Le champion de la NBA pourrait littéralement être la dernière équipe debout

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Les Milwaukee Bucks étaient au milieu d’un retour mardi contre les Atlanta Hawks, qui étaient privés de leur meilleur joueur, Trae Young. Avec les Bucks jusqu’à deux matchs à un dans la série des sept finales de la Conférence de l’Est, une victoire aurait mis la franchise sur le point de disputer sa première finale NBA depuis 1974.

Puis un scénario de cauchemar s’est déroulé au troisième quart: la star des Bucks et l’un des meilleurs joueurs de la ligue, Giannis Antetokounmpo, a atterri maladroitement en essayant de défendre un dunk alley-oop et s’est effondré au sol, tenant son genou gauche et se tordant de douleur . Il a quitté le terrain en boitant avec l’aide de son frère et coéquipier, Thanasis Antetokounmpo, et n’est pas revenu.

Les Bucks ont perdu le match, et il n’est pas clair si Giannis Antetokounmpo – qui, selon l’équipe, a un genou gauche en hyperextension – reviendra pendant la série. Plus que cela, la blessure d’Antetokounmpo a aggravé le découragement des fans de la NBA qui continuent d’espérer qu’une vague de blessures parmi les plus grandes stars de la ligue s’estompera, et a souligné les questions sur ce que cela signifierait pour une équipe d’émerger en tant que champion d’un terrain affaibli.

Un record de neuf All-Stars a déjà raté au moins un match en séries éliminatoires, et le nombre devrait encore augmenter si Antetokounmpo ne peut pas participer au match 5 de jeudi à Milwaukee. Les absences ont mis à l’écart les joueurs les plus populaires de la ligue lorsque la NBA avait le plus de projecteurs. Ils ont également ouvert la porte à une équipe de Hawks parvenue pour effectuer une course de championnat inattendue – bien qu’elle ne soit pas largement considérée comme une équipe de premier plan avant la saison.

Dans une ligue où les championnats sont souvent utilisés pour définir l’héritage d’un joueur, pouvoir cocher cette case est important. Mais la multitude de blessures qui ont abattu certains des concurrents les plus en vue des séries éliminatoires soulèvera inévitablement des questions quant à savoir si certaines personnes donneront au titre de cette année le traitement astérisque redouté – le symbole d’un championnat imparfait. L’ancien entraîneur Phil Jackson a décrit un jour le championnat des San Antonio Spurs de 1999, qui est venu après une saison régulière raccourcie, comme un « astérisque ». Les deux championnats des années 1990 des Houston Rockets – l’un alors que Michael Jordan était à la retraite, et les autres mois après son retour en fin de saison régulière – sont souvent pensés de la même manière.

« Jouer cette saison pendant la pandémie a présenté une multitude de défis, et le bilan physique et émotionnel de toutes les personnes impliquées a été énorme », a déclaré Tim Frank, un porte-parole de la NBA, dans un communiqué. « Bien que les blessures soient malheureuses, surtout si profondément dans les séries éliminatoires, elles sont une réalité de notre jeu chaque année. Tout comme la saison dernière, le futur vainqueur de cette saison aura surmonté une énorme quantité d’adversité et s’est avéré être un digne champion.

D’autres personnalités de la ligue réfutent également déjà le bavardage.

« Pas d’astérisques », a déclaré Stan Van Gundy, qui a récemment été licencié en tant qu’entraîneur-chef des Pélicans de la Nouvelle-Orléans. dans un post Twitter mercredi. « Les défis des deux dernières saisons ont peut-être été différents de ceux des saisons précédentes, mais les Lakers l’année dernière et celui qui gagne cette année ont relevé ces défis mieux que tout le monde. Champions sans astérisque.

Il y a eu un débat acharné depuis des mois sur la culpabilité d’une intersaison raccourcie et d’un horaire comprimé pour le taux de blessures. Divers responsables de l’équipe et joueurs, notamment LeBron James des Lakers de Los Angeles, ont attribué la vague de blessures de cette saison aux rigueurs des saisons d’imposition consécutives. La décision de jouer le calendrier 2019-2020 dans un environnement de bulle à accès restreint à Walt Disney World en Floride en raison de la pandémie a imposé de nombreux défis de santé physique et mentale aux joueurs. Puis, seulement 72 jours après que les Lakers ont remporté le championnat contre Miami, cette saison a commencé.

Les responsables de la Ligue ont répliqué en insistant sur le fait que les taux de blessures sont restés cohérents avec les dernières saisons, sans révéler la méthodologie ni les détails derrière les données. Alors que les pertes de joueurs de renom s’accumulent, de Brooklyn à Los Angeles, le volume augmente sur la question de ce que signifie gagner dans une année comme celle-ci, alors que tant d’étoiles manquent. Même Young, l’homologue vedette d’Antetokounmpo lors de la finale de la Conférence Est, est blessé : il était sur la touche pour le match 4 à cause d’une contusion osseuse au pied droit causée par un contact accidentel avec un arbitre. On ne sait pas quand ni s’il reviendra.

