Les insulaires mènent un retour à la normale à New York Sports

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Il y a neuf mois, lorsque les Islanders ont atteint la finale de conférence des séries éliminatoires de la Coupe Stanley pour la première fois en près de 30 ans, le Nassau Coliseum était sombre, vide et silencieux.

Les Islanders jouaient au Lightning de Tampa Bay, mais les matchs se sont déroulés dans une bulle séquestrée à Edmonton, en Alberta, où les spectateurs ont été interdits en raison de la pandémie de coronavirus.

Mais jeudi, les choses étaient en grande partie revenues à la normale dans l’aréna où les Islanders ont disputé la grande majorité de leurs matchs à domicile depuis leur création en 1972. Près de 13 000 fans bruyants, dont beaucoup parés des chandails bleu et orange de leurs joueurs préférés, emballés épaule contre épaule dans une vieille grange en béton pour accueillir de nouveau leur équipe à une finale de conférence de la LNH – la première fois en 28 ans que les partisans des Islanders ont pu en être témoins en personne.

« On a vraiment l’impression que tout est revenu comme il se doit », a déclaré George Pignataro, un cadre de banque à la retraite de la ville voisine de Massapequa, avant le match 3, une fois de plus contre le Lightning, à Uniondale, le nouvel épicentre du retour dynamique du sport. dans la grande région de New York, après des mois de fermetures en raison de la pandémie.

Tampa Bay a remporté la victoire 2-1 et a remporté deux matchs avec un avantage dans la série des demi-finales de la Coupe Stanley. Le quatrième match aura lieu samedi dans ce qui pourrait être le dernier match à domicile des Islanders au Coliseum. Tampa Bay, les champions en titre de la Coupe Stanley, a une fiche de 6-1 sur la route en séries éliminatoires et a fait preuve de courage face à une réception chargée.

« C’est la volonté qui nous a permis de traverser cela », a déclaré l’entraîneur du Lightning Jon Cooper. « Nous aurons besoin de l’avoir à nouveau si nous voulons venir ici dans le match 4 et faire la même chose. »

Pour Pignataro et son épouse Barbara, détenteurs d’abonnements pendant 42 ans, ainsi que pour de nombreux fans insulaires passionnés, le jeu et la série représentent un double réveil. Après des mois d’isolement et de confinement, la vie commence à revenir à la normale dans la région de New York, et les équipes sportives se sont jointes à retour des fans par milliers.

Les Yankees et les Mets ont joué devant des foules de plus en plus nombreuses, avec plus de 16 000 au Citi Field jeudi et plus de 19 000 au Yankee Stadium pour un match contre les Red Sox plus tôt ce mois-ci.

Au Barclays Center, le brève maison des insulaires lors d’une incursion mal conçue à Brooklyn à partir de 2015, les Nets ont affronté les Milwaukee Bucks dans un cinquième match critique de leur série éliminatoire de la NBA devant 16 000 fans exubérants.

Mais les Nets sont un phénomène relativement nouveau à Brooklyn (ils y ont déménagé du New Jersey en 2012), et leurs racines ne se sont pas enfoncées dans le tissu de la communauté aussi fermement que les Islanders à Long Island depuis près d’un demi-siècle.

Même avec 3000 fans de plus au Barclays Center qu’au Coliseum, il serait difficile d’imaginer qu’ils fassent plus de bruit que les fans insulaires espérant revivre l’ancienne gloire sous les quatre bannières de championnat qui pendent d’un plafond bas qui intensifie le tumulte en dessous.

Depuis le retour des supporters dans les stades de la région de New York, rien n’a tout à fait égalé l’intensité de ce qui se passe à Uniondale.

« Les partisans des Islanders sont d’une race différente », a déclaré Billy Jaffe, un analyste couvrant la série pour le réseau NHL. Jaffe a également été analyste sur les émissions des Islanders pendant cinq ans il y a dix ans. « C’est juste une base de fans unique et intense, et ils attendent cela depuis longtemps. »

Semblable aux Pignataros, Jaffe faisait référence à la dualité de cette attente. Dans l’immédiat, il s’agissait de retourner dans le bâtiment pour crier, psalmodier, chanter et taper sur la vitre ensemble.

Dans un sens plus large, il s’agit de la réémergence du hockey de haut niveau au milieu des signes qu’il est durable sous Lou Lamoriello, le président et directeur général, et Barry Trotz, l’entraîneur-chef, qui ont tous deux remporté la coupe Stanley ailleurs.

Jaffe a déclaré que les Islanders sont l’une des équipes les plus respectées de la LNH, et maintenant qu’ils sont de retour à Long Island pour de bon, ils devraient ouvrir leur nouvelle arène à Elmont à l’automne — le lien entre l’équipe et les fans de Long Island a été renouvelé.

« J’ai l’impression que les partisans des Islanders ont de nouveau la propriété de leur équipe », a déclaré Jaffe. « Il semble qu’ils sentent qu’ils sont autorisés à être à nouveau investis. »

Comme lors de la précédente série éliminatoire contre les Bruins de Boston, des fans non masqués ont chanté l’hymne national si fort et si juste que Nicole Raviv, la chanteuse désignée, a gracieusement rangé son microphone et a permis au public – après des mois de solitude tranquille – pour tonner dessus, pas que quiconque aurait pu l’entendre, de toute façon.

« C’est tout aussi intense et bruyant qu’un grand match de football de Premier League », a déclaré Bruce Clouston, un dirigeant d’assurance d’entreprise de 28 ans originaire d’Australie, originaire de Northumberland au Royaume-Uni. Il a déménagé à Brooklyn il y a trois ans et est devenu un Fan des insulaires. Il est allé à deux matchs de saison régulière après que l’équipe a ouvert l’arène aux fans sur une base limitée le 18 mars.

Les chiffres ont atteint presque la pleine capacité, moins environ 900 sièges vides près des bancs et là où les équipes entrent sur la glace. La foule de jeudi comprenait l’animateur de talk-show Jimmy Fallon, l’acteur Ralph Macchio et une foule de joueurs de football des Jets, qui se sont joints aux festivités.

Il s’agissait également du sixième match des séries éliminatoires de Clouston cette année. Lorsque les Isles ont marqué au tour précédent, il a serré dans ses bras les étrangers non masqués assis à côté de lui. (Une poignée d’huissiers portaient des pancartes demandant poliment aux fans de porter des masques, mais presque personne ne l’a fait.)

Jeudi, en débarquant du train de banlieue en provenance de Brooklyn, Clouston a accepté la conduite d’un fan qu’il venait de rencontrer.

« Cela ne serait jamais arrivé il y a quelques mois », a-t-il déclaré.

Pendant pratiquement tout le match 3, Clouston et ses amis fans ont rugi pour leur équipe. Mais dans la dernière minute, alors que les Islanders patinaient en arrière tout en luttant pour s’installer dans la zone offensive, un certain nombre de partisans se sont plaints et ont hué le manque d’urgence perçu.

Les Islanders ont réveillé la passion de leurs fans, et tout ce qui va avec.

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