La racine du succès des Knicks? S’inquiéter quand ils n’avaient pas à le faire.

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De toutes les victoires en séries éliminatoires lors du grand réveil des Knicks d’une saison régulière, aucune n’a atteint le niveau de leur triomphe collectif le plus convaincant. Ce serait la défaite de l’adversaire le plus redoutable de chaque équipe: la pandémie de coronavirus.

Comme la plupart des équipes dans tous les sports, ils ont eu leurs pinceaux avec Covid-19. Mais au moins jusqu’à un swing dans l’Ouest qui se profilait toujours comme une mise en garde à leur classement en séries éliminatoires, on pouvait compter sur les Knicks pour «se présenter tous les soirs», pour citer un détenteur de billets de saison chèrement décédé que je connaissais depuis longtemps.

Certaines équipes de la NBA n’ont pas fait grand-chose pour améliorer les listes de séries éliminatoires à la limite ou les ont complètement vidées. D’autres qui se sont figurés être mesurablement supérieurs aux Knicks ont vacillé sous le poids de trop de nuits quand ils ne se sont pas présentés – physiquement ou spirituellement.

La NBA cette saison a connu un grave problème d’éclatement, au rythme du mois dernier pour plus de matchs après la pause All-Star décidée par 20 points ou plus depuis 1967-68. Laissez Jeff Van Gundy, l’analyste de réseau loquace et ancien entraîneur des Knicks, commencer à expliquer.

«Dans une saison éprouvante pour tout le monde – avec les tests et Covid, les blessures et la gestion de la charge – vous ne savez tout simplement pas qui va être là, nuit après soir», a-t-il déclaré lors d’un entretien téléphonique. «Mais avec les Knicks, vous saviez que, pour la plupart, ils venaient jouer.

C’est là que l’embauche de Tom Thibodeau comme entraîneur a été parfaitement adaptée aux conditions de la pandémie. Surtout pour ce que Van Gundy a appelé «toute la foule», ce qui signifie que, comme il n’y avait pas de fans dans les arènes pendant la majeure partie de la saison, il n’y a eu en grande partie aucune force extérieure aidant les équipes à tenir la corde après avoir pris du retard.

De pas de fans à certains fans, ces Knicks n’avaient pas beaucoup besoin d’être incités par une foule de Madison Square Garden. La voix de baryton du coach a été plus que suffisante.

Qui parmi les jeunes joueurs émergents (RJ Barrett, Immanuel Quickley), des vétérans en contrat expirant (Reggie Bullock, Alec Burks) ou des fidèles de Thibodeau (Taj Gibson, Derrick Rose) n’allaient pas être all-in avec un taskmaster de la vieille école, dans sa première année au travail?

Van Gundy, qui avait Thibodeau dans son équipe des Knicks il y a deux décennies au cours de la dernière période de plusieurs saisons de la pertinence des Knicks, a mentionné un entraîneur anonyme qui lui a dit que plus le niveau de basket-ball que vous atteignez est élevé, gagner pendant la saison régulière a tendance à «avoir moins d’importance et moins aux joueurs. » C’est peut-être exagéré ou tout simplement faux. Mais avec ces Knicks, a déclaré Van Gundy, « le facteur de soins a été exceptionnellement élevé. »

Pardonnez la nostalgie, mais leur saison rappelle celle de 1982-83, lorsque Hubie Brown est arrivé en ville avec une réputation semblable à celle de Thibodeau, prêchant la défense et le dévouement, mais d’une voix exigeante qui au fil du temps est devenue discordante.

La première équipe des Knicks de Brown a perdu 26 de ses 40 premiers matchs, puis a pris feu, en a remporté 24 sur 30 et s’est lancée dans les séries éliminatoires pour remporter une manche (pour mémoire, contre les Nets).

Comme avec Julius Randle maintenant, Bernard King était leur seule étoile à l’époque, le seul indispensable Knick, portant le même n ° 30. Alors que d’autres équipes ont eu besoin d’un Etch A Sketch pour tracer la disponibilité de l’alignement nocturne de leurs stars, Randle a perdu un match sur blessure et aucun au repos, menant la ligue en quelques minutes.

La gestion de la charge est généralement réservée à l’élite établie, pas à un gars au milieu d’une saison d’évasion remarquable, et qui l’a commencé avec un salaire partiellement garanti pour 2021-2022.

Au-delà de Randle, Leon Rose, le président de l’équipe, a construit une liste complète de pièces interchangeables, prêtes pour un calendrier condensé promettant d’être gâché par l’imprévisibilité de la pandémie. Lorsque le centre partant Mitchell Robinson est tombé, le jeune vétéran péripatéticien Nerlens Noel a intensifié. Lorsque Burks, un important contributeur à l’amélioration de l’attaque de l’équipe, a été éliminé en raison de protocoles viraux, Rose et Bullock ont ​​accéléré le rythme des scores.

