leur ai juste dit:« Bonne chance », dit-il.

Les problèmes ont commencé avant même que les participants ne voyagent à l’étranger, car les organisateurs du tournoi ont dû se démener pour s’assurer qu’ils pouvaient se rendre en Australie à la suite d’annulations tardives de vols charters. Une fois les joueurs en Australie, les restrictions de quarantaine strictes se sont encore plus strictes pour environ 25% des athlètes pendant deux semaines. Puis il y a eu une journée inattendue d’isolement et de tests d’urgence juste avant le début de l’événement marquant. Et un verrouillage à l’échelle de l’État, provoqué par des infections qui n’étaient pas liées au tournoi, a banni les fans de Melbourne Park pendant cinq jours, une décision qui a coûté cher aux organisateurs en revenus de billets.

Au milieu de la dynamique changeante, les personnes impliquées dans le tournoi inquiétude persistante que si même quelques joueurs étaient testés positifs, l’événement devrait s’arrêter. C’était le soutien que les organisateurs de l’accord conclu avec les représentants du gouvernement pour organiser le tournoi sans mettre en danger le public, une perspective qui signifiait une protection stricte contre une réintroduction du virus dans la région de Melbourne, qui avait émergé d’un verrouillage de 111 jours l’année dernière et vivait la vie comme avant la pandémie.

Jessica Pegula, qui a fait les quarts de finale du simple féminin et dont la famille possède les Buffalo Bills de la NFL et les Buffalo Sabres de la LNH, a déclaré que le défi et la complexité pour ceux qui organisent et participent à des événements mondiaux sont beaucoup plus compliqués que pour les ligues nationales et les NHL, qui a des équipes au Canada et aux États-Unis.

«C’est tellement difficile avec un sport international qui doit voyager», a déclaré Pegula. «Fais toute la logistique nécessaire pour aller dans une autre bulle, en déterminant que je dois me faire tester trois jours avant, je dois obtenir mes résultats, assurez-vous de me faire tester quand j’atterris.

Les organisateurs étaient quelque peu prêts à faire face à certains développements, comme un passage à des stades vides au milieu du tournoi. Mais d’autres difficultés auxquelles ils n’étaient pas préparés du tout.

«Ça a été implacable», a déclaré un Tiley privé de sommeil à propos des problèmes quotidiens alors qu’il regardait les demi-finales féminines la semaine dernière dans un bunker sous Rod Laver Arena. «Des montagnes russes depuis le début.»

Les représentants du gouvernement ont imposé un verrouillage dur pour 72 joueurs qui étaient à bord de vols charters transportant 10 passagers qui ont été testés positifs après leur arrivée en Australie. Les nouvelles restrictions signifiaient que ces athlètes, même s’ils étaient continuellement testés négatifs pour le virus, ne pouvaient pas du tout quitter leur chambre d’hôtel pendant 14 jours avant les premiers tournois de mise au point avant l’Open. Certaines de ces pièces avaient des fenêtres qui ne pouvaient pas être ouvertes, ce qui est devenu une irritation amplifiée lorsque certains joueurs n’étaient pas autorisés à partir pour quelque raison que ce soit.

Les organisateurs avaient également mis de côté 11 vélos d’exercice au cas où certains joueurs seraient isolés, mais après avoir obtenu plus de vélos pour les joueurs qui ne pouvaient pas quitter leur chambre, ils ont reçu des demandes similaires du reste du terrain car leur entraînement était limité à deux heures. le court et 90 minutes de gym chaque jour. Ainsi, Tiley avait besoin de plusieurs centaines de vélos, plus des tapis de yoga, des kettlebells et des ballons de médecine.

Une seule joueuse a été testée positive, Paula Badosa, d’Espagne, et les organisateurs ne pouvaient pas faire grand-chose pour elle à part la transférer dans un hôtel médical et la garder là pendant 10 jours sans équipement d’exercice.

Une fois les quarantaines terminées et les tournois d’échauffement commencés, un agent de sécurité de l’hôtel principal pour les joueurs a été testé positif. Les responsables de la santé ont ordonné à plus de 500 personnes qui y séjournaient, dont de nombreux joueurs, de se faire tester et de rester dans leur chambre pour la journée. Le début de l’Open d’Australie était à cinq jours, et personne ne savait ce qu’un autre résultat positif pourrait entraîner. Heureusement, il n’y en avait pas.

Mais cinq jours après le début du championnat, une petite épidémie dans la région de Melbourne a poussé les responsables de la santé à envoyer tout l’État de Victoria dans un verrouillage instantané de cinq jours. Ils ont permis au tournoi de continuer, mais sans foule.

Tiley a déclaré que cela coûtait à Tennis Australia jusqu’à 25 millions de dollars en revenus de billets, de l’argent dont il avait désespérément besoin car les foules étaient déjà limitées à 50% de la capacité et le tournoi a tellement de dépenses supplémentaires cette année. Le logo de l’Open d’Australie est apparu sur les sièges de la Rod Laver Arena. Les travailleurs les ont installés dès que les fabricants ont pu les livrer pour rendre le tournoi plus beau à la télévision.

Puis sont venues les blessures de plusieurs joueurs de haut niveau, en particulier du côté des hommes – Djokovic et Alexander Zverev joué leur match de quart de finale avec du ruban adhésif sur l’abdomen. Le dos de Grigor Dimitrov saisi lors de son quart de finale. Matteo Berrettini, d’Italie, tête de série n ° 9, n’a pas pu prendre le court pour son match de quatrième tour contre Stefanos Tsitsipas, de Grèce. Certains joueurs ont attribué les blessures à la quarantaine et à un entraînement limité.

« Je veux comprendre à quoi va ressembler la suite de la saison après l’Australie, car ce n’est certainement pas bon pour les joueurs en termes de bien-être », a déclaré Djokovic.

Le problème est que ce qui est bon pour les athlètes, qui prospèrent grâce à la routine, à l’entraînement et à la normalité, peut ne pas être bon pour personne d’autre, et trouver un équilibre qui satisfera tout le monde sera un défi majeur jusqu’à ce que Covid -19 ne soit plus la menace qu’il est devenu.

Une organisation avec un plan apparemment hermétique pour assurer la sécurité de tout le monde a dû se démener pour atteindre la ligne d’arrivée. Tiley a dit que cela en valait la peine, car personne ne peut dire avec certitude que tout ira bien dans un an. Les défis et la nécessité de s’adapter à la volée seront avec tout le monde dans le sport pendant un certain temps encore.

« Vous pouvez choisir de jouer et de vivre tout ce que vous devez traverser, ou de rester à la maison et de vous entraîner et c’est tout », a déclaré Dimitrov dans un moment philosophique. «Nous savons tous ce qui se passe dans le monde, nous savons tous ce qui se passe dans chaque pays. C’est dur. C’est très inconfortable. Cela rend la vie difficile à tant de personnes, non seulement pour nous en tant qu’athlètes, mais pour les gens du monde entier.

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