Les Yankees commencent 2021 avec un peu d’enthousiasme et une défaite

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Vingt minutes avant que Gerrit Cole ne lance le premier lancer de la saison 2021 de la Major League Baseball jeudi, son coéquipier, DJ LeMahieu, est sorti de la pirogue des Yankees et a couru vers le champ extérieur pour s’étirer. Il a rencontré quelque chose d’absent du Yankee Stadium depuis octobre 2019: applaudissements et acclamations des fans.

Pour la première fois depuis ce qui a semblé éternel pour beaucoup, le baseball était de retour à New York d’une manière qui ressemblait à la normalité. Au milieu de la pandémie de coronavirus, les Yankees se sont produits pour un public exclusivement télévisé l’année dernière. Maintenant, dans ce que l’on espère être la pente descendante de la pandémie, les fans des Yankees ont été autorisés à revenir voir leur équipe d’espoir des World Series en personne.

Devant une foule de 10 850 partisans, les Yankees sont tombés aux Blue Jays de Toronto, 3-2, en 10 manches. Nick Nelson, le lanceur de relève des Yankees, a cédé le feu vert sur un doublé à Randal Grichuk. Mais il y a moins de raisons pour les fans des Yankees de s’inquiéter de toute perte individuelle cette saison: les équipes de la MLB doivent disputer leur traditionnelle saison régulière de 162 matchs, contrairement à la saison de 60 matchs raccourcie par la pandémie l’année dernière.

« Ce n’était pas le résultat que nous voulions, mais avoir ce buzz, avoir cette énergie dans le stade était quelque chose de spécial que nous avons tous apprécié », a déclaré le défenseur droit des Yankees, Aaron Judge. «Je parlais avec les gars et quelques arbitres. Tout le monde l’a manqué.

Alors que les Blue Jays devraient présenter un défi formidable cette saison, les Yankees sont largement considérés comme la meilleure équipe de la Ligue américaine de l’Est et l’un des favoris pour remporter la Série mondiale. Armés de l’une des formations les plus puissantes du baseball et d’une rotation de départ plus profonde qu’auparavant, les Yankees espèrent mettre fin à une sécheresse de championnat qui entre dans sa 12e saison malgré leur talent et leurs dépenses prodigieuses.

«Les attentes avec les Yankees ne changent jamais vraiment chaque année», a déclaré le voltigeur des Yankees Brett Gardner, le seul joueur de l’équipe gagnante de la Série mondiale 2009 sur la liste actuelle. «Nous avons les yeux rivés sur le prix ultime et évidemment, cela fait bien trop longtemps que nous ne sommes pas retournés aux World Series.»

Avec un groupe de personnages similaire à l’équipe de cette année, les Yankees ont été aux prises avec des blessures et des incohérences la saison dernière. Ils sont allés 33-27 et n’ont pas réussi à répéter en tant que champions de la Ligue américaine de l’Est, terminant deuxième derrière les Rays de Tampa Bay. Leur saison s’est terminée de façon familière, avec une défaite contre les Rays au deuxième tour des séries éliminatoires. Après chaque sortie précoce des séries éliminatoires, Judge a qualifié l’année d’échec, une lacune à laquelle il a dit penser chaque jour.

Cette saison et la suivante sont essentielles pour le groupe actuel des Yankees. Plusieurs joueurs clés – le juge, le receveur Gary Sanchez, le lanceur Aroldis Chapman et d’autres – sont éligibles à l’agence libre après la saison 2022.

«Un grand nombre de nos principaux joueurs exceptionnels sont vraiment en plein milieu de leur carrière, nous comprenons donc l’urgence, l’importance de bien jouer et tout alimente la faim qui existe au sein de cette équipe», a déclaré le manager des Yankees, Aaron Boone a dit récemment. «Ils ont eu beaucoup de succès, mais ils ont aussi beaucoup manqué.»

Pour surmonter la bosse et améliorer leur alignement, les ajouts les plus importants des Yankees au cours de l’hiver ont été l’ajout des lanceurs partants à haut risque et à haute récompense Corey Kluber et Jameson Taillon, qui ont combiné pour lancer une manche la saison dernière à cause de blessures.

Pourtant, le personnel de tangage des Yankees a moins de trous que les Blue Jays sur papier. Mais jeudi, la formation des Yankees n’a pas pu résoudre un enclos des Blue Jays sans Kirby Yates plus proche, qui manquera toute la saison en raison d’une opération au coude.

Dans l’espoir de rebondir après une terrible saison 2020, Sanchez a écrasé son premier coup de circuit de la première journée de carrière, une attaque de deux points contre le partant des Blue Jays Hyun-jin Ryu qui a donné aux Yankees une avance de 2-1 en deuxième manche. Mais Cole, avec sa famille californienne dans les gradins, a craché un circuit de match nul contre Teoscar Hernandez au sixième sur un curseur suspendu au-dessus du cœur de la plaque.

«Je veux juste que ce curseur revienne», a déclaré Cole.

La formation des Yankees a menacé tout au long du match mais n’a pas pu capitaliser. À la 10e manche, les Blue Jays ont percé. Pour réduire la durée des matchs pendant la pandémie, la MLB et le syndicat des joueurs ont mis en œuvre des règles dans lesquelles les manches supplémentaires commencent avec un coureur au deuxième but. Sur le deuxième lancer qu’il a vu, Grichuk a doublé à domicile Jonathan Davis, tandis que les Yankees ont retiré trois balles pour terminer le match.

Malgré la défaite, Cole a déclaré qu’il était heureux que cette saison ait commencé à l’heure et avec les fans dans les gradins. Plus tôt dans la semaine, Cole a déclaré que jouer avec le bruit artificiel de la foule et les stades sans fans l’année dernière était surréaliste.

«C’était quelque chose dont vous ne saviez pas vraiment qu’il aurait autant d’impact que cela», a-t-il déclaré. «Nous sommes plus reconnaissants de pouvoir partager cette expérience avec les fans à l’avenir. C’est quelque chose dont je me souviendrai toujours. Et chaque fois que je vois un fan ou que je signe un autographe pour un enfant, je me souviendrai qu’à un moment donné, cela nous a été enlevé.

Les fans, cependant, étaient peut-être trop désireux de juger à nouveau. Après avoir attrapé une balle contre le mur en territoire des fausses balles pour terminer le début de la neuvième manche, un fan a tenté de tendre la main dans le gant du juge.

«C’est la première fois qu’ils reviennent dans un stade depuis longtemps», a déclaré Judge. «Je vais leur donner celui-là.

D’autres étaient simplement heureux de revenir dans un environnement familier. Dans la section 224, Michael Mayer, originaire de Jersey du Nord vêtu d’un maillot Derek Jeter, s’est assis avec sa petite amie, Lia Bella. Depuis qu’il était enfant, Mayer venait chaque année à l’ouverture avec son père. Mais l’année dernière a été le premier match d’ouverture de la saison, il a dit qu’il n’avait pas assisté depuis 1985.

Donc quand État de New York annoncé que les Yankees pouvaient accueillir des fans à une capacité limitée pour commencer la saison, Mayer, 40 ans, et Bella, 35 ans, ont juré d’être dans les gradins. Pendant le match de jeudi, Mayer a souri en tenant un signe que Bella a fait. On y lisait: «Je suis juste content d’être ici.

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