La légende du hockey Wayne Gretzky a partagé son père avec une nation

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OTTAWA – En un instant, il y a 30 ans, un énorme morceau de l’héritage de Walter Gretzky a disparu.

Gretzky, le père du plus grand joueur de hockey de tous les temps, a eu un anévrisme en peignant la ferme de sa mère dans le sud-ouest de l’Ontario, au Canada. Une ambulance et un hôpital voisin lui ont sauvé la vie, mais quand il est arrivé, il n’a pu se souvenir d’aucun des exploits extraordinaires de son fils.

C’était comme si quelqu’un avait accidentellement supprimé le dossier contenant les quatre coupes Stanley de Wayne Gretzky, des dizaines de records de la Ligue nationale de hockey, et même son échange de 1988 entre les Oilers d’Edmonton et les Kings de Los Angeles.

«C’est comme si j’avais dormi pendant 10 ans», a déclaré Walter Gretzky au Ottawa Citizen lors d’une entrevue en 1994. «C’est un peu comme un rêve.»

Il a dit qu’il avait essayé de retrouver ces précieux moments père-fils grâce à la vidéo, « mais ce n’était pas la même chose. »

Walter Gretzky – connu sous le nom de «papa du hockey du Canada» – est décédé jeudi soir à Brantford, en Ontario, après neuf ans de lutte contre la maladie de Parkinson. Il avait 82 ans.

Premier ministre Justin Trudeau du Canada tweeté: «Walter Gretzky se souciait profondément de sa famille et de sa communauté – sa gentillesse était indéniable, sa passion était évidente et son impact était immense. Mes pensées vont à Wayne et à toute la famille Gretzky, et à tous ceux qui pleurent la perte du père du hockey canadien.

En effet, il semblait que tout le pays pleurait ce petit homme au sourire tordu et au nez proéminent. Gretzky est lui-même devenu une icône du hockey au fil des décennies, apparaissant dans des publicités télévisées et lors d’événements caritatifs. Obligatoire, humble et solidaire, il était un modèle idéal pour les parents de hockey, dont beaucoup perdent le contrôle et le sens de la réalité tout en encourageant leurs enfants à exceller dans le sport qui est l’obsession nationale du Canada. C’était le parent de hockey que vous vouliez dans les gradins.

Wayne Gretzky, qui était Ranger lorsqu’il a pris sa retraite en 1999, a publié vendredi une déclaration disant: «Pour ma sœur et mes trois frères, papa était notre capitaine d’équipe – il guidait, protégeait et dirigeait notre famille chaque jour, à chaque étape de la chemin. Pour moi, il était la raison pour laquelle je suis tombé amoureux du hockey. Il m’a inspiré à être le meilleur que je pouvais être, non seulement dans le jeu de hockey, mais dans la vie.

Walter Gretzky a été précédé dans la tombe par son épouse, l’ancienne Phyllis Hockin, en 2005. Il laisse dans le deuil leurs cinq enfants: Wayne, Keith, Glen, Brent et Kim, ainsi que plusieurs petits-enfants.

La maison Gretzky au 42 avenue Viradi, à Brantford, est devenue une sorte de sanctuaire national au fil des ans. Walter Gretzky a accueilli avec bonheur les étrangers souhaitant voir la cour arrière où la patinoire connue sous le nom de «Wally’s Coliseum» a lancé un Wayne de 3 ans en route vers la superstar du hockey.

La famille avait une règle d’or – «Faites d’abord vos devoirs» – et ensuite tout le monde pouvait jouer aussi longtemps qu’il le voulait, sur ce que le père de Wayne aimait appeler «glace de verre».

«Il serait ici heure après heure», a déclaré Walter Gretzky au Globe and Mail en 2008, «se tordant entre les pylônes que nous avons fabriqués à partir de bouteilles Javex. Il avait l’habitude d’attacher une canette d’une ficelle et de la suspendre au filet et de voir combien de fois il pouvait la frapper. Il avait l’habitude de payer aux enfants un sou ou un sou pour jouer le gardien de but à sa place.

