Les grimpeurs reviennent au mont. Everest malgré Covid-19

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KATHMANDU, Népal – Mark Pattison a joué au receveur large pour trois équipes de la Ligue nationale de football dans les années 1980. Maintenant, il veut réaliser un autre rêve: escalader les sept plus hauts sommets du monde, y compris le mont Everest.

Pour se préparer, M. Pattison, 59 ans, a emballé des vêtements d’extérieur résistants aux intempéries, des lunettes polarisées et des crampons à glace. Mais il escalade le mont Everest au milieu d’une pandémie mondiale. Il a complété son équipement habituel avec des masques, des gants et un désinfectant. Il a souscrit une assurance supplémentaire pour payer un sauvetage si Covid-19 frappe.

Le coronavirus réapparaît en Asie du Sud, mais M. Pattison est intrépide. «Je voulais être là-bas», a-t-il dit, «au Népal, ce printemps, à tout prix.»

Le Népal a rouvert le mont Everest et ses sept autres sommets de plus de 26200 pieds dans l’espoir d’un rebond d’alpinisme. Le petit pays himalayen a été contraint de fermer les sentiers l’an dernier, portant un coup dévastateur à son économie. Pour la saison d’escalade de cette année, de mars à mai, le Népal a accordé à plus de 300 grimpeurs les licences nécessaires pour gravir le mont Everest. Beaucoup de ces alpinistes espèrent atteindre le sommet, à 5,5 miles au-dessus du niveau de la mer.

La pandémie a fait l’ascension déjà mortelle – le trafic sur le mont Everest a contribué à 11 décès en 2019 – encore plus dangereux. Les autorités locales ont institué des tests, des masques et des exigences de distanciation sociale, ont posté du personnel médical au camp de base du mont Everest et ont prévu de faire irruption et de ramasser des alpinistes infectés. Les grimpeurs sont généralement accueillis à Katmandou avec des fêtes bruyantes organisées par le personnel de l’expédition. Mais pas cette année.

« Pas de fête. Pas de poignée de main. Pas de câlin. Juste «Namaste» », a déclaré Lakpa Sherpa, dont l’agence emmène 19 alpinistes à l’Everest ce printemps, faisant référence à l’accueil sud-asiatique.

Le groupe d’expédition de M. Pattison et d’autres partiront cette semaine vers camp de base. La saison d’escalade a attiré des alpinistes de haut niveau, dont un prince bahreïni avec un grand entourage et une qatarie qui veut être la première femme de son pays à faire l’ascension.

Les responsables népalais leur ont fixé de nouvelles exigences à l’époque de la pandémie. À l’aéroport de Katmandou, la capitale, les voyageurs entrants doivent présenter des résultats de test RT-PCR négatifs ou fournir des certificats de vaccination. Les grimpeurs devaient initialement souscrire une assurance supplémentaire, ce qui s’ajoutait au prix moyen de 50000 dollars pour gravir l’Everest, bien que le gouvernement ait assoupli cette exigence.

Pourtant, les responsables du ministère du Tourisme et les agences d’expédition reconnaissent que le Népal n’a pas de plan clair pour tester ou isoler les alpinistes si l’on teste positif pour le virus.

«Nous n’avons pas d’autres options», a déclaré Rudra Singh Tamang, chef du département du tourisme du Népal. «Nous devons sauver l’économie de l’alpinisme.»

Il a été conseillé aux compagnies d’expédition d’isoler toute personne présentant des symptômes et de s’assurer que les grimpeurs et les membres du personnel payants sont testés avant de partir, a déclaré M. Tamang.

Parmi ceux qui se dirigent vers le camp de base cette semaine, il y a Adriana Brownlee, une ressortissante britannique qui a abandonné l’Université de Bath pour poursuivre une carrière en gravissant les sommets les plus difficiles du monde. Elle a déclaré que le Népal semblait en sécurité par rapport à son pays d’origine, mais aussi que le risque en valait la peine pour les Népalais et pour les grimpeurs.

«Ils ont besoin du soutien de la communauté des grimpeurs», a-t-elle déclaré. «C’est bon pour les grimpeurs aussi, juste pour leur santé mentale. Ils en dépendent et moi aussi. »

Mme Brownlee, 20 ans, a déclaré qu’elle «devenait complètement folle» lors du verrouillage avec ses parents l’année dernière à Londres. Elle s’est entraînée pour l’Everest en montant et descendant les escaliers avec un lourd sac à dos pendant deux heures par jour.

«Si je ne pouvais pas grimper cette année», dit-elle, «je serais probablement déprimée à la maison.»

Le Népal, l’un des pays les plus pauvres d’Asie, prend un risque calculé. En 2019, le tourisme a généré 2 milliards de dollars de revenus et employé environ un million de personnes. Pour des dizaines de milliers de Népalais, la saison d’escalade de trois mois est la seule opportunité de travail rémunéré.

