Le softball est de retour aux Jeux olympiques, tout comme 10 vétérans de 2008

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TOKYO — Lors des Jeux olympiques de 2008, Kaleigh Rafter avait 21 ans et représentait le Canada même si elle n’avait pas encore terminé sa carrière de softball collégial. Pourtant, elle pensait qu’elle n’aurait probablement plus la chance de participer aux Jeux olympiques plus longtemps, car son sport avait été exclu du programme permanent.

« Je me souviens d’avoir dit à mon colocataire : ‘Je n’aurai plus jamais 34 ans dans cette équipe’ », s’est souvenu récemment Rafter, un receveur. « Ce ne sera pas moi. Je vais arrêter le sport d’ici là.

« Et puis bien sûr, me voici. »

Non seulement Rafter est de retour pour les Jeux olympiques, mais ses coéquipières canadiennes Lauren Regula, Jenn Salling et Danielle Lawrie le sont aussi. Yukiko Ueno, Eri Yamada et Yukiyo Mine du Japon le sont aussi. Et puis il y a Cat Osterman et Monica Abbott des États-Unis, ainsi que l’Australienne Stacey Porter. Les 10 joueurs participent à ce tournoi plus d’une décennie après avoir participé aux Jeux de 2008.

« C’est un peu fou qu’il y en ait 10, et c’est vraiment cool », a déclaré Porter, 39 ans, joueur de champ intérieur et capitaine de l’équipe australienne.

Pour de nombreux olympiens, participer aux Jeux est l’accomplissement d’une vie. Pour les meilleurs, une carrière olympique peut s’étendre sur deux, trois ou même – dans le cas du footballeur brésilien sans âge Formiga – sept apparitions aux Jeux. Mais il est beaucoup plus rare que ces voyages multiples se séparent d’une génération.

La vie peut continuer. Et pour beaucoup de joueurs de softball, c’est le cas. Ils sont allés à l’école, ils ont joué professionnellement, ils ont travaillé comme entraîneurs, ils ont lancé des entreprises, ils se sont mariés, ils ont eu des enfants, ils ont fait face à des blessures et d’autres défis et plusieurs ont pris leur retraite.

Mais les 10 vétérans de 2008 qui sont de retour cet été ont également continué à jouer pour leurs équipes nationales. Cela a fait de leur retour un témoignage de leur talent et de leur dévouement à un sport qui était autrefois indésirable par les Jeux olympiques.

« Cela montre simplement que vous n’avez pas à quitter ce jeu dans la vingtaine ou au début de la trentaine », a déclaré Osterman, 38 ans. « Vous pouvez continuer à jouer et vous pouvez continuer à réussir. Personne ne cligne des yeux quand les hommes le font, alors les femmes montrent que nous pouvons continuer à jouer aussi. »

Le softball n’aurait pas été dans cette position sans un vote serré du Comité International Olympique en 2005 qui a coupé le sport du programme des Jeux de Londres 2012. le critiques à l’époque étaient que le softball – et son équivalent masculin olympique du baseball – n’étaient pas assez mondiaux.

Lorsque la nouvelle du vote du CIO est parvenue à Osterman, elle l’a qualifié de « coup de poing aveugle ».

« Je pensais que 2008 allait être la fin pour moi », a déclaré Regula, maintenant âgée de 39 ans. « Et je me souviens avoir pensé que cela allait être un coup dur pour le softball. Il y a tellement de joueurs de softball qui ne pourront jamais – à l’époque, c’était comme jamais puisque nous ne savions pas si cela allait revenir – pouvoir avoir les opportunités que nous avions. »

Surtout, Regula craignait que les jeunes filles n’aspirent plus à jouer au softball ou à rêver des Jeux olympiques.

Deux ans après qu’Ueno, l’as du Japon, ait mené son pays à la surprise des États-Unis pour la médaille d’or en 2008, Osterman et Abbott, deux des lanceurs les plus décorés au monde, se sont retirés de l’équipe nationale américaine. Sans Jeux olympiques en vue, ils se sont concentrés sur leur carrière professionnelle. Tous deux ont joué aux États-Unis et Abbott a également joué au Japon, et tous deux ont complété leurs revenus avec des coachings universitaires, des cliniques ou des conférences de motivation.

En 2015, toujours incertain du retour du softball olympique, Osterman s’est complètement éloigné du lanceur. Elle était, a-t-elle dit, prête à « s’installer, se marier et avoir une vie ».

Regula et Lawrie ont également pris leur retraite après les Jeux olympiques de 2008 pour des raisons familiales. Lawrie, maintenant âgée de 34 ans, a quitté Équipe Canada en 2012 et le softball professionnel en 2014 afin de pouvoir donner naissance à sa fille. Elle a dit qu’elle était « vraiment heureuse » d’être à la retraite, et sans Salling et Rafter, deux piliers du programme canadien, elle n’aurait pas sacrifié du temps loin de sa famille pour les rejoindre en 2018.

