Le Mexique fait ses débuts olympiques au baseball contre la République dominicaine

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YOKOHAMA, Japon — Le Mexique, pays où le football règne en maître, a néanmoins produit d’anciennes stars du baseball comme Fernando Valenzuela, Bobby Ávila et Vinny Castilla.

Aucun d’entre eux n’a joué aux Jeux olympiques.

Le baseball a été absent des Jeux pendant 13 ans, et le Mexique ne s’était jamais qualifié pour le tournoi lorsqu’il a été joué.

Cela a changé vendredi, lorsque le Mexique a fait ses débuts olympiques contre la République dominicaine au stade de baseball de Yokohama, insufflant un sentiment de fierté nationale à la maison et espérant que le sport pourrait également y prendre une plus grande visibilité.

« C’est un cadeau pour beaucoup d’entre nous ici maintenant », a déclaré Óliver Pérez, 39 ans, en espagnol. Il a lancé pour huit équipes des ligues majeures en 19 saisons. « Et c’est une grande opportunité. Nous savons qu’il y a beaucoup de talent, et ce type de tournoi rehausse le baseball mexicain.

Pour en arriver là, l’équipe nationale a dû emprunter une route sinueuse et parfois cahoteuse. Lors d’un tournoi de qualification olympique en novembre 2019, le Mexique est entré dans l’histoire. Cela a bouleversé les États-Unis lors des matchs de poule et à nouveau lors des manches supplémentaires lors du match pour la médaille de bronze pour gagner une place aux Jeux de Tokyo.

Mais entre ce moment joyeux et ses débuts olympiques, l’équipe nationale mexicaine a dû faire face non seulement à la pandémie de coronavirus comme tout le monde, mais aussi à un drame interne et une peur du virus jours avant le départ pour Tokyo qui menaçait les espoirs de l’équipe.

En juin, environ un mois et demi avant le début du tournoi olympique de baseball, les responsables mexicains du baseball ont renvoyé les chefs d’équipe qui les avaient menés ici : le directeur général Kundy Gutierrez et le directeur Juan Castro.

Dans un tweet du 6 juin annonçant les mouvements, Castro l’a appelé « très triste et injuste » nouvelles. Gutiérrez et Castro a déclaré plus tard aux médias au Mexique que leur différend tournait principalement autour d’un manque de financement Fonctionnaires mexicains et la fédération nationale de baseball. (Et cela malgré le soutien déclaré du président Andrés Manuel López Obrador, un passionné de baseball qui s’est taillé des ressources spéciales pour le développement du sport dans le pays.)

Ayant besoin de personnes pour diriger l’équipe nationale, la Liga Mexicana de Beisbol, la meilleure ligue professionnelle du pays, a demandé à un membre de son bureau central, Patricio Pérez, de prendre la relève en tant que directeur général. Benji Gil, le manager des Mariachis de Guadalajara de la ligue et ancien joueur des ligues majeures, a été invité à prendre la relève en tant que manager de l’équipe nationale.

Cela a été un cours intensif pour tous les deux – en particulier pour Pérez, qui a déclaré qu’il jonglait toujours avec ses fonctions de supervision des opérations quotidiennes de la ligue mexicaine depuis le Japon avec peu de sommeil. Il l’a quand même savouré.

« C’est un moment historique », a déclaré Pérez en espagnol. « Je crois que les bons moments existent, et nous sommes au bon moment. »

Dans le passé, cependant, ce n’était pas le cas. De nombreux facteurs ont très probablement empêché le Mexique de se qualifier pour les précédents Jeux d’été. Parmi eux : beaucoup de chiffre d’affaires à la tête de ses équipes nationales, ses meilleurs joueurs évoluant à l’étranger et calendriers concurrents des ligues professionnelles à travers le monde et des événements internationaux.

L’alignement que l’équipe a amené à Tokyo compte de nombreux joueurs de la ligue mexicaine et est l’un des plus expérimentés du tournoi olympique à six équipes. (En raison des règles de la Ligue majeure de baseball, aucun joueur d’une liste de 40 joueurs de ligue majeure ne peut participer aux Jeux olympiques, de sorte que les pays finissent par utiliser des agents libres, de jeunes espoirs ou des joueurs d’autres ligues.)

« C’est ironique de le dire, mais je pense que c’est une équipe mieux équipée que celle qui s’est qualifiée, avec le niveau des joueurs, la qualité, les noms, les lancers, la polyvalence », a déclaré Pérez.

Le joueur de premier but Adrián González, ancien quintuple All-Star avec les Padres de San Diego et les Dodgers de Los Angeles, est le joueur le plus décoré de l’alignement. Parmi les autres avec une expérience dans les grandes ligues : les joueurs de champ intérieur Ramiro Peña, Brandon Laird et Danny Espinosa, et les lanceurs Fernando Salas, Manny Bañuelos et Pérez.

« C’est une opportunité unique, et j’en profite pleinement », a déclaré González, 39 ans, qui n’avait pas officiellement pris sa retraite parce qu’il voulait représenter le Mexique aux Jeux olympiques après l’avoir fait en tant que jeune joueur. aux Caribbean Series et à la World Baseball Classic.

Pérez, également âgé de 39 ans, a déclaré quelque chose de similaire : après que Cleveland l’a lâché en avril, lui et sa femme ont convenu qu’il ne raccrocherait pas ses crampons pour l’instant afin de pouvoir porter l’uniforme mexicain aux Jeux olympiques. Il a joué avec les Toros de Tijuana comme accordeur.

En raison de la récente peur de Covid de l’équipe, cependant, les pratiques du Mexique jusqu’à vendredi étaient décousues. Les lanceurs Hector Velázquez, qui auraient très probablement commencé vendredi, et Sammy Solis – qui ont tous deux une expérience dans les ligues majeures – ont été testés positifs pour le virus lorsque l’équipe a commencé à s’entraîner à Mexico le week-end dernier avant de se rendre à Tokyo. Pérez, le directeur général, inquiet.

« Beaucoup d’entre eux sont vaccinés et ce sont des athlètes », a-t-il déclaré. « Donc, en fin de compte, la préoccupation n’était pas tant le virus que la constitution d’une liste. »

Pendant trois jours, toute l’équipe s’est isolée dans son hôtel, a manqué les entraînements et a été testée quotidiennement, a déclaré Pérez. Lorsque personne d’autre n’a été testé positif et que l’équipe a satisfait à l’exigence de deux tests négatifs dans les 96 heures pour entrer au Japon, elle s’est envolée pour Tokyo. Velázquez et Solis sont restés sur place et le dernier de leurs remplaçants est arrivé jeudi.

Trois matchs d’entraînement pré-olympique contre des équipes japonaises ont été annulés en raison de l’incertitude entourant leur cas, a déclaré Pérez. Pour se débrouiller, l’équipe mexicaine a trouvé une zone herbeuse ouverte dans le village olympique pour s’étirer et jouer au catch.

Même si Pérez a déclaré que l’équipe actuelle n’avait pas encore joué ensemble, González a déclaré que le calendrier interrompu n’avait pas été un problème.

L’équipe s’est entraînée mercredi dans un stade près de Tokyo, puis dans une université de Yokohama jeudi. Un jour plus tard, après tout, le Mexique a finalement joué son premier match olympique de baseball, une défaite 1-0.



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