L’équipe américaine de natation emmènera 11 adolescents aux Jeux de Tokyo

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OMAHA – Mais pour la pandémie, l’adolescente Lydia Jacoby était un verrou pour aller aux Jeux olympiques de 2020 – en tant que fan en vacances en famille avec ses parents.

Bien qu’elle ait dépassé le temps de qualification du 100 mètres brasse pour les essais olympiques aux États-Unis deux ans plus tôt à l’âge précoce de 14 ans, Jacoby était dans une course contre la montre à l’hiver 2020, avec seulement quelques mois pour couper un a battu son record personnel pour se battre sérieusement pour une place dans l’équipe à destination de Tokyo.

Le report des Jeux de Tokyo induit par le coronavirus a joué en faveur de Jacoby, lui permettant de gagner plus de force dans la salle de musculation ainsi qu’une autre année de maturité physique. Les avantages du retard d’un an pour les participants aux essais pour la première fois comme Jacoby étaient incontestables lors des essais américains de huit jours au CHI Health Center, qui se sont terminés dimanche.

Jacoby, 17 ans, était l’un des 11 adolescents qui ont obtenu des places dans l’équipe de 50 membres de nageurs en piscine, le plus grand nombre depuis 1996. À l’époque, comme aujourd’hui, les États-Unis rechargeaient après le départ à la retraite d’un talent unique dans une génération.

En 1996, c’est le triple olympien Matt Biondi, qui a remporté 11 médailles olympiques, dont sept en 1988, qui avait quitté le sport. Cette année, pour la première fois depuis 1996, le médaillé olympique à 28 reprises Michael Phelps n’était pas en compétition.

Trente nageurs de l’équipe olympique de 2016 sont revenus en 2021 pour se disputer les places ; 15 n’ont pas réussi à répéter, dont Nathan Adrian, 32 ans, quintuple médaillé d’or olympique qui a terminé troisième, à 0,25 de seconde derrière Michael Andrew lors de la finale du 50 mètres nage libre de dimanche, remportée par Caeleb Dressel.

Dressel était l’un des trois nageurs à se qualifier dans au moins trois épreuves individuelles (pour lui, le 50 et le 100 libre et le 100 papillon). Les autres étaient Katie Ledecky (200, 400, 800, 1500 nage libre) et Michael Andrew (50 libre, 100 brasse, 200 QNI).

Et pour une deuxième édition consécutive des Jeux olympiques, l’équipe américaine comprendra Simone Manuel, qui a obtenu sa place dans la dernière épreuve féminine, le 50 mètres nage libre. Manuel, 24 ans, médaillé d’argent olympique de 2016 au 50, a devancé Abbey Weitzeil, qui avait remporté l’épreuve phare de Manuel, le 100 libre, vendredi après que Manuel, qui était à égalité pour l’or aux Jeux olympiques de 2016, n’ait pas réussi à sortir de les demi-finales.

Manuel, dont la préparation a été gravement compromise par le syndrome de surentraînement, ouvert sur ses luttes Jeudi soir en conférence de presse. Elle a reconnu sa vulnérabilité après six mois à essayer de persévérer, mais était son ancienne et audacieuse auto de course dans le 50 libre.

« J’ai essayé de nager librement et avec légèreté dans le 50, mais partager mon histoire m’a permis de faire mes preuves et de me battre pour ma place dans l’équipe », a déclaré Manuel. « J’essaie d’être une meilleure Simone que je ne l’étais la veille. »

Les vétérans accablés par leurs attentes ont été plus touchés par l’interrègne des Jeux olympiques que les jeunes comme la gagnante du 100 mètres papillon, Torri Huske, 18 ans, qui pliait intensément du papier origami 30 minutes avant ses courses.

« Je n’aime pas penser à mes nages jusqu’à ce que je m’échauffe, a dit Huske. « Et même alors, j’ai l’impression de bloquer tout cela jusqu’à 15 minutes avant. »

Une poignée de vétérans qui pensaient avoir fini la natation il y a cinq ans se joignent à des lutins aquatiques comme Huske dans l’équipe féminine. Il s’agit notamment de la freestyler Allison Schmitt, qui est devenue la cinquième femme après Dara Torres, Jenny Thompson, Jill Sterkel et Amanda Beard à se qualifier pour une quatrième équipe olympique après avoir mis en pause le master en travail social qu’elle a commencé à son retour de Rio de Janeiro. .