« Je veux dire, pour moi, le champion est un champion », a déclaré Enes Kanter, un vétéran de 10 ans de la NBA qui a passé la saison dernière avec les Portland Trail Blazers, dans un SMS. « Peu importe que ce soit la bulle NBA ou les blessures ou quelque chose comme ça. »

Les stars manquantes alimentent les débats sur la saison qui aurait pu l’être. L’année dernière, on doutait même qu’il y ait un champion sacré à cause de la pandémie. Cette saison, les enjeux sont différents : des blessures ont fait dérailler un mastodonte potentiel au talent de tous les temps (Nets), une percée pour les stars en plein essor (Jayson Tatum et Jaylen Brown des Boston Celtics ; Jamal Murray des Denver Nuggets) et une chance de rédemption pour l’Utah Jazz, tête de série, après la déception du premier tour de l’année dernière (Mike Conley). Il y avait aussi la poursuite par James d’une cinquième bague de championnat, ce qui l’aurait lié à Kobe Bryant et l’aurait rapproché des six de Michael Jordan – plus de fourrage pour des arguments sur qui est le plus grand joueur de l’histoire de la ligue.

Lors de la finale de la Conférence Ouest, Kawhi Leonard, le meilleur joueur des Clippers de Los Angeles, devait rater son huitième match consécutif mercredi soir, son équipe étant menacée d’élimination contre les Phoenix Suns, après s’être foulé le genou droit. Les Clippers, en baisse de 3-2 dans la série, sont une autre équipe à la recherche de vengeance après l’effondrement des séries éliminatoires l’an dernier. Ils peuvent toujours l’obtenir, mais l’équipe fait face à de longues chances.

Le virus des blessures pour les meilleurs joueurs a commencé en saison régulière et s’est poursuivi en séries éliminatoires. Donovan Mitchell des Jazz a raté les 16 derniers matchs de la saison régulière et le premier match des séries éliminatoires de l’Utah contre les Grizzlies de Memphis en raison d’une entorse à la cheville droite, avant de revenir pour aider les Jazz à remporter la série. Brown des Celtics a raté la fin de la saison régulière et la série de premier tour de l’équipe contre les Nets à cause d’une déchirure du ligament au poignet gauche. L’une des blessures les plus importantes a été subie par Murray, le gardien partant des Denver Nuggets, qui s’est déchiré le ligament croisé antérieur de son genou gauche en avril et a été exclu pour le reste de la saison.

Le personnel d’entraînement des équipes a longtemps eu du mal à attribuer de manière concluante les blessures à la surutilisation, mais la vague incessante de joueurs à forte charge qui descend a augmenté la pression sur la NBA pour offrir plus de preuves que le calendrier condensé de cette saison, même avec des déplacements réduits, n’était pas un accélérateur de blessure. . Le gardien des Nets James Harden, par exemple, a commencé la saison à Houston bien avant l’état de pointe, puis a commencé à jouer de lourdes minutes pour les Nets, ce qui rend plus difficile de déterminer la cause de la blessure aux ischio-jambiers qui a fait de lui l’un des neuf All-Star manquer au moins un match pendant les séries éliminatoires.

Young, Antetokounmpo et d’autres comme Kyrie Irving des Nets, qui s’est foulé la cheville, ont été blessés par le genre d’atterrissages malheureux qui ont tendance à être inévitables au basket-ball. Pourtant, plusieurs des blessures subies par les joueurs étaient du genre que les experts médicaux attribuent souvent à une surutilisation et à un temps de récupération insuffisant, des circonstances que de nombreuses équipes craignaient à partir du moment où la ligue et le syndicat des joueurs ont convenu de réduire un calendrier de 72 matchs entre le 22 décembre et mai 16 – programmé pour se terminer juste avant les Jeux olympiques de Tokyo le mois prochain.

Ceux-ci ont tous provoqué des effets d’entraînement qui affecteront la ligue pour les années à venir, en particulier en fonction du vainqueur du championnat.

Chris Paul, le meneur All-Star de 36 ans des Phoenix Suns en quête de sa première bague de championnat, a raté les deux premiers matchs de la finale de la Conférence Ouest après avoir été testé positif au coronavirus. C’est peut-être un fardeau injuste, mais une victoire en finale consoliderait la place de Paul comme l’un des meilleurs meneurs de l’histoire de la NBA. Sans un – comme l’ont vu des joueurs comme Patrick Ewing, Charles Barkley, Steve Nash, John Stockton et Karl Malone – beaucoup considéreront toujours son curriculum vitae comme incomplet.

La décision de commencer la saison si peu de temps après la fin de la dernière et de la jouer dans la fenêtre serrée de cinq mois n’incombait pas uniquement à la ligue. Il a été fait en collaboration avec les joueurs et leur syndicat. La ligue et ses joueurs pourraient gagner environ 500 millions de dollars en revenus télévisés et autres en commençant la saison au lieu de la mi-janvier avec moins de matchs. Mais l’année a été chaotique, avec des dizaines de matchs reprogrammés en raison des protocoles de santé liés à Covid-19, ce qui a conduit les équipes à jouer plus de matchs avec des délais serrés en fin de saison.

Ce qui est clair : les blessures ont affecté ces séries éliminatoires sans escale. Chaque saison, et chaque série éliminatoire, a une composante de blessure, mais il y a un sentiment croissant que le prochain champion de la NBA aura été plus chanceux que bon. Le trophée peut aller à l’équipe la plus saine, par opposition à la meilleure.



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