«En saison régulière, vous ne pouvez pas être au top, vous avez besoin de profondeur, avec laquelle Leon a fait un excellent travail», a déclaré Van Gundy. «Dans les séries éliminatoires, vous avez besoin de grandeur.»

Regarder Nikola Jokic des Nuggets démanteler les Knicks à Denver la semaine dernière pourrait bien avoir été un aperçu des séries éliminatoires. Mais quelle que soit la saison des Knicks à partir d’ici, cela a été d’autant plus étonnant si l’on considère le peu qu’ils ont à montrer pour leurs cinq derniers choix de loterie, tous dans le top 10.

Fondamentalement, c’est le Barrett en constante amélioration, du moins jusqu’à ce qu’Obi Toppin prouve qu’il est plus que la seconde venue de Kenny Walker, mieux connu sous le nom de Sky. Kristaps Porzingis? Parti depuis longtemps. Frank Ntilikina et Kevin Knox? Peut-être aussi bien.

Là encore, c’est là que l’embauche de Thibodeau a été une bénédiction opportune. Vous avez peut-être soutenu l’automne dernier que ce serait la saison parfaite pour sacrifier la réussite au développement des joueurs, avec peu de clients payants pour plaire. Je sais que je l’ai fait. Pourquoi ne pas découvrir une fois pour toutes Ntilikina et Knox? Pourquoi ne pas détourner Toppin et Quickley du premier jour?

Thibodeau a été clair dès le départ: il n’était pas intéressé à encadrer une équipe sur roues d’entraînement, mais souscrivait plutôt à la maxime selon laquelle le meilleur environnement d’enseignement est un environnement gagnant.

Peter Roby, un ami d’enfance de Thibodeau, qui l’a embauché en 1985 pour le personnel d’entraîneurs à Harvard, aime rappeler de façon ludique comment Thibodeau, le gourou défensif acclamé, était connu dans sa jeunesse «knucklehead» pour ne jamais laisser passer un coup. Mais dans une récente interview téléphonique, il a évoqué l’âge de Thibodeau, 63 ans, assez vieux pour avoir été initié au jeu professionnel par l’équipe de championnat des Knicks au début des années 1970.

Ces Knicks étaient tous axés sur le partage de balle et la défense, le genre d’ADN de championnat, a déclaré Roby, que Thibodeau associe à la franchise, même si elle n’a pas remporté de titre depuis la présidence de Richard M. Nixon.

«Willis Reed, Walt Frazier, Bill Bradley – ce sont le sien Knicks », a déclaré Roby.

Les Knicks de son père aussi. Thibodeau souhaitait trop ce travail de connexion de génération pour se lancer dans un plan quinquennal qui pourrait facilement se désintégrer, compte tenu de la volatilité de la marque de commerce de l’organisation sous la propriété de James L. Dolan.

Il sait également avec quelle facilité un entraîneur-chef de la NBA de son âge peut être rétrogradé du jour au lendemain de exceptionnel à dépassé avec un coup du sort – ce qui est arrivé à Brown après King s’est déchiré un genou à l’apogée de ses prouesses marquantes en 1985.

À la poursuite des matchs de ramassage avec Thibodeau tout en grandissant à New Britain, Connecticut, une ville frontalière où la passion du sport est partagée entre Boston et New York, Roby a également choisi les Knicks plutôt que les Celtics. En tant qu’ancien directeur sportif chez Northeastern et actuel directeur sportif intérimaire à Dartmouth, il est depuis longtemps plus proche de Boston, mais il est plus fan des Knicks que jamais, grâce à son vieil ami.

«Pouvez-vous imaginer ce que ce serait s’ils jouaient devant une maison pleine de jardin?» Dit Roby.

Nous pouvons, mais peut-être ne devrions-nous pas. Pas encore. Parce que qui sait ce qui va suivre, lorsque les acteurs les plus performants, dont Derrick Rose, exigeront leurs récompenses d’agent libre. Lorsque les matchs sur la route – comme celui de vendredi soir à Phoenix, où les Knicks ont échoué tard devant 8063 fans – peuvent à nouveau nécessiter de rivaliser avec une cacophonie à pleine gorge. Quand l’attente fera partie de l’équation et, oui, quand la voix de Thibodeau pourrait commencer à grincer.

Faisant revivre une franchise endormie depuis longtemps, l’histoire de la saison a été l’harmonie pour l’entraîneur et les joueurs, tout en résistant, voire déjouant, le défi redoutable d’une pandémie.

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