Jeanie Buss rit à cause de sa douleur

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Au moment où elle est arrivée au micro, les applaudissements s’étaient calmés et Jeanie Buss était confrontée au son le plus effrayant pour un comédien debout.

Silence.

Elle s’était préparée à ce moment depuis des mois. Des mois et une semaine, en fait: elle a raté sa première vitrine de stand-up au North Hollywood’s Haha Café en septembre 2018 parce que son travail de jour lui gênait. Lorsque vous êtes le propriétaire des Lakers de Los Angeles et que LeBron James fait ses débuts en pré-saison, une soirée comique peut attendre.

Buss avait recherché la comédie comme moyen de guérison, ne réalisant pas à quel point ce serait effrayant. Son acte était brut, vulnérable. Parfois, c’était drôle.

« Quelqu’un m’a appelé Barbie », a déclaré Buss, qui a les cheveux blonds, pour ouvrir son set. « À LA, en fait, je suis la mère de Barbie. »

C’était une catharsis sous forme de comédie, venant juste au moment où elle en avait le plus besoin.

C’est du moins ce qu’elle pensait.

Buss adore rire.

Un serveur du Jinky’s Cafe à Studio City, en Californie, lui a dit que le restaurant sert des Tater Tots, elle applaudit et rayonne comme si elle regardait l’attaquant des Lakers Anthony Davis dunk.

Il faudra un certain temps avant qu’elle ne le revoie, les Lakers ayant depuis longtemps disparu des séries éliminatoires après une surprenante défaite au premier tour contre les Phoenix Suns. Mais son humeur est à la hausse ces jours-ci. Cela fait des semaines depuis la fin abrupte de la quête des Lakers pour des championnats consécutifs, et une partie d’elle l’a vu venir après le revirement rapide de la fin de la saison dernière au début de celle-ci.

« C’était juste comme si nous n’avions jamais pu reprendre notre souffle », a-t-elle déclaré.

D’ailleurs, a-t-elle ajouté, elle voit dans les braises des Suns l’étincelle du championnat des Lakers.

« Beaucoup de gens sont surpris à Phoenix, mais pas moi », a-t-elle déclaré. « La façon dont ils ont joué dans la bulle, vous pouviez dire que c’était comme de l’argent à la banque. Ils ont tout de suite compris et vous pouviez le dire, ils étaient si bien préparés. Ils se connaissent bien. »

La déception s’est apaisée au point que Buss peut en plaisanter. Mais au milieu de 2018, après une série de coups durs personnels et professionnels, elle ne trouvait pas de quoi rire.

Son père, Jerry Buss, était décédé en février 2013 à l’âge de 80 ans, après avoir été hospitalisé pour un cancer pendant plus d’un an. La franchise des Lakers, qu’il a acheté en 1979 et dirigé vers 10 championnats, était devenu une risée, embourbé dans le pire tronçon de son histoire. Kobe Bryant, la dernière icône de l’équipe, avait pris sa retraite en avril 2016. Huit mois plus tard, Jeanie Buss et Phil Jackson, l’ancien entraîneur des Lakers, mettaient fin à leur engagement de longue date. Et au début de 2017, une lutte shakespearienne pour le contrôle des Lakers est devenue publique, Buss embauchant le Hall of Famer Magic Johnson en tant que président des opérations de basket-ball et remplaçant Mitch Kupchak, le directeur général de longue date, par l’agent de Bryant, Rob Pelinka. Elle a également accepté la démission de son frère Jim en tant que vice-président des opérations de basket-ball. Un procès qui s’ensuit a divisé la famille.

C’était suffisant pour que Buss cherche des réponses.

Elle les a trouvés sur scène.

Elle a toujours eu une histoire d’amour avec la comédie stand-up, mais n’a jamais pensé qu’elle pourrait la poursuivre, jusqu’à ce qu’elle soit cajolée par les humoristes Theo Von et Heather McDonald lors d’un barbecue le 4 juillet il y a quatre ans. McDonald a suggéré à Buss de reprendre un cours enseigné par la comédienne de longue date Lisa Sundstedt. Intitulé « Pretty, Funny Women », le cours est conçu pour les femmes qui sont comédiennes pour la première fois, quel que soit leur âge, leur race ou leur statut économique. Buss a commencé le cours pour la première fois en 2013 après la mort de son père, mais elle a abandonné trois semaines plus tard. Cette fois, elle est restée, frappée par «l’échantillon de personnes que je ne rencontrerais jamais dans ma vie ordinaire».

