Les sceptiques. Les haineux. Trae Young les a. Il s’en fiche.

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Nate McMillan, plus que la plupart, connaît la nature imprévisible d’un meneur doté d’une confiance sans faille.

En tant que membre des Seattle SuperSonics, McMillan partageait une zone arrière avec Gary Payton. L’impétueux Payton a marqué sur presque tout le monde et n’a reculé devant absolument personne, Michael Jordan inclus.

Ainsi, McMillan, maintenant entraîneur par intérim des Atlanta Hawks, cinquième tête de série, n’a pas paniqué lorsque le tir de son garde étoile, Trae Young, a été interrompu pendant une grande partie du septième match décisif de son équipe en demi-finale de la Conférence Est de la NBA dimanche soir contre le tête de série des 76ers de Philadelphie.

« Je ne peux pas croire à quel point j’étais calme tout au long de ce match, et je pense que cela vient du fait que je savais que ces gars allaient me donner tout ce qu’ils avaient », a déclaré McMillan, ajoutant à propos de Young : les adversaires, ils doivent se garder de ça. Il tirera s’il est ouvert, quel que soit le nombre de coups qu’il a manqués. Il étire vraiment la défense.

Et Young a raté un grand nombre de coups dimanche. Mais sa plus grande force est sa confiance, maximisée par l’imprévisibilité de son répertoire.

Va-t-il repérer à partir de 30 pieds ou fouetter un passage en ligne à travers un petit pli dans les mains de John Collins? Va-t-il zigzaguer dans la voie pour un flotteur ou lancer un pass alley-oop à Clint Capela? Va-t-il se retirer pour une tentative à mi-distance ou attirer les défenseurs dans le couloir avant de lancer le ballon à Danilo Gallinari, Bogdan Bogdanovic ou Kevin Huerter ?

Les options semblent abondantes sur chaque possession offensive, Young choisissant la voie dictée par la défense. Dimanche, Young, aux prises avec une blessure à l’épaule droite, a raté 17 de ses 19 premiers tirs, alors que Huerter assumait le fardeau offensif tout en amassant 27 points, un sommet en carrière en séries éliminatoires.

La menace que Young se retire des profondeurs a allongé la défense de Philadelphie, et ses nombreuses incursions dans la voie ont entraîné plusieurs finitions pour Capela alors qu’Atlanta gardait le match serré.

« Je sais que je devais juste trouver un moyen », a déclaré Young par la suite. « Mon coup était parti ce soir. Ma main droite et mon épaule – j’essayais toujours de me battre et de passer à travers et les tirs n’allaient pas ce soir, mais mes coéquipiers se sont présentés et ont joué. Moi, j’ai juste essayé de les trouver.

Dans les derniers instants, Young a trouvé son coup et Atlanta a remporté la série avec une victoire de 103-96, remportant son premier voyage en finale de conférence depuis 2015. Les Hawks affronteront les Milwaukee Bucks, troisième tête de série. Atlanta n’a jamais traîné après que le flotteur de milieu de gamme de Young ait mis les Hawks en place, 86-84, et son long tir à 3 points et ses lancers francs ont cimenté le résultat.

« Ils ont joué pour moi tout au long du match », a déclaré Young. «Je voulais juste arriver à la fin et les aider un peu. Je sais que je n’ai pas bien tiré le ballon aujourd’hui, mais ils ont définitivement fait des jeux, et c’était un effort d’équipe total ce soir.

Cette saison touche à sa fin sans les piliers des récentes séries éliminatoires, en partie à cause d’une vague de blessures très médiatisées. LeBron James et les Lakers de Los Angeles se sont inclinés au premier tour. Kevin Durant, Kyrie Irving et James Harden ont perdu dans la seconde avec les Nets. Les seules apparitions de Stephen Curry en séries éliminatoires ont eu lieu en regardant son frère, Seth, jouer pour Philadelphie.

