La rivalité de Montréal et de Toronto fait un retour en sourdine aux séries éliminatoires

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TORONTO – Les deux villes les plus peuplées du Canada, Montréal et Toronto, sont séparées par 335 milles et par la langue, la culture et la politique. Mais le hockey les a toujours rapprochés, sauf pendant les séries éliminatoires.

Les Canadiens et les Maple Leafs se sont rencontrés dans 15 séries éliminatoires de la LNH remontant à 1918 et cinq fois en finale de la Coupe Stanley, mais pas depuis 1979.

Ils se retrouveront jeudi lors de la première ronde des séries éliminatoires à Toronto, leur première série éliminatoire les uns contre les autres en 42 ans.

C’est une rivalité classique, mais qui est restée en sommeil, du moins en séries éliminatoires, pour que ceux d’un certain millésime se souviennent seulement.

Bien sûr, les rivalités géographiques sont particulières car rares en playoffs. Les Rangers et les Islanders, par exemple, ne se sont pas rencontrés en séries éliminatoires depuis 1994.

«Je dirais que cette rivalité me rappelle davantage les Yankees et les Brooklyn Dodgers», a déclaré Gord Stellick, qui était assistant exécutif avec les Leafs en 1979 et est devenu plus tard le directeur général du club.

Les Canadiens ont remporté huit des 15 séries et détiennent une avance impressionnante de 24-13 aux championnats de la Coupe Stanley. Mais cette année, ils seront la quatrième tête de série perdue contre Toronto, le champion de la division entièrement canadienne du Nord.

Les restrictions de voyage en cas de pandémie au Canada ont forcé la LNH à réaligner ses 31 équipes et à former une division avec les sept équipes canadiennes. Toronto a présenté un dossier de 7-2-1 contre Montréal en saison régulière, apparemment construit à l’image des Flying Frenchmen de Montréal – avec une vitesse et une habileté dirigées par Auston Matthews, le meilleur buteur de la ligue.

Bien que les villes américaines soient en avance pour assouplir les restrictions et permettre aux fans de pénétrer dans les arènes de hockey – moins de 5% des Canadiens sont entièrement vaccinés – les bâtiments au Canada resteront largement sombres. Les Canadiens ont annoncé mardi qu’ils seraient autorisés à admettre 2500 partisans, soit environ 12% de la capacité du Centre Bell, pour tous les matchs après le 28 mai (le match 6 aurait lieu le 29 mai, si nécessaire). Ce serait le premier match au Canada avec des partisans présents cette saison.

Néanmoins, l’ambiance sera assourdie pour les deux fans enragés, qui avaient l’habitude d’inonder les rues ornées de maquillage, de drapeaux et de maillots avant les matchs éliminatoires des Leafs-Canadiens.

«Vous êtes entré dans les Maple Leaf Gardens ou au Forum à Montréal quelques heures avant le match et les fans étaient dans la rue et prêts à partir», a déclaré Lanny McDonald, un membre du Temple de la renommée qui a commencé sa carrière à Toronto en 1973, dans une interview. «C’est la magie d’une rivalité, surtout lorsqu’il s’agit de hockey en séries éliminatoires.

Darryl Sittler, l’un des joueurs les plus populaires de l’histoire des Leafs, a ajouté: « C’est dommage que dans une série comme celle-ci, les fans des deux villes ne puissent pas le regarder en direct. »

Le gardien de but du Temple de la renommée Ken Dryden, qui a grandi dans la région de Toronto et a remporté six Coupes Stanley avec Montréal dans les années 1970, considère la rivalité comme une rivalité entre les villes et les cultures.

Montréal est toujours connue pour sa mode et sa cuisine, son flair et son caractère intime, tandis que la ville diversifiée de Toronto est connue pour sa bravoure, son horizon flashy et son influence économique. Les deux fans affirment vivre dans la Mecque du hockey.

« Mêmes fans, même degré d’engagement, même genre d’histoire, même amour, mêmes besoins », a déclaré Dryden dans une interview télévisée. «Si vous avez aimé un endroit, vous aimeriez l’autre. Il n’y a rien de tel que de gagner dans l’un de ces environnements. »

Mais un championnat a longtemps échappé aux deux franchises, depuis 1993 pour Montréal. Toronto a remporté la Coupe Stanley pour la dernière fois en 1967, lorsque les outsiders des Leafs ont bouleversé les Canadiens, enlevant l’éclat du statut mondial grandissant de Montréal.

