Les restrictions de Covid pourraient entraîner des décès par avalanche, disent les experts

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Les morts par avalanche ont tendance à se produire au carrefour de la science et de la nature humaine.

Les conditions sont principalement dictées par le manteau neigeux, le danger souvent caché loin sous la poudreuse fraîche – hors de vue et, parfois, hors de l’esprit. Les humains sont attirés par la promesse de l’air frais et de la neige moelleuse.

Cet hiver, cependant, un facteur supplémentaire pourrait contribuer à une augmentation soudaine du nombre de décès: Covid-19.

Au moins 14 personnes sont mortes dans sept avalanches au cours de la première semaine de février. Il s’agissait du plus grand nombre de décès liés aux loisirs dans les avalanches aux États-Unis depuis au moins un siècle, ont déclaré des experts.

«Le manteau neigeux est la raison de premier ordre – les gens meurent parce que c’est très dangereux», a déclaré Simon Trautman, spécialiste des avalanches pour le US Forest Service. Centre national des avalanches. «La question est l’effet du second ou du troisième ordre. Je ne sais pas, mais ce que je sais, c’est qu’il y a plus de monde cette année à cause de Covid. Il n’y a aucun doute là-dessus.

Les experts en avalanche disent que cette saison serait dangereuse sans pandémie. La neige précoce suivie d’une période sèche dans une grande partie de l’Ouest a créé une faible première couche de neige. Les récentes tempêtes ont déversé d’énormes et lourdes charges au sommet de cette couche faible – de la neige qui attire les gens à l’extérieur, mais menace également de briser le support en dessous, l’envoyant tout en descente dans une bataille de physique entre gravité et friction.

Un seul faux pas sur une pente silencieusement prête à céder peut être la ligne étroite entre le frisson et la tragédie.

Une moyenne d’environ 25 personnes sont mortes dans des avalanches aux États-Unis chaque hiver au cours de la dernière décennie. Cette saison, jusqu’à dimanche, 21 sont morts, selon les rapports compilés par le Centre d’information sur les avalanches du Colorado.

Les avalanches mortelles sont presque toujours déclenchées par les humains. Les personnes qui y sont capturées font généralement partie de ceux qui ont mis la neige en mouvement par inadvertance.

Samedi, huit skieurs de l’arrière-pays ont été pris dans un avalanche dans l’Utah; quatre sont morts. Le même jour, un groupe de motoneigistes du Montana a été pris au piège dans une glissade qui a tué l’un d’entre eux.

Plus tôt la semaine dernière, trois skieurs du Colorado ont été tués dans une avalanche. Le lendemain, une avalanche a tué trois personnes en Alaska. Un jour plus tard, deux personnes en Californie ont été enterrées et une est décédée.

Les experts analysent les preuves anecdotiques, recherchant des réponses au-delà du danger scientifique du manteau neigeux de cet hiver.

«Il est difficile d’établir une connexion directe avec Covid, mais je pense que nous pouvons établir une connexion indirecte», a déclaré Karl Birkeland, directeur du National Avalanche Center. «Partout au pays, nous avons vu une continuation de ce que nous avons vu cet été, c’est-à-dire que de plus en plus de gens se rendent sur nos terres publiques. Cet hiver, nous avons vu de plus en plus de gens se lancer dans l’arrière-pays, que ce soit en skis, en raquettes ou en motoneige. Et avec plus de gens, vous avez un plus grand potentiel pour que les gens s’impliquent dans les avalanches. »

La plupart des victimes ont été vécues dans l’arrière-pays, ont déclaré des experts, brisant toute présomption selon laquelle il s’agit de nouveaux aventuriers mal équipés et désespérés pour des activités de plein air socialement éloignées. La plupart étaient des hommes dans la quarantaine et la cinquantaine, même si les victimes samedi dans l’Utah étaient toutes dans la vingtaine et comprenaient deux femmes. Les victimes ont eu l’équipement de sécurité recommandé des balises, des sondes et des pelles, selon les enquêtes d’avalanche.

Les huit victimes du Colorado cet hiver étaient des hommes de plus de 40 ans. Tous sauf un avaient une expérience considérable dans l’arrière-pays, selon Ethan Greene, directeur du Colorado Avalanche Information Center.

Et si quelques accidents se sont produits juste à l’extérieur des domaines skiables, où les télésièges et les limites lâches permettent un accès rapide à des pistes de poudreuse alléchantes (appelées «sidecountry»), la plupart se sont produits dans des zones reculées nécessitant des randonnées ou des ascensions.

