Le Canada devra attendre les Blue Jays

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Cela fait 18 mois que les Blue Jays de Toronto ont disputé un match au Canada, et il y en aura probablement plusieurs autres avant que l’équipe puisse retourner sur son terrain au Rogers Centre.

Donc, pour l’instant, la maison pour l’une des équipes les plus intrigantes du jeu – une avec une combinaison enviable de jeunes talents affamés et d’ajouts chevronnés d’agents libres chevronnés – sera un minuscule parc d’entraînement printanier à Dunedin, en Floride.Les précautions contre le coronavirus peuvent être aux États-Unis, mais les amateurs de baseball au Canada devront simplement attendre.

«De toute évidence, nous ne pouvons pas attendre le jour où nous serons de retour à Toronto», a déclaré Ross Atkins, directeur général des Blue Jays, dans une récente entrevue. «Les joueurs comprennent que cela fait partie d’une pandémie, et tant qu’ils auront ce dont ils ont besoin pour se préparer, concourir et récupérer, tout ira bien. Ils sont enthousiastes à l’idée que ce soit leur maison à court terme. »

Pour accueillir les matchs de saison régulière pour la première fois, le terrain de jeu de Dunedin a été rénové pour respecter les normes des ligues majeures. L’éclairage a également été amélioré, avec des ampoules LED vives et des tours d’éclairage supplémentaires ajoutées pour les jeux de nuit.

Mais c’est ce sur quoi ces lumières vont briller qui a particulièrement enthousiasmé les fans de l’équipe, au Canada et ailleurs. Le noyau émergent de jeunes brillants de l’équipe, comme Vladimir Guerrero Jr., Cavan Biggio et Bo Bichette – tous fils d’anciennes stars des ligues majeures – a été renforcé par les ajouts de George Springer et Marcus Semien, qui ont signé en tant qu’agents libres pendant l’hiver. Sur le papier, les Blue Jays ont l’une des formations les plus redoutables de la Ligue américaine.

« Il n’y a pas de place pour respirer », a déclaré Biggio, faisant référence au défi auquel sont confrontés les lanceurs adverses. « De haut en bas, nous avons de grands frappeurs. »

Toronto a engagé plus de 186 millions de dollars dans sa classe d’agents libres 2021, Dont 150 millions de dollars iront à Springer plus de six ans dans la plus grande transaction de l’histoire de la franchise. Semien, qui a frappé 33 circuits pour l’athlétisme en 2019, a signé un contrat d’un an pour 18 millions de dollars.

Le tangage de Toronto est moins certain, mais les Jays espèrent que l’ajout de Steven Matz, qu’ils ont acquis dans un échange avec les Mets en janvier, ajoutera une profondeur bien nécessaire derrière l’as du personnel, Hyun-jin Ryu. Mais même avec quelques questions entourant les bras, l’énergie se développe toujours pour une équipe montante. Atkins a déclaré que le groupe de jeunes et nouveaux joueurs s’était bien intégré et qu’il était soutenu par la cohésion.

«Cela ressemble beaucoup à une équipe», a-t-il déclaré, «et pas seulement à un rassemblement de talents.»

Springer, 31 ans, et Semien, 30 ans, ajoutent du leadership et du savoir-faire à une gamme enthousiaste qui présentait déjà Guerrero, qui a eu 22 ans ce mois-ci; Bichette, qui a eu 23 ans ce mois-ci; et Biggio, 25. L’année dernière, ce jeune noyau a poussé les Blue Jays à un record de 32-28, dont 17-9 alors qu’ils jouaient dans un parc de ligue mineure à Buffalo, et a perdu dans la ronde des jokers du format élargi des séries éliminatoires pour les Rays de Tampa Bay, les futurs champions de la Ligue américaine.

« Si nous restons en bonne santé, nous allons concourir et faire vraiment bien », a déclaré Charlie Montoyo, le manager des Blue Jays. «En ce moment, je me sens vraiment bien dans notre équipe.»

Il en va de même pour Springer, qui compte sept circuits en 14 matchs de la Série mondiale avec les Astros de Houston. Il a déclaré au début de l’entraînement du printemps qu’il avait été frappé par la maturité des jeunes stars des Blue Jays.

