Les Knicks sont une menace pour les séries éliminatoires après des années sur la ligne de touche

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Si vous avez choisi les Knicks avant la saison pour avoir l’avantage sur le terrain au premier tour des éliminatoires de la NBA, vous devriez probablement vous rendre directement à Las Vegas car, comme Bobby Bacala pourrait le noter, pas même Quasimodo n’aurait pu prédire tout cela.

Pour le reste d’entre nous, il existe une autre opportunité de ne pas sous-estimer les Knicks de cette année. Au premier tour, ils accueilleront les Hawks d’Atlanta lors du premier voyage des Knicks en séries éliminatoires depuis la saison 2012-13. Les Hawks n’ont pas fait les séries éliminatoires depuis la saison 2016-17.

Dessiner les Hawks était le meilleur des scénarios pour les Knicks. Grâce en partie à une séquence de trois victoires consécutives pour clôturer la saison, ils ont verrouillé la tête de série n ° 4 de la Conférence Est et ont évité les Milwaukee Bucks, les Philadelphia 76ers et les Nets, le plus haut niveau de la conférence. Cela ne veut pas dire que les Hawks doivent être négligés. Ils entreront en séries éliminatoires comme l’une des équipes les plus chaudes de la NBA après avoir remporté sept de leurs huit derniers.

Mais c’est une série gagnable pour les Knicks, et ce ne serait que leur deuxième victoire en séries éliminatoires au cours de ce siècle. Les deux équipes étaient 41-31, mais les Knicks avaient le bris d’égalité, leur donnant la tête de série la plus élevée.

Voici un aperçu des deux équipes à l’approche des séries éliminatoires.

Atlanta avait de grands espoirs après avoir ajouté Rajon Rondo, Bogdan Bogdanovic, Danilo Gallinari et Kris Dunn en basse saison et avoir échangé contre Clint Capela vers la fin de la saison dernière. Mais une combinaison de blessures et d’un manque de cohésion, en particulier du côté défensif, a empêché les Hawks d’être une équipe de premier plan. À l’instar des Knicks, les Hawks ont été incohérents dans la première moitié de la saison régulière, ce qui a entraîné le licenciement de leur entraîneur, Lloyd Pierce, en mars. Rondo a ensuite été échangé aux Clippers de Los Angeles pour Lou Williams.

Nate McMillan a succédé à Pierce en tant qu’entraîneur-chef par intérim, et les Hawks ont terminé la saison 27-11 – la troisième meilleure équipe de la NBA pendant cette période. Les Knicks étaient la neuvième meilleure équipe de la ligue au cours de la même période.

Les Knicks ont également été un bon match nul pour les Hawks, car les deux équipes manquent d’expérience en séries éliminatoires et sont égales.

4 janvier: Knicks over Hawks, 113-108 (à Atlanta)

15 février: Knicks over Hawks, 123-112 (à New York)

21 avril: Knicks over Hawks, 137-127 (à New York; prolongations)

Les Knicks avaient le Le numéro des Hawks cette saison, les battant dans chacun de leurs trois affrontements. Il n’y a aucune équipe contre laquelle Julius Randle, le meilleur joueur des Knicks, était meilleur. Il en moyenne 37,3 points dans les trois matchs – sa moyenne la plus élevée contre n’importe quelle équipe cette saison – avec 12,3 rebonds et 6,7 passes décisives.

Mais les Hawks manquaient de joueurs clés dans chaque match, tels que Gallinari et Bogdanovic, et ils étaient une équipe très différente dans la seconde moitié de la saison, il est donc difficile de lire trop dans ces résultats. Avec Pierce comme entraîneur, les Hawks étaient 12e offensivement et 22e défensivement. Sous McMillan, Atlanta était une des 10 meilleures équipes offensives et s’est transformée en une défensive au-dessus de la moyenne.

24,1 points / 10,2 rebonds / 6,0 passes décisives / 45,6 pourcentage de field-goal

L’année de carrière de Randle fait de lui un candidat pour une équipe All-NBA. Il a mené la ligue en quelques minutes et a raté un seul match. Les Hawks lui lanceront sûrement des équipes doubles tôt et souvent. Et en théorie, des joueurs comme Capela, John Collins et De’Andre Hunter devraient être en mesure de frustrer Randle, mais Randle a très bien fait pendant la saison régulière. Il est habile à trouver des tireurs ouverts et à éviter les équipes doubles.

Le problème pour les Knicks a été d’obtenir l’aide constante de Randle du côté offensif, où ils étaient 22e de la ligue.

