Lee Evans, coureur olympique qui a protesté contre le racisme, décède à 74 ans

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Lee Evans, le coureur noir américain qui a remporté deux médailles d’or aux Jeux olympiques d’été de 1968 à Mexico et lors d’une cérémonie de présentation, portait un béret à la panthère noire et leva le poing pour protester contre le racisme aux États-Unis, est décédé mercredi. . Il avait 74 ans.

Sa mort a été annoncée par Athlétisme USA, qui n’a pas dit où il est mort ni cité la cause.

Le journal The Mercury News à San Jose, en Californie, où Evans a grandi, a cité des amis qui ont déclaré qu’il était décédé dans un hôpital au Nigeria après avoir été victime d’un accident vasculaire cérébral. Evans était entraîneur adjoint de la piste à une académie de sport il est dirigé par la star du football nigérian Selon Odegbami et avait entraîné des équipes africaines d’athlétisme pendant de nombreuses années. Le journal cite Odegbami disant qu’Evans s’est effondré la semaine dernière alors qu’il dînait avec lui et d’autres amis.

La protestation d’Evans aux Jeux Olympiques de 1968 a fait la une des journaux, mais ce n’est pas celle qui a choqué le monde à ces Jeux.

C’était l’image captivante des poings levés sur la plate-forme des gagnants par les médaillés américains du 200 mètres au sprint, Tommie Smith (or) et John Carlos (bronze), dans ce qui était largement considéré comme des saluts provocants par Black Power comme «The Star-Spangled Banner »a été joué et des drapeaux américains ont été hissés devant une foule bondée du stade olympique et une audience télévisée mondiale.

Célébrée dans des livres, des films, des essais photographiques et des commentaires sur les droits civils dans le monde du sport, la manifestation – venant à un moment d’assassinats, de manifestations contre la guerre, d’émeutes urbaines et de troubles raciaux en Amérique, et défendue par Smith et Carlos en tant que «droits de l’homme saluts »- a marqué la fin de l’âge de l’innocence aux Jeux Olympiques, qui étaient autrefois considérés comme ayant transcendé les conflits nationaux et internationaux.

Evans, l’un des nombreux athlètes noirs qui avaient menacé de boycotter les Jeux, a été confronté à un dilemme après que Smith et Carlos aient été suspendus puis expulsés à vie des Jeux olympiques pour leur protestation. Il se demandait s’il devait se retirer de ses deux courses prévues – une course de 400 mètres deux jours plus tard et un relais par équipe de 1 600 mètres trois jours plus tard. Le retrait, il le savait, pourrait mettre fin à sa carrière de course.

Carlos l’a persuadé d’aller de l’avant, a-t-il dit. Et dans l’air raréfié de Mexico, à 7 350 pieds au-dessus du niveau de la mer, il a battu deux records du monde. Il a remporté sa première médaille d’or au 400 mètres en 43,86 secondes, un record qui a duré 20 ans, et sa deuxième médaille d’or ancrant l’équipe des États-Unis au relais de 1600 mètres, courue en 2 minutes 56,16 secondes, un record qui a duré pendant 24 ans.

La course de 400 mètres a été balayée par trois Américains: Evans a remporté la médaille d’or, Larry James l’argent et Ron Freeman le bronze. Sur la plate-forme des vainqueurs par la suite, tous les trois ont reçu leurs médailles portant des bérets comme ceux identifiés aux Black Panthers, et tous les trois ont levé les poings, comme Smith et Carlos l’avaient fait. Mais ils les ont abaissés et ont enlevé leurs bérets lorsque l’hymne national a été joué et les drapeaux américains ont été hissés.

Ce geste de conciliation a été pris en considération par le Comité international olympique, qui n’a pas pénalisé ni réprimandé les trois sprinteurs – bien qu’Evans, lors d’une conférence de presse après la cérémonie, ait déclaré: «Je sens que j’ai remporté cette médaille d’or pour les Noirs aux États-Unis. États et Noirs du monde entier. »

Après avoir remporté le relais de 1 600 mètres, l’équipe américaine – Evans, James, Freeman et Vince Matthews – n’a fait aucune démonstration lors de la cérémonie de remise des prix, bien qu’Evans ait refusé de serrer la main d’un officiel olympique.