«Montréal a eu l’Exposition universelle, Expo 67, cette année-là et ils allaient y avoir le défilé de la Coupe Stanley», a déclaré Stellick. «Ils avaient les Expos de Montréal. Ils ont eu les Jeux olympiques en 1976. C’était l’endroit où être.

La rivalité Canadiens-Leafs s’est refroidie après 1967 lorsque la ligue s’est agrandie, ajoutant six équipes, et au début des années 1970, Boston a supplanté Toronto en tant que plus grand rival de Montréal.

«Toronto a été un grand match nul, mais pour nous, la grande rivalité était Boston», a déclaré Serge Savard, ancien défenseur des Canadiens au Temple de la renommée, dans une entrevue. «Il y avait beaucoup de fans de Boston à Montréal.»

Pourtant, Toronto et Montréal ont eu leurs batailles dans les années 1970, en particulier lors de cette dernière rencontre éliminatoire en 1979.

Les Leafs étaient bons, mais diminués par l’ingérence du propriétaire de l’équipe Harold Ballard, qui a renvoyé et réengagé l’entraîneur-chef Roger Neilson dans un feuilleton de trois jours menant aux séries éliminatoires. « C’était un moment assez bizarre», A déclaré Sittler dans une interview. «Mon travail consistait à jouer au hockey et vous n’aviez pas besoin de ces distractions.»

En revanche, les Canadiens avaient remporté trois titres consécutifs, leur dernière grande dynastie, après avoir envoyé les Flyers de Philadelphie en 1976 et les Bruins à deux reprises.

Ils n’avaient perdu que 29 matchs de saison régulière au cours de ces trois années, car l’équipe était à ce que Scotty Bowman, l’entraîneur de l’époque, appelait son «sommet».

«C’était une période tellement excitante», a déclaré Bowman lors d’un entretien téléphonique. «La pression était là, mais elle a incité les joueurs à jouer à leur meilleur niveau.»

Une équipe montréalaise composée de futurs membres du Temple de la renommée comme Dryden, Savard, Guy Lafleur, Jacques Lemaire, Bob Gainey, Steve Shutt et Larry Robinson a réparti les Leafs en quatre matchs pour la deuxième année consécutive en route vers un quatrième titre consécutif.

Mais Toronto n’est pas resté sans combat, prenant les deux derniers matchs en prolongation.

«Le plus triste, c’est que nous pensions que nous étions proches des Canadiens», a déclaré McDonald. «Nous avions battu les Islanders l’année précédente. Et même si le Tricolore nous avait battus quatre fois de suite l’année précédente en 1978, vous pensez que vous n’êtes qu’à un ou deux joueurs à l’extérieur.

Il a ajouté: «Cela m’a rappelé la rivalité Rangers-Islanders ou Calgary-Edmonton des années plus tard», a déclaré McDonald, qui a joué plus tard pour Calgary. «À cette époque, c’était probablement la meilleure rivalité au hockey, surtout parce que Montréal avait remporté tant de coupes et Toronto était deuxième.

Depuis cette série, Montréal a remporté deux autres Coupes, en 1986 et 1993, tandis que Toronto connaît la plus longue sécheresse active de la LNH avec 53 ans, juste un de moins que l’écart que les Rangers ont subi avant de tout remporter en 1994.

À Montréal, les attentes ont chuté précipitamment pour Les Habitants, qui se sont faufilés en séries éliminatoires.

«En 1979, les gens de Montréal auraient été déçus si nous n’avions pas gagné», se souvient Savard. «À l’époque, ils ne demandaient pas avant la saison si nous allions participer aux séries éliminatoires. Ils nous demandaient si nous allions gagner la Coupe cette année. Une époque très différente.

L’histoire des Leafs et des Canadiens résonne toujours avec les joueurs d’aujourd’hui.

Le gardien de but montréalais Jake Allen, qui a joué au hockey junior au Québec, a déclaré que c’était «une sensation spéciale» de jouer à Toronto en séries éliminatoires. «Nous devons le chérir. Nous devons l’adopter. Ça va être amusant. Ça va être dur.

Le défenseur des Maple Leafs, Travis Dermott, a déclaré aux journalistes qu’il attendait avec impatience le renouvellement moderne d’une ancienne rivalité.

«C’est les Leafs contre le Tricolore, donc c’est tout ce que vous voulez dans une série éliminatoire, a dit Dermott. «Même si vous n’avez pas regardé un match cette saison, la rivalité entre les feuilles et les Canadiens est toujours dans votre esprit. Ça va être énorme.

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