Au lieu de cela, ces séries éliminatoires offrent une scène pour que des joueurs comme Devin Booker de Young et Phoenix deviennent majeurs. Les deux ont été accusés d’avoir mis en place des statistiques de calories vides pour les équipes perdantes.

Young a pris ce que les défenses lui ont permis en apprenant la ligue au cours de ses deux premières saisons. Il n’avait tout simplement pas le calibre de coéquipiers dont il est maintenant entouré dans son troisième.

Atlanta n’a franchi le seuil des 30 victoires au cours d’aucune des deux saisons précédentes et ne faisait pas partie des 22 équipes invitées dans la bulle Walt Disney World la saison dernière lorsque la NBA a repris la saison en pause pandémique.

L’organisation s’est rapidement et intelligemment rééquipée en ajoutant Bogdanovic et Gallinari via une agence libre et Capela et Lou Williams via des métiers pour accompagner le noyau en développement de Young, Collins et Huerter. (De’Andre Hunter et Cam Reddish, deux autres jeunes joueurs, ont été blessés.)

Les Hawks ont commencé la saison avec l’espoir de se qualifier pour les séries éliminatoires, mais cet objectif a semblé rapidement hors de portée. Atlanta a commencé 14-20 avant de licencier l’entraîneur Lloyd Pierce et de promouvoir McMillan, qui avait été assistant. Les Hawks ont rebondi au moment où Bogdanovic est revenu d’une blessure qui l’avait limité, terminant la saison 27-11 pour remporter la cinquième tête de série de la conférence.

« Ce fut un voyage difficile », a déclaré Young. « Il a fallu beaucoup de pertes pour arriver ici. Pour nous, je pense que les gars qui sont ici depuis la reconstruction, ce sentiment est bien meilleur que ce qu’il a été. Nous savons que c’est notre première année en séries éliminatoires ensemble, et ce n’est que le début aussi. C’est la meilleure partie de tout cela.

Young était à la pointe de la reconstruction et du rallye et a une moyenne de 29,1 points et 10,4 passes décisives par match pendant les séries éliminatoires. Il peut être un joueur frustrant à regarder. Il attire les fautes d’une manière Harden-esque, s’arrêtant au hasard et délibérément dans la voie afin qu’un défenseur puisse le frôler. Il obtient des résultats.

Jusqu’à présent ces séries éliminatoires, Young s’est incliné au Madison Square Garden tout en terminant les Knicks en sept matchs, et il a effectué des pompes sur le terrain du Wells Fargo Center tout en survivant aux 76ers. Les Hawks ont remporté cinq matchs éliminatoires sur la route à New York et à Philadelphie, Young savourant son rôle de méchant, souriant alors que la foule l’a hué et maudit.

La dernière fois que les Hawks sont entrés aussi profondément dans les séries éliminatoires, ils étaient dirigés par Mike Budenholzer, maintenant l’entraîneur des Bucks. Milwaukee fléchit Giannis Antetokounmpo, un ancien joueur défensif de l’année, et Jrue Holiday, qui est considéré comme l’un des meilleurs défenseurs du périmètre de la ligue. Les Bucks paient généreusement Holiday – il a signé une prolongation de 135 millions de dollars sur quatre ans en avril – pour avoir un impact sur une série comme celle qui approche.

Les Bucks posent un autre défi sérieux dans les séries éliminatoires au cours desquelles Young et les Hawks ont continuellement fait taire leurs sceptiques.

Personne ne s’attendait à ce qu’Atlanta se qualifie pour les finales de conférence. Les Hawks jouent comme une équipe qui ignore que les gens pensent qu’elle est censée avoir un plafond.

Peut-être que la confiance inébranlable de Young est contagieuse.

« La confiance est toujours là », a déclaré Young. « La confiance va rester la même. Nous sommes heureux d’avoir atteint la finale de la Conférence Est, mais nous ne sommes pas satisfaits. C’est donc bien que nous soyons ici, mais nous avons encore quelques matchs à gagner.

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