La brasse Annie Lazor et la sprinteuse libre Natalie Hinds ont toutes deux pris leur retraite après des performances décevantes aux essais de 2016, qui les ont exclues de l’équipe olympique. Chacune a décidé de revenir au sport après avoir déterminé qu’elle n’était pas encore prête pour une carrière après la natation. Alors qui sait ? Peut-être que quelques-uns des nageurs qui ont quitté ces essais dévastés d’avoir été exclus de l’équipe olympique refont surface dans trois ans pour se disputer des places américaines à Paris en 2024.

«Ce fut la partie la plus difficile, a dit Dressel, qui est également admissible à quatre relais olympiques. Il faisait référence au stress de cette compétition, considérée comme plus épuisante que les Jeux eux-mêmes en raison de l’important vivier de talents américains.

Dressel a déclaré qu’il était navrant de voir d’anciens coéquipiers olympiques comme Ryan Lochte, un partenaire d’entraînement, échouer. En même temps, ajoute Dressel, l’infusion de sang neuf est revigorante.

« Vous avez des gens d’horizons différents, d’âges différents, des équipes de clubs différentes partout en Amérique, et nous devenons une seule équipe », a-t-il déclaré.

L’un des visages les plus frais est Jacoby, originaire de la ville portuaire de Seward, en Alaska, à deux heures de route d’Anchorage. Elle a nagé près de trois secondes plus vite que son meilleur temps prépandémique au 100 brasse pour terminer deuxième derrière la championne olympique 2016, Lilly King. Jacoby est la première olympienne de natation née en Alaska et seulement la deuxième participante aux Jeux d’été de son pays d’origine.

Elle a pris des cours de natation quand elle était petite parce que ses parents, Richard et Leslie, sont des capitaines de bateaux professionnels qui voulaient s’assurer qu’elle était en sécurité dans l’eau. Son aptitude à la brasse était évidente dès le départ. Ses longues jambes et ses chevilles exceptionnellement flexibles se combinent pour rendre son coup de pied encore plus propulsif.

Jacoby, qui sera senior à Seward High, est entraîné par Meghan O’Leary au Seward Tsunami Swim Club. Il s’agit d’une petite équipe d’environ cinq douzaines d’athlètes de différents niveaux, moins que la moyenne du groupe national senior des équipes de clubs puissants de la zone continentale des États-Unis.

Elle aura autant de coéquipières aux Jeux olympiques que dans son équipe de club, et le camp d’entraînement olympique à Hawaï sera sa première fois à enchaîner des séances d’entraînement dans une piscine de 50 mètres. À la maison, elle s’entraîne dans une installation de courte durée (25 mètres).

Lorsque les installations d’entraînement de l’équipe ont fermé l’année dernière pendant le verrouillage, Jacoby s’est rendu à Anchorage pour s’entraîner avec Ben Kitchen au Northern Lights Swim Club. Ses parents ont loué un endroit pour réduire les déplacements, et lorsqu’ils n’ont pas pu faire le voyage, Jacoby est resté avec des familles de nageurs locales.

« C’est ce qui est génial avec la natation en Alaska », a déclaré O’Leary, un natif de l’Alaska. « Les équipes ne se contentent pas de veiller les unes sur les autres. »

À l’approche de 2020, O’Leary et Kitchen considéraient que Jacoby n’avait qu’une chance extérieure de faire partie de l’équipe olympique. « Cela aurait été plus un voyage de fans qu’un voyage d’affaires », a déclaré Kitchen.

Jacoby a profité de l’année supplémentaire pour consacrer plus de temps à son entraînement musculaire et, avec plus de muscle, elle a gagné en confiance. Ses attentes pour la semaine, a déclaré Kitchen, « étaient à peu près exactement ce qu’elle a fait ».

Ainsi, les vacances en famille de Jacoby à Tokyo se sont transformées en un voyage avec sa nouvelle famille de nageurs, Team USA.

« C’est vraiment fou d’avoir connu toutes ces personnes incroyables », a déclaré Jacoby, « et sachez que je suis maintenant l’une d’entre elles. »

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