Mais les protestations se sont répercutées sur les Jeux olympiques de 1968, y compris des déclarations de soutien à Smith et Carlos par d’autres médaillés américains et une décision des coureurs cubains victorieux d’envoyer leurs médailles à Stokely Carmichael, l’ancien président du Comité de coordination des étudiants non violents, qui avait été nommé «Premier ministre honoraire» du Black Panther Party.

Evans a continué à participer à des courses de 400 mètres après ses triomphes olympiques en 1968, mais il n’a plus jamais dominé l’événement comme il l’avait fait à Mexico. Il a remporté les championnats nationaux des États-Unis en 1969 et 1972, mais a terminé quatrième aux essais olympiques de 1972. Il a été sélectionné pour le relais de 1 600 mètres aux Jeux de Munich de 1972, mais les États-Unis n’ont pas pu aligner une équipe parce que deux coureurs avaient été suspendus pour avoir organisé une autre démonstration aux Jeux olympiques quatre ans plus tôt.

Evans, qui a entraîné des équipes d’athlétisme aux États-Unis, en Afrique et au Moyen-Orient pendant de nombreuses années, a été intronisé au United States National Track and Field Hall of Fame à Manhattan en 1983 et au Temple de la renommée olympique des États-Unis à Colorado Springs en 1989.

Lee Edward Evans est né le 25 février 1947 à Madera, en Californie, l’aîné des sept enfants de Dayton et Pearlie Mae Evans. Son père était un ouvrier du bâtiment. La famille a déménagé à San Jose en 1962 et a cueilli du coton dans la vallée de San Joaquin pendant les étés. Lee n’a jamais oublié comment un chef de terrain les avait trompés à la balance.

«J’avais peur qu’ils renvoient toute la famille, alors je n’ai rien dit», se souvient-il. «J’ai toujours eu honte de ça.»

Au lycée Overfelt de San Jose, dont il est diplômé en 1966, il est devenu un coureur maigre mais puissant. Il est resté invaincu dans sa carrière au lycée et a remporté les quatre premières courses de l’Union athlétique amateur auxquelles il a participé.

Evans était un brillant coureur de demi-fond. Beaucoup de ceux qui suivent l’athlétisme appellent le 400 mètres une course meurtrière, exigeant la vitesse d’un sprinter et l’endurance d’un coureur de fond. C’est essentiellement un quart de mile au rythme effréné d’un tiret de 100 verges.

Alors qu’il fréquentait l’Université d’État de San Jose, Evans a remporté le 400 mètres aux Jeux panaméricains de 1967 et aux championnats de la NCAA de 1968. Lui et ses coéquipiers Smith et Carlos sont devenus des disciples de Harry Edwards, le sociologue de l’État de San Jose qui a fondé le Projet olympique pour les droits de l’homme. L’organisation n’a pas réussi à convaincre les athlètes noirs de boycotter les Jeux de Mexico, mais a inspiré les premiers salutations et autres gestes de protestation.

Evans est diplômé de l’État de San Jose en 1970 et de 1972 à 1974 a participé à l’International Track Association, un circuit professionnel de courte durée. En plus du Nigéria, il a ensuite été entraîneur d’athlétisme au Cameroun, au Qatar, en Arabie saoudite et dans d’autres pays. Il a été entraîneur adjoint à l’Université de Washington en 2000 et 2001, puis entraîneur-chef à l’Université du sud de l’Alabama jusqu’en 2008, date à laquelle il est retourné au Nigéria.

Evans a eu un fils, Keith, d’un mariage qui s’est terminé par un divorce en 1971. Lui et sa deuxième épouse, Princess, une réfugiée libérienne, espéraient construire une école près de Monrovia, au Libéria. Il était en Californie pour collecter des fonds pour le projet en 2011 lorsqu’il a appris qu’il avait une tumeur au cerveau. La tumeur s’est avérée bénigne et retirée.

Des informations complètes sur les survivants n’étaient pas immédiatement disponibles.

La carrière d’Evans a été relatée dans le livre de Frank Murphy «La dernière manifestation: Lee Evans à Mexico» (2006).

En 2014, Evans a été interdite d’entraîneur pendant quatre ans par la Fédération d’athlétisme du Nigéria pour avoir donné à une écolière des substances améliorant la performance qui auraient pu être responsables de son échec à un test de dopage. Mais en 2019, apparemment réhabilité aux yeux de ses nombreux fans, il est apparu à la télévision nigériane en héros national, présenté comme un invité spécial du Parlement des Sports sur NTA, le plus grand réseau du pays.

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