25,3 points / 9,4 passes décisives / 3,9 rebonds / 43,8 pourcentage de panier

Young est l’un des meilleurs buteurs de la NBA et le moteur qui stimule l’attaque d’Atlanta. Malgré sa petite taille, il peut créer de l’espace et marquer chaque fois qu’il en a besoin en raison de ses compétences en matière de maniement du ballon et de tir. C’est aussi un passeur exceptionnel, l’un des deux joueurs de la ligue totalisant en moyenne au moins neuf passes décisives par match. (Russell Westbrook est l’autre.) Heureusement pour les Knicks, leur défense est conçue pour arrêter un joueur qui prospère dans l’isolement comme le fait Young. RJ Barrett est un solide défenseur, et les Knicks avaient l’un des meilleures défenses.

Dunn a fait ses débuts pour les Hawks fin avril après avoir signé en tant qu’agent libre pendant la saison morte. En raison d’une blessure au genou, il a raté tous les matchs sauf quatre. Dunn est l’un des meilleurs défenseurs du périmètre de la ligue, et maintenant qu’il est en bonne santé, il peut causer des problèmes pour RJ Barrett, Derrick Rose et le reste de la rotation de la garde des Knicks.

En janvier, Hunter, un attaquant de deuxième année, a récolté en moyenne 18,7 points et 4,9 rebonds en 14 matchs avec 53,3% de tirs. Pour le reste de la saison, il n’a disputé que cinq matchs en raison d’une blessure au genou qui a nécessité une intervention chirurgicale. Dimanche, Hunter a joué 24 minutes. S’il était resté en bonne santé toute la saison, il aurait pu être considéré pour une place All-Star.

Comme Randle et Barrett, Hunter a fait un bond cette saison. S’il est proche de ce qu’il était en janvier, cela crée des problèmes pour les Knicks. Les Hawks ont joué un excellent basket-ball au cours du mois dernier, et ajouter des joueurs aussi bons que Dunn et Hunter à ce stade de la saison est un luxe que la plupart des équipes n’ont pas.

Noel et Ntilikina ne sont pas des joueurs tape-à-l’œil. Noel a du mal à attraper le ballon sous le panier. Ntilikina monte à peine sur le sol. Mais Noel est l’un des meilleurs protecteurs de jante de la NBA, et Ntilikina est un excellent défenseur d’aile. Les Hawks aiment pénétrer et créer des regards ouverts ou des allées-oops. Avoir Noel à la jante peut aider à limiter les opportunités pour Young de se connecter avec Capela et Collins, tandis que Ntilikina pourrait avoir plus de temps sur le sol pour empêcher Young d’entrer dans la peinture, ce que Thibodeau a déclaré être une possibilité mercredi. Et vraiment, Ntilikina devrait probablement manger quelques minutes d’Elfrid Payton.

Lent et probablement faible score. Les deux équipes étaient près de la bas de la ligue en rythme, et les matchs éliminatoires ont généralement moins de possessions car les défenses se verrouillent.

Il y aura aussi des fans! Ce ne sera pas la même atmosphère que le Garden avait dans les séries éliminatoires des années 1990, mais environ 13 000 fans seront autorisés aux matchs à domicile des Knicks. Les fans vaccinés auront leur propre section, où la distanciation sociale ne sera pas nécessaire. D’autres qui montrent des résultats négatifs pour un test d’antigène ou de coronavirus peuvent s’asseoir dans des sections socialement éloignées.

Randle continuera sa domination sur les Hawks. L’offensive sous-optimale des Knicks bénéficiera de l’aide de la défense sous-optimale d’Atlanta. Doubler Randle frustrera les Hawks en raison de sa capacité à créer des looks ouverts pour les tireurs de périmètre. De plus, les Knicks sont une équipe de tir d’élite à 3 points.

En plus de tout cela, l’entraîneur des Knicks, Tom Thibodeau, est un maître dans le développement de plans pour ralentir des joueurs comme Young. Aussi grand entraîneur que McMillan soit en saison régulière, il a eu un succès minime en séries éliminatoires. En neuf voyages en séries éliminatoires, il a a entraîné une seule équipe pour une victoire en série (le Seattle SuperSonics 2004-5).

Young s’imposera comme une star de haut niveau en découpant la défense des Knicks. Une équipe Hawks qui est presque entièrement en bonne santé pour la première fois de la saison montrera enfin le potentiel que de nombreux analystes ont vu avant la saison. Le joueur qui blesse le plus de manière inattendue les Knicks sera Bogdanovic, qui a doublé son score après la pause des All-Star sous McMillan, donnant à Young un partenaire dynamique en zone arrière.

Et Williams, le gardien de but, remportera un match presque à lui seul pour Atlanta.

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