Jorge Velandia est le premier directeur général adjoint du Venezuela

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CLEARWATER, Floride – Le baseball est le sport national du Venezuela. Le pays a envoyé 428 joueurs dans les ligues majeures – un nombre dépassé uniquement par les États-Unis (plus de 17000) et la République dominicaine (794), selon le site Web. Baseball-Référence.

Certaines des plus grandes stars du sport au cours des dernières décennies sont originaires du pays sud-américain: Miguel Cabrera, Félix Hernández, Johan Santana, Bobby Abreu, José Altuve. La nouvelle star du Venezuela, Ronald Acuña Jr. des Braves d’Atlanta, ne traîne peut-être que Mike Trout et Mookie Betts en tant que meilleur joueur de baseball.

Compte tenu de cette riche tradition, beaucoup dans le sport étaient étonnés qu’un Vénézuélien n’ait pas atteint les échelons supérieurs du front office d’un club de la ligue majeure. jusqu’en décembre, lorsque les Phillies ont promu Jorge Velandia, un ancien joueur qui avait progressé dans l’organisation, au poste de directeur général adjoint.

«Quand nous nous préparions pour la première fois à faire une annonce et que nous en parlions et d’une manière ou d’une autre, il est apparu que ce serait le premier directeur général adjoint du Venezuela, je me suis dit: ‘Vraiment? Je n’avais aucune idée », a déclaré Dave Dombrowski, président des opérations de baseball des Phillies, qui dirige des équipes depuis plus de deux décennies. Les équipes de Dombrowski comprenaient des stars vénézuéliennes comme Magglio Ordóñez, Carlos Guillén, Víctor Martínez et Cabrera, mais jamais l’un de leurs compatriotes aussi bien placé que Velandia, 46 ans.

«J’ai été surpris», a poursuivi Dombrowski, «parce que le nombre de joueurs de baseball de qualité du pays sur et en dehors du terrain est immense.

Velandia vérifie beaucoup de cases pour les exigences du baseball moderne. Son curriculum vitae comprend le jeu, l’entraînement, le dépistage et l’expérience de la direction. Il parle couramment l’anglais avec son espagnol natal. Et il a fait un effort concerté ces dernières années pour devenir plus versé dans l’analyse et la technologie qui guident désormais les décisions tout au long du jeu.

«Il a été là et il l’a fait, ce qui est un peu différent de celui d’aujourd’hui», a déclaré Benny Looper, un ancien directeur général adjoint des Phillies qui a aidé Velandia à faire la transition vers l’entraînement et le dépistage. «Je ne pense pas que vous deviez faire ça, mais je pense que ça aide d’avoir marché dans ces chaussures.»

Crédit…via les marées de Norfolk

Né et élevé dans la capitale vénézuélienne, Caracas, Velandia a joué au baseball professionnel pendant 18 ans, y compris des parties de huit saisons pour six équipes dans les ligues majeures, en grande partie à cause de la force du terrain en tant que joueur de champ intérieur et d’un QI de baseball qui l’emportait sur ses frappes plus faibles et plus petites. stature.

Velandia ne s’attendait jamais à jouer aussi longtemps. Ses parents sont venus de modestes débuts et sont devenus avocats, faisant entrer la famille dans la classe moyenne supérieure. Ils s’attendaient à ce que Velandia aille à l’université après avoir fréquenté les meilleures écoles privées, mais à ce moment-là, leur fils était tombé amoureux du baseball.

Ils ont cédé, permettant à Velandia de voyager neuf heures en voiture jusqu’à Maracaibo, la deuxième plus grande ville du Venezuela, pour s’entraîner et jouer. À 17 ans, il a signé avec les Tigers de Detroit pour 7 500 $, un bonus modéré même en 1992, et est venu aux États-Unis pour jouer en ne parlant que les morceaux d’anglais qu’il avait appris à l’école. Mais il a fait un pacte avec ses parents.

«Notre plan en tant que famille était de donner cinq ans au baseball», a déclaré Velandia. «Et si en cinquième année je n’étais pas bon, j’étudierais le droit ou la médecine du sport.»

Il était assez bon, cependant. En 1997, il fait ses débuts dans les ligues majeures avec les Padres de San Diego. Tout au long de sa carrière, Velandia était également curieux de connaître les dépisteurs et les dirigeants qui se sont assis derrière le marbre pendant les matchs et ont décidé du sort de ceux sur le terrain.

Au cours de la dernière saison de Velandia en tant que joueur, en 2009, il était à la filiale de classe AAA des Phillies à Allentown, en Pennsylvanie, quand on lui a demandé de devenir entraîneur-joueur. Ruben Amaro Jr., qui avait été le coéquipier de Velandia dans le ballon d’hiver vénézuélien et était alors le directeur général des Phillies, avait dit à Looper que Velandia était quelqu’un qu’ils devraient envisager pour des postes après le match. Alors Looper a commencé à donner à Velandia des rapports de dépistage vierges et lui a demandé de les remplir sur les joueurs adverses.

« Il a un très bon talent pour voir le match et voir de petites choses que beaucoup d’entre nous négligent, beaucoup de fans négligent et même les dépisteurs négligent », a déclaré Looper. «Et c’était immédiatement reconnaissable.»

Les Phillies lui ont tracé une voie. Ils l’ont envoyé dans des écoles de reconnaissance. Ils lui ont demandé d’entraîner des frappes pour une équipe de classe A. Ils l’ont promu dans le système agricole et dans le front office, où il a repéré au niveau international et national, des amateurs et des professionnels.