Sundstedt a vu une réelle amélioration de Buss lors de son deuxième essai.

« Elle est si timide qu’elle n’a probablement même pas réalisé qu’elle était une personne drôle », a déclaré Sundstedt. « Cela pourrait ne pas être encouragé dans son monde, où elle doit avoir cet extérieur dur. »

Lorsque Buss a commencé à assister aux réunions du Conseil des gouverneurs de la NBA pour les Lakers en 1995, elle a été intimidée par certains des regards noirs dirigés vers elle.

Ces jours-ci, elle échange des barbes avec les meilleurs d’entre eux.

« Jeanie a toujours eu cette étincelle spéciale », a déclaré Wyc Grousbeck, qui dirigeait un groupe qui a acheté les Celtics en 2002. « Les gens veulent qu’elle réussisse. Ils sont heureux quand elle réussit. Ils savent qu’elle l’a mérité – et je veux dire la partie « l’a mérité ». Elle est respectée sans équivoque parmi la ligue, par les propriétaires, par les joueurs. Elle a de l’acier dans les veines.

Il était clair que quelque chose avait mangé chez Buss alors qu’elle prenait son petit-déjeuner début mai pour l’une des nombreuses interviews avec le New York Times.

Ce ne sont pas les blessures de James et Davis qui avaient déclenché une chute des Lakers à la septième place de la Conférence Ouest après la deuxième à la mi-mars.

C’était Bryant.

Les 18 mois précédents avaient été lourds pour Buss. En décembre 2019, sa mère, JoAnn, est décédée à 86 ans. Moins de deux semaines plus tard, le jour du Nouvel An, David Stern – l’ancien commissaire de la NBA et l’un de ses mentors – est décédé après plusieurs semaines dans le coma. Puis, fin janvier, Bryant et sa fille de 13 ans, Gianna, ont été tués dans un accident d’hélicoptère.

Maintenant, la cérémonie du Basketball Hall of Fame était dans quelques jours et Bryant allait être intronisé. Buss le redoutait.

Elle a rencontré Bryant en 1996 après sa conférence de presse d’introduction avec l’équipe. Elle avait 34 ans ; il avait 17 ans. Les bureaux des Lakers étaient inexplicablement vides ce jour-là, sans personne chargée d’emmener la recrue déjeuner. Buss a été poussé dans le concert et ils ont parlé de l’Italie – Bryant y a été élevé et Buss avait passé du temps à la campagne avec son ex-mari, un ancien joueur de volley-ball professionnel. Elle se souvenait avoir été stupéfaite lorsque Bryant avait demandé à un serveur s’il parlait espagnol, puis avait déclaré qu’il allait l’apprendre.

À sa dernière saison, 2015-16, Bryant ne faisait confiance qu’à Buss pour l’aider à terminer sa tournée d’adieu. Une fois, il l’a invitée à déjeuner et a amené Gianna. Il a dit qu’il voulait que sa fille apprenne d’une puissante dirigeante sportive; Buss pense maintenant que ce n’était qu’une ruse, que Bryant voulait juste que Buss sache à quel point elle était importante, pour lui et pour l’équipe.

Quand elle raconte cette histoire, Buss s’étouffe. Ses épaules s’effondrent lorsqu’elle est interrogée sur la cérémonie du Temple de la renommée.

« C’est presque comme si je devais le ranger à nouveau », a-t-elle dit, la voix brisée. « Il va dans le Hall, et c’est comme si nous le laissions là. C’est dur. C’est dur de revivre ça. »

« Je suppose », a-t-elle ajouté, « vous ne vous en remettrez tout simplement pas. »

La comédie n’a jamais été censée devenir une seconde carrière. C’était censé aider Buss à guérir.

Mais maintenant, elle a une série télévisée de comédie en milieu de travail en préparation, conçue et présentée par elle, la comédienne Mindy Kaling, l’écrivain de télévision Elaine Ko et Linda Rambis, collègue de longue date des Lakers et meilleure amie de Buss.