Regula a pris sa retraite après les Jeux olympiques de Pékin parce qu’elle s’était mariée l’année précédente, voulait fonder sa famille (à partir de 2009, elle a eu trois enfants en trois ans) et a rapidement possédé une salle de sport avec son mari. Elle n’a pas repris de balle jusqu’en 2016, lorsqu’elle a représenté le Canada au Championnat du monde de softball féminin.

Même si elle savait que le softball olympique était de retour en 2020, Regula était occupée à jongler avec sa famille et ses affaires et a de nouveau pris sa retraite. La démangeaison est revenue en 2019 alors qu’elle travaillait comme diffuseur et travaillait le tournoi au cours duquel le Canada s’est qualifié pour les Jeux de Tokyo.

Elle était de retour sur le monticule l’année suivante et nommée sur la liste en mai, un retour déclenché en regardant ses coéquipiers jouer alors qu’ils vieillissaient. « Je ne pensais même pas que je serais un jour dans cette position en ce moment », a-t-elle déclaré.

De l’équipe du Japon, Mine retraité brièvement en 2015, mais est revenu lorsque le retour olympique du softball a été annoncé l’année suivante. (Mine, Ueno et Yamada n’étaient pas disponibles pour des entretiens avant les Jeux olympiques car ils étaient occupés à se préparer, a déclaré un responsable de l’équipe.)

Au fil des ans, Osterman a déclaré qu’elle et Abbott, 35 ans, n’avaient pas nécessairement raté les Jeux olympiques parce qu’ils jouaient à un niveau professionnel élevé. Elle a ressenti de l’amertume en 2012 face à l’exclusion. Abbott a déclaré qu’il était difficile de regarder les Jeux olympiques après avoir abandonné le softball, et qu’il ressentait les efforts pour l’obtenir réintégré étaient sans fin.

« Il y avait certainement une sorte de déception lorsque les Jeux olympiques allaient avoir lieu, et les gens étaient excités, et vous n’avez pas pu y aller », a-t-elle déclaré. « Pas nécessairement pour moi, mais ce softball n’était pas là. Nous n’avons pas eu cette opportunité.

Après les Jeux olympiques de 2008, la Coupe du monde de softball féminin est passée de tous les quatre ans à deux ans. Couplés aux Jeux panaméricains et à d’autres compétitions internationales, les événements n’ont aidé à satisfaire qu’une partie des envies de compétition des joueurs.

« Cela a un peu le goût d’un Oreo quand vous savez que ce n’est pas le vrai Oreo », a déclaré Rafter à propos de ces autres tournois. « Rien ne sera jamais les Jeux olympiques. La médaille olympique est bien différente d’une médaille de championnat du monde, même si c’est devenu ce pour quoi nous jouions.

Même après la confirmation du retour du softball pour les Jeux de Tokyo, Osterman n’a pas sauté sur l’occasion de revenir. Elle a dit qu’elle était contente d’être à la retraite, mais ses anciens coéquipiers de softball américains Kelly Kretschman et Abbott ont continué à la harceler pour qu’elle reconsidère.

Alors que des joueurs comme Lawrie avaient de sérieux doutes quant au maintien des Jeux olympiques après que la pandémie de coronavirus a forcé le report des Jeux de 2020, Osterman ne l’a pas fait. Elle avait tant fait pour atteindre ce point, notamment en sortant de sa retraite et en démissionnant de son poste d’entraîneur adjoint à la Texas State University pour se concentrer sur l’entraînement.

« Il n’y avait aucune partie de moi qui voulait revenir en arrière », a-t-elle déclaré.

Pendant la pause olympique du softball, de nombreux joueurs ont déclaré que la qualité du jeu international s’améliorait à mesure que de plus en plus de joueurs se développaient dans les rangs universitaires et professionnels américains. Les États-Unis et le Japon, cependant, restent les puissances mondiales.

Mais le retour de ces Jeux, cependant, est doux-amer. Le softball ne sera pas aux Jeux de 2024 à Paris, car le baseball et le softball ne sont pas populaires en France. Les deux sports, cependant, devraient largement revenir en 2028 à Los Angeles.

Osterman et Abbott ont tous deux déclaré que s’ils étaient alors aux Jeux olympiques, ce serait peut-être en tant qu’entraîneurs, pas en tant que joueurs.

Lorsqu’on leur a demandé dans une récente conversation vidéo s’ils continueraient jusque-là, les quatre vétérans d’Équipe Canada ont éclaté de rire. Qu’est-ce que sept ans après avoir déjà attendu 13 ans? « Je ne sais pas si je peux rationaliser le fait de remettre la vie à 41 ans », a déclaré Rafter.

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