«Chaque fois que je me rendais dans les ligues mineures pendant l’entraînement du printemps et que je participais à certaines réunions, je l’écoutais parler des joueurs et les décomposerais, j’étais assez impressionné par la façon dont il voyait le jeu, voyait les joueurs. capacités et sa propre capacité à évaluer », a déclaré Amaro, qui est d’origine cubaine.

Amaro, dont père est devenu un mentor pour Velandia après l’avoir signé aux Tigers, a même demandé à Velandia de devenir entraîneur intérimaire des ligues majeures en 2015. Loin des Phillies, Velandia a aidé à construire la composition de l’équipe du Venezuela pour la Classique mondiale de baseball 2013 et était le directeur général de les Tiburones de la Guaira de la ligue d’hiver vénézuélienne pendant cinq ans.

Après que les Phillies aient remplacé Amaro par Matt Klentak en 2015, Velandia a été promu assistant spécial du directeur général, poste qu’il a occupé pendant quatre ans. Il a demandé à Klentak et à son patron, le président de l’équipe Andy MacPhail, qui renforçaient le maigre département d’analyse des Phillies, s’il pouvait en savoir plus sur cet aspect du jeu.

De temps en temps, d’autres équipes ont interviewé Velandia pour des emplois d’entraîneur dans les ligues majeures ou des postes de découvreur. Les Phillies l’ont interviewé pour leur poste de gestionnaire avant la saison 2018, mais ce poste a finalement été attribué à Gabe Kapler. Ils ont fait de même l’hiver dernier, cette fois pour leur poste de directeur général. Ce travail a finalement été confié à Sam Fuld, un ancien joueur qui était devenu le directeur de la performance de baseball intégrative des Phillies, car Dombrowski avait décidé que Fuld avait plus d’expérience en front-office.

Pourtant, Dombrowski est reparti tellement impressionné par Velandia qu’il l’a promu directeur général adjoint. Dombrowski a déclaré que Velandia serait un touche-à-tout, notamment en apprenant le côté administratif de la gestion d’une équipe.

«Nous voulions le rencontrer régulièrement et utiliser ses connaissances parce que je pense qu’il a beaucoup de capacités et qu’il est un futur directeur général», a déclaré Dombrowski.

C’est une attente que partage Velandia. «Ce n’est pas seulement être un», a-t-il dit, «mais faire du bon travail.

Il ne sait pas exactement pourquoi aucun autre Vénézuélien n’avait atteint ces sommets dans les ligues majeures auparavant. Bien qu’il n’ait pas voulu être un pionnier vénézuélien, il a déclaré que ce serait un honneur de représenter son pays au sommet d’une équipe.

En MLB, il y a beaucoup de Latinos sur le terrain – près de 30%, et plus dans les ligues mineures – mais une pénurie d’entre eux dirigent des équipes, une situation qu’Amaro a qualifiée de «vraiment atroce». Omar Minaya, né en République dominicaine et élevé dans le Queens, a été le premier directeur général latino de l’histoire de la MLB, en 2002 avec les Expos de Montréal. Al Avila, d’origine cubaine, est le seul actuel.

Velandia a déclaré qu’il ne s’était jamais senti comme s’il avait été ignoré parce qu’il était Latino ou parce que «je parle avec un accent». Il a ajouté: «Je sens que le ciel est la limite et si je fais bien mon travail, les portes s’ouvriront.»

Mais, a déclaré Velandia, certaines choses pourraient aider dans l’ensemble: avoir les meilleurs décideurs – en tant qu’ancien président des Chicago Cubs Theo Epstein a dit l’été dernier – reconnaître une représentation inégale et y remédier; augmentation des possibilités de formation universitaire pour les joueurs latino-américains, qui renoncent souvent à l’école pour signer avec des équipes dès l’âge de 16 ans; les efforts visant à encourager davantage de Latinos à aspirer à des emplois en tant que cadres supérieurs de l’équipe une fois qu’ils prendront leur retraite; et plus de formation en analytique dans chaque organisation, ce qu’il a dit que les Phillies en avaient fait une priorité.

De nombreux utilisateurs précoces de l’analyse dans le baseball étaient des non-joueurs qui ont fini par occuper les front-offices. La majorité des chefs des opérations de baseball de la MLB sont maintenant homme blanc qui ont fréquenté des collèges d’élite et n’ont pas joué au jeu professionnellement. Velandia a déclaré qu’il pensait que les joueurs rattrapaient leur retard et que la prochaine vague de GM serait d’anciens joueurs, comme Chris Young avec les Texas Rangers et Fuld, qui comprennent le rôle de l’analyse et de la technologie, mais ont également une expérience de première main de la vie sur le terrain.

«Au baseball, il y a de la place pour tout le monde», a déclaré Velandia.

Alors qu’il parlait un matin récent, Velandia était assise sur le balcon des bureaux de direction du BayCare Ballpark, le centre d’entraînement printanier des Phillies à Clearwater, en Floride. appel depuis le terrain lors d’un entraînement au bâton le matin.

À côté de Girardi se trouvaient Larry Bowa et Charlie Manuel, deux anciens managers des Phillies, maintenant à la fin de la soixantaine, qui servent de conseillers spéciaux et de présences grégaires pendant l’entraînement du printemps. Avant sa promotion, Velandia les rejoignait en uniforme afin qu’ils puissent être sur le terrain pour aider les joueurs. Ils s’appelaient les Trois Amigos, et Bowa et Manuel disaient souvent à Velandia de ne pas les oublier lorsqu’il deviendrait un jour directeur général. Maintenant, ils le taquinaient à nouveau.

« Maintenant que je suis au plus haut niveau, ils disent que je suis trop cool pour l’école pour aller traîner », a déclaré Velandia en riant.

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