C’est Walter Gretzky qui a conduit son fils à son tout premier match, et ce serait Wayne Gretzky qui a conduit son père à son dernier match avec les Rangers.

«J’ai roulé avec mon père», a déclaré Wayne Gretzky dans une interview télévisée. «C’était comme mon premier match quand j’avais 6 ans.»

C’est Walter qui a dit à Wayne de «patiner vers l’endroit où la rondelle va et non vers l’endroit où elle a été». À l’âge de 10 ans, Wayne Gretzky a marqué 378 buts pour les Steelers de Brantford Nadrofsky, et il s’est fait connaître à l’échelle nationale avant d’atteindre l’adolescence. Il a pris sa retraite de la LNH en tant que chef de file, avec 894 buts et 1963 passes décisives en 1487 matchs; tout compte fait, il détenait 61 records de notation.

Le fils superstar a toujours soutenu qu’il avait développé son jeu «directement dans ma propre cour», sous la tutelle de son père. Walter Gretzky avait été un excellent jeune joueur à part entière, mais à 140 livres, il était considéré comme trop petit pour passer au hockey junior A, alors la voie traditionnelle vers une carrière professionnelle.

Il s’est concentré sur l’entraînement de ses enfants, qui excellaient tous dans une variété de sports.

Walter Gretzky était actif dans de multiples causes, amassant plus d’un million de dollars canadiens grâce à des tournois de golf annuels pour l’Institut national canadien pour les aveugles. En 2007, il a été nommé membre de l’Ordre du Canada, la plus haute distinction civile du pays, pour son œuvre caritative.

«Ce n’est pas si difficile d’être ‘le père du Canada’ si vous êtes déjà le père du plus grand joueur de tous les temps», a déclaré vendredi Charlie Henry, l’ami le plus proche de Walter Gretzky depuis plus de 50 ans.

Les deux hommes, nés à moins de deux semaines d’intervalle en 1938, se sont rencontrés dans les gradins lors d’un tournoi de hockey mineur quand Henry a remarqué que le jeune joueur de Brantford portait des gants blancs distinctifs.

«Ce gamin va être un grand joueur», a dit Henry à ceux qui se tenaient avec lui, «mais si vous devez jouer avec des gants blancs qui brillent dans le noir, je ne sais pas…»

«C’est mon enfant!» Walter Gretzky s’écarta de quelques rangs.

Les deux se sont rapidement réconciliés et se sont rapprochés, et Henry a fréquemment voyagé avec Gretzky, en particulier après sa guérison de l’anévrisme.

« Wally aurait des flashs de mémoire, » dit Henry. «Comme sa première paire de patins. Ou son mariage. Mais le hockey de Wayne était parti.

Wayne Gretzky a beaucoup écrit sur son père dans son livre de 1990, «Gretzky: An Autobiography».

«Mon héros étant enfant était un homme avec des maux de tête constants, des ulcères et des bourdonnements d’oreilles», a-t-il écrit. «C’est un petit gars drôle qui reste éveillé à boire du café tous les soirs jusqu’à 3 heures du matin même s’il doit être au travail à 8 heures le lendemain. Il n’a pas à travailler s’il ne le veut pas, mais il ne manque jamais un jour.

«C’était mon instructeur de hockey. Il était aussi mon entraîneur de crosse, baseball, basketball et cross-country, sans parler de mon entraîneur et chauffeur. Il est toujours mon coach, mais c’est aussi mon agent, manager, avocat amateur, partenaire commercial et meilleur ami. Il n’a pas de diplôme universitaire, mais c’est probablement le gars le plus intelligent que je connaisse.

Plus tard, dans une entrevue avec la Société Radio-Canada en 1996, Wayne Gretzky a résumé tout cela en une seule phrase:

« Tout ce que je suis est à cause de lui. »



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