«Je pense qu’ils sont avancés pour leur âge», a-t-il déclaré. «C’est plus qu’impressionnant d’être dans la cour des grands aussi jeune et de faire tout ce que ces gars peuvent faire. J’ai été de l’autre côté et je l’ai vu. Je sais qu’il est tôt, mais je suis très excité. Je peux voir que le talent est là.

La lueur de succès de l’année dernière a aidé à persuader les Jays d’investir en ajoutant des stars établies dans le cadre d’une stratégie autonome à affronter pendant de nombreuses années. L’espoir est qu’une fois les partisans accrochés, le club atteindra un point de basculement où l’énorme potentiel de soutien au Canada alimentera une boucle régénératrice de revenus, de talent et de succès. C’est un plan qui repose en partie sur le retour de l’équipe à la maison pour jouer devant des fans payants.

Le seul problème est que pour la deuxième année consécutive, les Blue Jays seront les nomades du baseball, attendant et espérant revenir au Centre Rogers pour la première fois depuis le 29 septembre 2019.

« C’est décevant pour tout le monde d’avoir une équipe avec autant d’étoiles montantes et quelques agents libres clés, et ils ne peuvent pas jouer à domicile », a déclaré Buck Martinez, l’ancien receveur et diffuseur de longue date des Blue Jays. «Mais les Canadiens sont plus préoccupés par le bien-être général du grand public, et jusqu’à ce que nous arrivions à un point où nous puissions nous assurer que tout le monde est en sécurité, les Blue Jays devront jouer ailleurs.

Martinez a annoncé les matchs de Toronto l’an dernier alors que l’équipe disputait ses matchs à domicile au Sahlen Field de Buffalo. Cette année, les Jays ouvriront leurs portes à Dunedin, une ville qui se transforme chaque printemps en avant-poste canadien, avec des drapeaux rouges et blancs en feuille d’érable mélangés à des pancartes pour la poutine dans les stands de concession.

Les Jays se sont engagés à jouer au moins leurs deux premiers stands à domicile là-bas, jusqu’au 2 mai, et on s’attend à ce qu’ils jouent à Dunedin jusqu’à la fin du mois de mai. Si nécessaire, ils pourraient ensuite retourner à Buffalo comme étape intermédiaire avant un retour éventuellement triomphant à la maison. Le timing dépendra très probablement de la façon dont l’équipe se comportera à Dunedin, la météo jouant potentiellement un rôle.

Si l’été chaud et pluvieux en Floride fait des ravages, un déménagement à Buffalo, ou ailleurs aux États-Unis, pourrait être envisagé, à condition que certaines complications logistiques soient résolues. L’année dernière, il n’y a pas eu de saison de ligue mineure, mais cette année, il y aurait des chevauchements d’horaires à surmonter avec les Bisons de classe AAA. À ces dates, peut-être que les Bisons pourraient jouer le jour et les Jays la nuit. En outre, l’année dernière, Sahlen Field a été mis à jour pour le jeu de la Ligue majeure, mais certains problèmes restants, comme un éclairage inadéquat et des enclos non protégés en territoire impitoyable, devront peut-être être résolus.

Mais l’espoir est qu’avant la fin de la saison, les niveaux d’infections à coronavirus et de vaccinations auront atteint un point où les restrictions sur les passages frontaliers seront suffisamment assouplies pour permettre aux Blue Jays – et à leurs adversaires – de faire des allers-retours.

Pour l’instant, les Blue Jays sont plus axés sur la santé. Springer a tendu un muscle oblique vers la fin de l’entraînement printanier; Robbie Ray s’est meurtri au coude lorsqu’il est tombé dans sa maison de location en tenant son enfant, qui aurait été bien; et Kirby Yates, qui a signé pendant l’hiver, a été perdu pour la saison après avoir subi une opération du coude.

Pourtant, Montoyo l’a appelé le meilleur printemps qu’il ait vu en 35 ans, en raison de l’effort et de la concentration des joueurs. Surtout, il est impressionné par leur confiance croissante. Lorsqu’il a parlé à l’équipe en tant que groupe récemment, a-t-il dit, il n’a pas ressenti le besoin de trouver des citations de motivation en conserve pour l’inspiration.

Il croit que les joueurs sont déjà déterminés à faire leur marque, que ce soit à Dunedin, Buffalo, Toronto ou ailleurs que la saison les mène.

« C’est une belle chose à voir pour un manager », a déclaré Montoyo. «Ils veulent gagner et s’attendent à gagner.»

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