Le championnat féminin de la PGA est la dernière chance pour les places olympiques

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ATLANTA – Alors que les listes olympiques pour le golf masculin étaient finalisées mardi, trois des 12 meilleurs invités avaient respectueusement envoyé leurs regrets. Rejoindre le numéro 2 mondial, Dustin Johnson des États-Unis, qui a confirmé sa décision en mars, étaient le 11e Tyrrell Hatton de Grande-Bretagne et le 12e Louis Oosthuizen, le Sud-Africain qui a terminé deuxième lors des deux derniers tournois majeurs. Oosthuizen a déclaré que les engagements familiaux étaient en partie responsables de sa décision de contourner les Jeux, en particulier après son récent achat d’une ferme équestre de 86 acres à Ocala, en Floride.

Pour Sophia Popov, les considérations familiales expliquent une acceptation enthousiaste de la chance de poursuivre une médaille d’or olympique retardée par la pandémie. Popov, 28 ans, qui détient la double nationalité américaine et allemande, a obtenu une place dans la compétition à 60 joueurs, représentant l’Allemagne et réalisant un rêve qui, pour différentes raisons, a échappé à sa grand-mère maternelle, sa mère et son frère aîné.

« Les Jeux olympiques sont une affaire énorme pour moi », a déclaré mercredi Popov, la championne en titre du British Open féminin.

Cette année, comme en 2016, les racines peu profondes du golf dans les Jeux olympiques sont exposées par l’intérêt limité des hommes. Les femmes sont une autre histoire, se battant farouchement pour des places sur le terrain, qui seront finalisées après le championnat PGA féminin KPMG de cette semaine. Les 15 meilleurs joueurs du monde sont éligibles pour les Jeux Olympiques, dont jusqu’à quatre joueurs d’un même pays. Le reste du field est pourvu en fonction des classements, avec un maximum de deux joueurs par nation.

En raison des sélections nationales, Popov, le joueur classé 22e, est prévu pour les Jeux de Tokyo, tandis qu’Ally Ewing, classé 18e, est l’un des nombreux Américains qui pourraient, avec une victoire cette semaine à Atlanta Athletic Club, passer le quatrième joueur américain, Jessica Korda, qui est classée 13e, à 10 places de sa sœur cadette, Nelly. Entre les soeurs Korda se trouvent les Américaines Danielle Kang au n ° 6 et Lexi Thompson au n ° 7.

« Il faudra du bon golf cette semaine, mais ce serait évidemment un immense honneur », a déclaré Ewing, 28 ans, qui a remporté son deuxième titre sur le circuit de la LPGA le mois dernier. « Je pense que l’une des choses les plus cool pour moi, en plus d’être un olympien, serait de marcher aux côtés d’autres olympiens comme Allyson Felix et des gens que j’ai regardés à la télévision pendant tant d’années. »

En raison de la pandémie de coronavirus, les Jeux olympiques se dérouleront dans une version très simplifiée, avec des foules limitées, pas de fans internationaux et des déplacements restreints entre les sites pour les athlètes et les autres membres du contingent olympique.

« Je pense que l’une des grandes choses est l’expérience des Jeux olympiques et ce que j’ai pu faire ne sera pas possible pour les gars cette année », a déclaré Rickie Fowler, qui a participé à l’épreuve masculine en 2016, lorsque le golf revenu aux Jeux pour la première fois depuis 1904. Fowler, s’exprimant mercredi lors d’une conférence de presse à distance depuis l’étape de la PGA Tour de cette semaine dans le Connecticut, a ajouté: « Les Jeux olympiques en général ne seront pas la même expérience. »

Les femmes s’en moquent. Ils apprécient ce que les Jeux olympiques peuvent offrir : l’opportunité de concourir devant le plus grand public mondial de sports.

« Je pense que c’était une grande chance pour nous de jouer sur le même terrain de golf que les hommes et juste de montrer au monde à quel point les golfeuses sont bonnes », a déclaré Shanshan Feng, la médaillée de bronze 2016 de Chine.

Elle a ajouté : « Je pense que nous devrions faire tout ce que nous pouvons pour soutenir le golf et le golf féminin. Je ne serais pas surpris de voir peut-être la plupart ou même toutes les femmes qui entrent à Tokyo.

Trois semaines après la compétition olympique de golf masculin au Kasumigaseki Country Club, à environ 37 km au nord de Tokyo, le PGA Tour devrait commencer ses séries éliminatoires de trois tournois offrant une bourse globale de 60 millions de dollars. La bourse totale de la LPGA pour la saison 2021 devrait s’élever à 76,5 millions de dollars.

« Ces joueuses peuvent prendre leur retraite lorsqu’elles ont terminé leur carrière », a déclaré l’Australienne Hannah Green, championne féminine de la PGA 2019, faisant référence à ses homologues du PGA Tour. Mais sur le circuit de la LPGA, a-t-elle poursuivi, la plupart des joueuses prendront leur retraite pour devenir mères ou pour une autre occupation à temps plein.

« Cette perspective a probablement changé, jouer pour de l’argent plutôt que pour une médaille », a déclaré Green, qui a ajouté qu’elle échangerait son titre majeur contre une médaille d’or.

« Je pense que parce qu’il est si rare d’obtenir une médaille d’or – une fois tous les quatre ans », a déclaré Green, qui a ajouté: « Je pense que tout le monde le remarquerait, pas seulement le monde du golf. »

Popov a grandi en aimant les Jeux olympiques. Sa mère, Claudia Schwarzer Popov, était une nageuse hors pair à Stanford dont les rêves olympiques ont été détournés en 1980 à cause du boycott dirigé par les États-Unis, et à nouveau en 1984 à cause d’une blessure au coude.

La mère de Claudia, Sabine Schwarzer, s’est qualifiée pour l’équipe unie d’Allemagne au saut en hauteur aux Jeux olympiques d’été de 1960 à Rome. Mais à cause d’une blessure et d’un déménagement aux États-Unis pour rejoindre son fiancé, elle n’a pas concouru.

Le frère de Popov, Nicholas, qui a concouru pour l’Université de l’Arizona, a nagé lors des essais olympiques américains de 2012 au 50 mètres nage libre, mais n’est pas sorti des préliminaires.

« Il était un peu déçu », a déclaré Popov, ajoutant que son frère s’était rendu à Londres pour regarder et encourager ses amis qui se sont qualifiés.

« La raison pour laquelle je ne suis pas devenu nageur », a déclaré Popov, « est à cause de tout ce chagrin. Ma mère m’a dit : « Je veux vous apprendre à nager, mais je ne serais pas en colère si vous ne deveniez pas nageurs parce que c’est un sport très peu gratifiant. »

Sauf circonstances imprévues, Popov participera enfin aux Jeux olympiques, bien que sa famille ne se rende pas à Tokyo pour partager l’expérience avec elle. C’est une petite consolation, mais sa mère et son frère ont plaisanté sur le fait de se faire tatouer des anneaux olympiques, le symbole de statut incontournable pour tous les qualifiés.

Ils ont dit qu’ils auraient écrit « frère » ou « mère » sous les anneaux, a expliqué Popov en riant. « J’étais comme, vous pouvez faire ce que vous voulez. »

Elle a dit que leurs expériences avaient ajouté à sa motivation. « J’ai deux autres personnes à représenter », a-t-elle déclaré, « que j’ai l’impression qu’elles auraient pu être là dans le passé. »

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