Les Bucks répondent avec leur propre performance vedette

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Les Milwaukee Bucks ont semblé bancal pendant un moment au quatrième quart du match 6 de jeudi contre les Nets. Une avance de 15 points avait été réduite à 5 en quelques minutes. Kevin Durant, après une merveilleuse performance au cinquième match, semblait prêt pour une répétition après avoir marqué 12 points au troisième quart. L’offensive de Milwaukee était stagnante.

Mais le trio de tête des Bucks a répondu dans un tronçon décisif et plutôt peu dramatique. Khris Middleton a été victime d’une faute en tirant un tir à 3 points et a réussi les trois lancers francs. Jrue Holiday a conduit pour un lay-up. Giannis Antetokounmpo a réussi deux lancers francs, suivis d’un « et-1 » emphatique pour ramener l’avance à 15.

Cette séquence a sauvé la saison des Bucks, a scellé une victoire de 104-89 à Milwaukee et a forcé un vainqueur à remporter le match 7 à Brooklyn samedi. C’était un microcosme des Bucks à leur meilleur : Middleton créant une attaque à partir du périmètre. Holiday étant capable de briser une défense. Antetokounmpo étant impossible à garder près du bord. Et la défense de l’équipe ne permettant pas des paniers faciles pour les Nets. C’est le genre de basket-ball qui a été difficile à trouver pour Milwaukee dans cette série, et c’est arrivé à un moment opportun.

« Ils ont répondu après chaque course que nous avons faite », a déclaré Durant après le match.

Antetokounmpo terminé avec 30 points et 17 rebonds. Middleton a porté la majeure partie de la charge offensivement, avec 38 points, 10 rebonds et cinq passes décisives – avec cinq interceptions pour faire bonne mesure. Holiday a ajouté 21 points, huit rebonds et cinq passes décisives. Les trois ont marqué 89 des 104 points des Bucks.

À propos de Middleton, l’entraîneur des Nets Steve Nash a déclaré: « Nous l’avons en quelque sorte laissé sortir du sac ce soir. »

Lorsque l’équipe avait besoin de ses stars, ils ont répondu dès le début. Les Bucks ont attaqué la jante sans relâche dès le début. Antetokounmpo, qui a fait l’objet de critiques virulentes pour son penchant pour le trop grand nombre de tirs en l’air, n’a pas pris un seul 3 points pendant tout le match. Dans une pièce, il a levé un coup de saut, a changé d’avis en l’air et l’a lancé à Middleton pour un open 3.

«Je pense qu’il y avait peut-être un ou deux jeux où j’étais ouvert sur la ligne des 3 points que je pouvais tirer, mais j’avais toujours l’impression que je pouvais descendre. Mais vous savez, ce match, je n’ai pas tiré un 3 », a déclaré Antetokounmpo. «Peut-être que le prochain match, j’en tirerai quelques-uns. Je ne sais pas comment ça va se passer. Je ne peux pas prédire l’avenir. Mais ce que je sais, c’est que j’aime le jeu quand je suis agressif.

Il a donné le ton en marquant 11 points et en saisissant sept rebonds au premier quart. Les Bucks ont également mis les Nets sur leurs talons en poussant le ballon en transition, souvent grâce à Antetokounmpo qui l’a fait lui-même. Milwaukee avait 26 balles de break rapides, par rapport aux 4 des Nets. Les Bucks n’ont tiré que 7 pour 33 en profondeur (21,2 pour cent). Ils ont fait leurs dégâts au bord, un endroit où la défense des Nets a été vulnérable toute la saison.

Ce qui a apparemment été perdu dans cette série, en particulier à la suite de la performance record de Durant au cinquième match, c’est qu’Antetokounmpo, malgré tous ses défauts, a une excellente série, l’un des meilleurs de sa carrière. Il a atteint 30 points dans cinq des six matchs. Il a une moyenne de 30,5 points et 12,8 rebonds par match avec 56,5% de tirs, tandis que la défense des Nets a été conçue spécifiquement pour l’éloigner de la jante. Le plus souvent, Antetokounmpo a réussi à se rendre à sa place malgré tout. Et jeudi, les Bucks ont fait un meilleur travail pour mettre Antetokounmpo le ballon en mouvement plutôt qu’avec lui debout au même endroit.

Il est facile de se concentrer sur les coups manqués, mais techniquement, il n’y en a pas eu beaucoup. C’est juste que les ratés ont l’air terribles et sont faciles à fixer.

« Giannis, en entrant dans le match, était bien placé », a déclaré l’entraîneur des Bucks, Mike Budenholzer, ajoutant que l’équipe avait essayé de le faire participer à « plusieurs actions » et de « juste l’amener là où il attaque, créant pour ses coéquipiers et créer pour lui-même.

L’équipe locale a remporté tous les matchs de cette série, ce qui est de bon augure pour les Nets lors du match 7. Cependant, certains signes pourraient également favoriser Milwaukee avant le match de clôture. D’une part, les Nets ont été maintenus sous les 100 points lors de trois des quatre derniers matchs – les trois victoires de Milwaukee. Durant a marqué 32 points dans le match 6, mais il lui a fallu 30 tirs pour le faire. Il n’avait que 2 pour 8 sur 3 et a raté ses deux lancers francs.

Selon les normes de la plupart des autres joueurs de la NBA, ce fut un match productif. Mais pour Durant, cette statline est qu’il est contenu – un plus pour Milwaukee. Les Bucks ont réussi à ralentir suffisamment le jeu pour forcer Durant dans plus d’isolements et de tirs difficiles.

Bien sûr, les Bucks ont bénéficié d’un James Harden entravé, qui était encore clairement aux prises avec sa tension aux ischio-jambiers jeudi. Il a tout de même réussi à marquer 16 points et à délivrer sept passes décisives, mais sa capacité à accélérer semblait entravée, permettant à Milwaukee de mettre plus de pression sur Durant.

«Nous n’attendons pas trop de lui en termes de mouvement, mais il va là-bas et donne tout ce qu’il peut. Et nous respectons cela », a déclaré Durant, faisant référence à Harden.

Cela n’a pas aidé les Nets que des acteurs généralement fiables, comme Joe Harris et Jeff Green, aient également eu du mal à tirer.

Ce sera Antetokounmpo et Middleton deuxième match 7 de leur carrière. Le dernier était une défaite contre les Celtics de Boston au premier tour de leur série 2018. Durant a joué dans quatre d’entre eux, le plus récent étant la finale de la Conférence Ouest 2018 avec les Golden State Warriors contre son désormais coéquipier, James Harden, qui était alors avec les Houston Rockets. Durant a remporté trois de ces matchs décisifs. Sa meilleure performance est survenue lors d’une série de demi-finales en 2011 contre les Grizzlies de Memphis, lorsqu’il a perdu 39 points. Harden était alors son coéquipier sur le Thunder d’Oklahoma City.

Celui qui remportera le septième match sera probablement le favori pour se diriger vers le championnat contre les Hawks d’Atlanta ou les 76ers de Philadelphie. Si les Bucks ne peuvent pas gagner leur premier match sur la route de la série, ce sera encore une autre déception en séries éliminatoires pour Milwaukee, et Budenholzer pourrait être licencié. Il y aura des questions – encore une fois – pour savoir si Antetokounmpo peut être le meilleur joueur d’une équipe de championnat. Si les Nets perdent, blessés ou non, ce sera une occasion manquée pour laquelle la franchise a hypothéqué son avenir.

C’est Harden qui aurait pu fournir l’élixir à l’une ou l’autre des équipes souhaitant percer et avancer : « Nous devons juste aller là-bas et cerceau. »

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