La pandémie a réduit une partie des emplois des athlètes: signer des autographes

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La joueuse de tennis Eugenie Bouchard s’est habituée à attirer une foule de chercheurs d’autographes. Lors des tournois, elle griffonnait régulièrement sa signature pour presque tous ceux qui demandaient dans les halls du stade ou à l’extérieur de son hôtel.

Bouchard, finaliste de Wimbledon 2014 qui s’est classée cinquième au monde à son apogée, est l’une des athlètes les plus populaires du Canada. Mais dernièrement, elle a reçu beaucoup moins d’attention. Elle n’a participé qu’à quatre tournois de la tournée depuis le début de la pandémie de coronavirus – parfois sans fans dans les gradins. Bouchard, 26 ans, a déclaré qu’elle pouvait compter sur une main combien de fois elle avait été approchée en public pour un autographe un jour donné à Las Vegas, où elle s’entraînait depuis près d’un an.

«Très, très peu», a-t-elle déclaré dans un courriel. «C’est comme une occasion spéciale maintenant, et je suis très excité de signer.»

La pandémie a perturbé presque tous les aspects de la culture sportive, y compris la participation des fans aux matchs. Même là où il y a des foules à capacité réduite, les tampons entre spectateurs et joueurs ont largement empêché les interactions, y compris l’une des responsabilités traditionnelles des athlètes professionnels: donner des autographes.

«Signer et prendre des photos est l’un des avantages du travail», a déclaré Bouchard. «Je me souviens avoir été cet enfant mourant pour un autographe d’un joueur.»

Dans de nombreux stades et arènes du monde entier, des bâches massives couvrent désormais des zones au-dessus des tunnels où les athlètes entrent et sortent des aires de jeu et où les fans zélés avec des stylos et des souvenirs sportifs se bousculent généralement pour se positionner autour des grilles.

Dans la LNH, les joueurs ne peuvent pas socialiser avec leurs coéquipiers sur la route, encore moins interagir avec les fans. Claude Giroux, le capitaine des Flyers de Philadelphie, a déclaré qu’il ne se souvenait pas de la dernière fois qu’il avait autographié un article.

« J’espère que je ne serai pas mis dans cette situation, mais je devrais refuser respectueusement juste parce que c’est dangereux », a déclaré Giroux, 33 ans, lors d’un entretien téléphonique, estimant qu’avant la pandémie, il donnerait environ 20 autographes après les matchs. . «Vous ne connaissez pas la personne. Vous voulez être en sécurité. J’adorerais en signer quelques-uns, mais je ne pense pas que ce soit la bonne pièce pour le moment.

« On pouvait déjà ressentir l’impact sur et en dehors du terrain », a déclaré Sadio Mané, un ailier de Liverpool, dans un courriel.

Mais la pause dans sa routine de signature du jour de match précédent, a déclaré Mané, n’a pas produit d’avantages tels qu’une amélioration de la concentration avant les matches. Mané, 28 ans, a déclaré qu’il manquait d’interagir avec les fans.

«C’est une belle chose d’aider les jeunes fans, de pouvoir connecter leur passion et leur éducation», a-t-il déclaré. «Être entouré de fans est quelque chose qui, espérons-le, sera encore possible cette année. Je serai toujours là et prêt à signer des autographes pour nos fans après la pandémie.

Cette semaine, la Major League Baseball intensifie son entraînement de printemps, qui comprend environ un mois de matchs de mise au point dans de petits parcs de balle en Floride et en Arizona. C’est un moment amusant, a déclaré le voltigeur des Arizona Diamondbacks David Peralta, en raison de la proximité avec les fans.

L’année dernière, seuls les matchs des dernières rondes éliminatoires avaient des fans dans les gradins. Les matchs d’entraînement du printemps auront une participation limitée, mais les plans pour la saison régulière n’ont pas été finalisés.

« Je me sentais un peu déprimé la saison dernière, parce que vous jouez pour offrir un bon spectacle aux fans », a déclaré Peralta, 33 ans, lors d’un entretien téléphonique. «Et puis quand vous regardez autour de vous, vous n’avez rien. Personne à qui lancer une balle entre les manches. Aucun enfant que vous ne pouvez faire sourire avec un autographe. »

Max Wheeler est l’un de ces enfants. Wheeler, un fan de baseball de 13 ans de Madison, Wisconsin, a recueilli plus de 500 signatures au cours des sept dernières années, Hank Aaron étant son plus précieux. Wheeler était un incontournable du stade à domicile des Milwaukee Brewers avant la pandémie, obtenant stratégiquement des autographes.

« Je fais des enseignes au néon deux nuits avant le match, et nous arrivons trois heures avant le premier lancer pour être sûrs d’être les premiers », Wheeler, qui dirige une chaîne YouTube qui présente ses meilleurs souvenirs signés et fournit des conseils pour les demandeurs d’autographes, a déclaré lors d’un entretien téléphonique. «J’aime rencontrer les gars que je vois à la télévision, donc c’est plutôt cool.»

La ligue Professional Bull Riders a été l’une des premières organisations sportives à relancer la compétition l’année dernière, mais aussi à ramener les fans. Pourtant, l’association n’a jamais permis aux foules de dépasser 50% de leur capacité, a déclaré un porte-parole.

Lors d’événements antérieurs à la pandémie, les détenteurs de billets pouvaient faire des visites dans les coulisses, observer les taureaux de près et interagir avec les coureurs. Matt Triplett, 29 ans, un cavalier connu comme un favori des fans, signait des autographes même après d’intenses randonnées, avec son chapeau de cowboy éraflé et son bras enveloppé dans un sac de glace. Les autographes ne sont actuellement pas autorisés sur le circuit des bull riders, mais cela n’a pas toujours empêché Triplett de répondre aux demandes des fans.

« Vous les voyez marcher dans le couloir, vous en signez un rapide et le faites toujours fonctionner », a déclaré Triplett, qui est actuellement hors compétition avec une blessure à la hanche, par téléphone. « Vous voulez toujours qu’ils viennent, mais vous voulez pratiquer la distanciation sociale. »

La normalité des événements sportifs revient lentement. Certaines équipes de la NBA, y compris les Atlanta Hawks, ont même ramené des sièges sur le court. À la fin d’un match à Atlanta le mois dernier, Kevin Durant et Kyrie Irving des Nets ont enlevé leurs maillots et les ont dédicacés avant de les remettre au rappeur 2 Chainz.

Wheeler espère que lui aussi pourra bientôt revoir ses héros sportifs en personne. Depuis le début de la pandémie, il continue de recevoir des autographes par la poste.

Mais étant un véritable connaisseur d’autographes, Wheeler a dit que rien ne vaut de voir un joueur de baseball de près et d’assister à la signature en temps réel.

«Ils me manquent beaucoup», dit-il. « Même si assister à des matchs de baseball ne se passe pas en ce moment, je sais qu’ils reprendront un jour. »

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