Le spectacle se déroule dans les back-offices d’une équipe de la NBA. En juin, Netflix a annoncé avoir donné le feu vert à une série de 10 épisodes. Alors que Buss a déclaré que le spectacle n’était pas basé sur sa vie, elle et Rambis ont donné à Kaling et Ko près de quatre décennies de drame et d’humour dans les coulisses de la NBA.

« Cela le rend divertissant et cathartique pour moi », a déclaré Buss. « Maintenant, 20 ans plus tard, je peux regarder en arrière et en rire et les replacer dans leur contexte. Ce qui était à lui seul un lourd fardeau peut maintenant être partagé et diffusé. Et ça ne m’a pas détruit ! Ces choses arrivent et vous vous sentez seul, mais les gens peuvent comprendre. »

L’humour a aidé Buss à gérer plusieurs formes de perte.

Huit mois après la retraite de Bryant, Buss et Jackson ont rompu leurs fiançailles de quatre ans. Les deux s’étaient rencontrés brièvement auparavant, mais ils ont commencé à sortir ensemble après qu’il soit devenu l’entraîneur des Lakers en 1999.

« C’est cette personne par laquelle je n’aurais jamais pensé être attiré, mais à la seconde où je l’ai rencontré, il y avait quelque chose dans sa voix », a déclaré Buss. « J’étais juste comme : « Qui est ce type ? » Tout ce que je savais, c’était qu’il était ce genre d’entraîneur excentrique des Bulls, puis il devient la relation la plus importante de ma vie.

Jackson avait pris sa retraite de l’entraînement en 2011, mais était prêt à revenir aux Lakers en novembre 2012 après que Jim Buss et Kupchak, le directeur général, l’aient contacté alors que l’équipe se débattait sous Mike Brown. Jackson portait une chemise des Lakers lorsqu’il a préparé le dîner pour Jeanie un soir, son signal sournois pour lui dire qu’il était là. Jeanie Buss était dévastée.

Une partie des retombées était un ravivement de l’intérêt de Jackson pour le basket-ball, l’amenant à occuper le poste de président de l’équipe des Knicks, qui l’a emmené à travers le pays depuis Buss. C’est le début de la rupture de leur relation.

« Les comédiens viennent de la douleur, et tout de suite vous dites, quel genre de douleur peut-elle avoir ? » a déclaré Craig Shoemaker, un comédien qui est son ami proche. « L’argent, l’apparence, la célébrité, elle possède l’une des franchises légendaires de l’histoire – en quelques secondes, vous pouvez briser cette barrière en disant votre vérité. Il sort toujours si vous êtes un faux. Et elle ne l’est pas.

Des années loin de son incursion dans la comédie stand-up, Buss est de retour à la joie du basket-ball, même si cette saison s’est terminée sur une note amère.

Les Lakers ne sont plus une blague. Aider la franchise à remporter son 17e championnat NBA la saison dernière a été sa plus grande réussite, a-t-elle déclaré, même si la célébration a été atténuée par les multiples pertes qu’elle avait subies au fil des ans : son père, sa mère, Stern, Bryant.

« C’est beaucoup de pertes », a-t-elle déclaré. « Et tout a reflué à ce moment-là. »

Il y avait alors des rires mêlés de larmes, mais maintenant en réfléchissant au championnat, Buss sait ce que cela signifiera pour son héritage.

« Je pense que maintenant les gens disent: » Elle appartient « , a déclaré Buss. « Est-ce que j’aurais été dans cette position si mon père n’était pas propriétaire de l’équipe ? Probablement pas. Mais je mérite d’être ici.

Son rôle est certainement différent maintenant près de 60 ans, et elle l’embrasse. Son père a acheté l’équipe quand elle avait 17 ans. Avec Johnson et ces Lakers du début des années 80, elle était une petite sœur. Puis, avec Bryant, elle est devenue « une grande sœur, c’est sûr ».

Une fois de plus, son rôle a changé.

« Maintenant, je suis maman », a-t-elle déclaré à propos de sa relation actuelle avec les joueurs. « Je suis fier de le dire.

Elle fait une pause pour l’effet, comme un stand-up entraîné. Doc Rivers rencontre Joan Rivers.

«Quand je serai grand-mère, je ne suis pas si sûre. Je pourrais juste rester avec maman.



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