Cela a conduit certains experts à supposer que les skieurs de l’arrière-pays expérimentés, qui cherchent à s’éloigner des foules inhabituelles de cette saison, s’enfoncent plus profondément dans des terrains inconnus, le tout dans des conditions extrêmement dangereuses.

« C’est beaucoup de conjectures, mais cela fait vraiment partie de la discussion que nous avons autour de ce truc », a déclaré Birkeland.

Il y a aussi des spéculations selon lesquelles près d’un an de restrictions liées au coronavirus, qui cause la maladie Covid-19, pourraient rendre les gens plus aptes à prendre des risques. Le 30 janvier, un Un skieur expert de 57 ans est mort dans une avalanche en dehors des limites de Park City Mountain Resort.

Son partenaire de ski, qui a été témoin de la glissade et n’a pas pu le sauver, a déclaré que la pandémie de coronavirus «avait eu un impact».

«Je me rends compte maintenant que je suis épuisé après plus de 10 mois de stress quasi constant que Covid m’apporte en m’inquiétant pour ma famille, mes amis, mon travail, etc.», a déclaré le partenaire, qui n’a pas été identifié. dans le rapport d’accident. «En plus du stress financier, des fermetures d’écoles, de l’absence de contact physique avec les membres de la famille / amis, etc. En conséquence, mon entraînement, ma motivation et ma réflexion mentale typiques ont été bien inférieurs à ceux d’un automne / hiver normal.

De telles corrélations sont imprécises. En Europe, où en moyenne 100 personnes meurent dans des avalanches chaque hiver, 56 sont morts cette saison. C’est un de plus que tout l’hiver dernier, mais bien en deçà des 128 morts en 2017-2018.

Le chef de l’Association suisse des guides de montagne a déclaré aux journalistes le mois dernier que Covid peut émousser le processus décisionnel des skieurs de l’arrière-pays, qui sont peut-être trop désireux de sortir et las du temps libre limité par les règles relatives aux virus.

Greene, du Colorado Avalanche Information Center, pense qu’il y a peut-être quelque chose à cela, aggravant ce qu’il appelle les conditions uniques du manteau neigeux de cette année.

«L’environnement dans lequel nous sommes tous est stressant», a déclaré Greene. «Cela affecte vos interactions avec les gens à l’épicerie, et cela affecte également la façon dont vous prenez des décisions lorsque vous êtes en terrain avalanche.»

Les erreurs dans l’arrière-pays n’ont pas besoin d’être graves pour être fatales.

En temps normal, la différence d’une saison à l’autre est presque entièrement fondée sur le manteau neigeux, qui peut varier considérablement d’une pente à l’autre, en fonction de combinaisons complexes d’angle de pente, de lumière solaire, de vent, de température et d’autres facteurs. (Un facteur commun: la plupart des avalanches se produisent sur des pentes avec des pentes comprises entre 30 et 45 degrés. Les chutes de neige plus raides et les chutes de neige ne s’accumulent généralement pas en quantités nécessaires. Toute neige moins profonde et la neige ne se déplacent souvent pas sous l’effet de la gravité.)

La prévision des avalanches est effectuée localement – par environ 65 prévisionnistes à plein temps, dont la plupart travaillent pour le US Forest Service ou l’État du Colorado.

Les conditions dans les Rocheuses du Colorado pourraient être complètement différentes de, disons, celles des Cascades de Washington ou de la Sierra Nevada de Californie.

Mais cette saison était inhabituelle dans la mesure où une énorme bande de l’Ouest a reçu une décharge similaire de neige précoce qui a été laissée exposée aux éléments pendant des semaines. Cela a créé, en termes généraux, une fine couche de cristaux fragiles et sucrés.

Comme une maison construite sur de mauvaises fondations, le reste du manteau neigeux de cette saison se trouve précairement au-dessus de cette couche.

Le Centre national des avalanches compile les dernières prévisions en une carte interactive sur sa page d’accueil.

«La semaine dernière a été fascinante, car au fur et à mesure que les tempêtes se déroulaient, vous pouviez simplement voir les différentes parties du pays s’illuminer et passer au rouge, ou même au noir, ce qui est le niveau de danger le plus élevé», a déclaré Trautman. «Vous pouvez voir que cette vague d’instabilité et de danger se propage à travers la partie centrale de l’Ouest. Ce n’est pas que cela n’arrive pas à d’autres moments, mais la façon dont celle-ci s’est produite était très dramatique.

Et mortel. Alors que les plus grosses tempêtes sont passées, pour l’instant, la faible couche de neige durera probablement toute la saison. Telle est la science.

La partie nature humaine de l’équation est la variable qui déterminera combien de vies supplémentaires seront perdues.

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