Les dégâts causés par la fermeture de l’année dernière étaient immenses. Au moins 1,5 million de personnes dans le pays de 30 millions d’emplois perdus ou de revenus substantiels pendant la pandémie, selon la Commission nationale de planification du Népal.

Les porteurs qui transportaient habituellement des fournitures et préparaient les sommets pour les grimpeurs étrangers bien rémunérés ont été forcés de subsister grâce aux distributions de riz et de lentilles du gouvernement. Des guides d’expédition experts, dont beaucoup sont membres de la tribu Sherpa du Népal, sont retournés dans leurs villages dans les montagnes reculées et ont cultivé des pommes de terre pour survivre.

Certains pensent que la misère était encore pire que les chiffres ne le suggèrent. «La contribution du tourisme ne peut pas être évaluée uniquement du point de vue du PIB», a déclaré Shankar Prasad Sharma, ancien vice-président de la commission.

En janvier, alors que la maladie semble reculer en Asie du Sud, le gouvernement a décidé d’assouplir les restrictions à l’entrée des étrangers et de rouvrir l’accès au pic le plus célèbre du monde.

Mais le risque calculé du Népal semble maintenant plus lourd. L’Inde, son voisin géant du sud, connaît une augmentation inquiétante des infections. Une nouvelle vague pourrait gravement taxer le système de santé déjà surchargé du Népal.

Cette nouvelle vague a également réduit la capacité du Népal à vacciner sa population. Désespéré de répondre à ses propres besoins, le gouvernement indien a retardé les exportations de doses indiennes du vaccin Oxford-AstraZeneca. Le Népal a été forcé Suspendre son programme de vaccination avant un don de 800 000 doses de la Chine, son autre voisin géant, lui a permis de reprendre. Pourtant, il ne sera pas en mesure d’administrer un deuxième régime aux 1,7 million qui ont déjà reçu une première dose du vaccin AstraZeneca.

Malgré les problèmes potentiels, la saison d’escalade a débuté à la fin du mois de mars, après le départ de la première expédition de Katmandou. De là, les grimpeurs voyagent en avion jusqu’à Lukla, la ville qui sert de point de départ pour le trek de 10 jours jusqu’au camp de base. Une fois au camp, ils y passent des semaines à s’acclimater à l’altitude et à attendre une fenêtre de temps clair pour tenter le sommet.

Sandro Gromen-Hayes, un cinéaste qui a documenté une expédition de l’armée britannique sur l’Everest en 2017, a déclaré que Thamel, la région de Katmandou populaire auprès des routards fauchés, était plus calme cette année.

«Il y avait une multitude de randonneurs, de grimpeurs et de stoners et tout le reste», a-t-il déclaré à propos de sa précédente visite. «Maintenant, Thamel est beaucoup plus calme.»

M. Gromen-Hayes, 31 ans, est arrivé au Népal en provenance du Pakistan, où il a filmé une expédition sur K2, le deuxième plus haut sommet du monde, connu à cause de ses vents féroces comme «la montagne sauvage». Habituellement dépourvu d’alpinistes en hiver, il a vu des dizaines d’alpinistes de haut niveau qui avaient été enfermés pendant des mois dans des verrouillages de virus, puis se sont rassemblés au K2 en décembre pour tenter une tentative.

Dans la communauté de l’escalade, «je ne pense pas que beaucoup de gens se préoccupent de l’angle corona», a-t-il déclaré.

Certains grimpeurs, comme M. Pattison, l’ancien joueur de la NFL, ont déclaré qu’ils avaient été attirés par le mont Everest cette année parce qu’ils pensaient qu’il y aurait moins de monde. Mais le Népal s’attend à ce que davantage de grimpeurs demandent des licences au-delà des plus de 300 qui l’ont déjà fait, a déclaré Mira Acharya, directrice du département du tourisme du Népal.

M. Pattison prévoit de porter des gants chirurgicaux et une blouse, échangeant son masque facial contre un masque à oxygène uniquement lorsqu’il entreprendra l’ascension ardue du camp de base au sommet.

Les livres de records motivent M. Pattison. Il a déjà gravi les six autres sommets des autres continents. Devrait-il escalader le mont. Everest, il sera le plus vieux joueur de la NFL à avoir surmonté les sept sommets, comme les sommets sont connus, et le premier à gravir l’Everest, puis à grimper le Lhotse voisin, à 27940 pieds, le quatrième plus haut sommet du monde, en 24 heures.

«Je suis dans ce domaine depuis neuf ans», a déclaré M. Pattison. Malgré la pandémie, il a ajouté: «Je suis prêt à partir.

Bhadra Sharma a rapporté de Katmandou, au Népal, et Emily Schmall de New Delhi.

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