«  Je ne peux pas attendre de pouvoir les tenir  »: les parents des joueurs dans une bulle de la NCAA

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SAN ANTONIO – Michelle Bain-Brink a apporté des livres et un contenant de macarons à sa fille, Cameron, un attaquant de première année pour Stanford, le matin après que l’équipe se soit ralliée mardi à Louisville pour se qualifier pour la Final Four du tournoi de basketball féminin de la NCAA. Bain-Brink s’attendait à laisser les colis à un agent de sécurité qui les enverrait dans la chambre de sa fille dans l’hôtel de l’équipe.

Par coïncidence, Cameron Brink était dans le hall au même moment, livrant un sac que l’agent de sécurité remettait à sa mère.

À 20 mètres de là, à travers les portes vitrées de l’hôtel Marriott Rivercenter au centre-ville de San Antonio, la mère et la fille se sont criées «bonjour» et «je t’aime».

C’était leur première conversation en personne au cours des trois derniers mois.

« Je suis très ému, car même si je l’ai vue depuis les gradins, la voir comme ça, de façon inattendue, était vraiment émouvant », a déclaré Bain-Brink, qui vit dans l’Oregon, dans une interview mercredi.

Bain-Brink et son mari, Greg Brink, sont heureux d’être ici à San Antonio, capables d’assister à nouveau aux jeux de leur fille même s’ils ne sont pas autorisés à entrer en contact direct. Stanford, à la recherche de son premier titre national depuis 1992, rencontrera la Caroline du Sud en demi-finale vendredi.

Stanford était particulièrement préparé pour l’environnement bouillonnant que les joueurs et les membres du personnel endurent lors du tournoi national de trois semaines centré à San Antonio. Alors que la pandémie de coronavirus a conduit à une fréquentation restreinte à la plupart des compétitions universitaires, l’équipe de Stanford a joué la majeure partie de sa saison en tant que groupe de nomades, dans d’étranges arènes sans fans ni famille dans les gradins.

Jusqu’au tournoi Pac-12, que Stanford a remporté le mois dernier, les parents de Cameron Brink n’avaient pas regardé en personne alors qu’elle concourait pour le Cardinal, et un an s’était écoulé depuis qu’ils avaient regardé pour la dernière fois l’un de ses matchs depuis les gradins.

Le cardinal a dû passer neuf semaines consécutives loin de leur campus du nord de la Californie, car le comté de Santa Clara environnant avait établi des protocoles de sécurité contre les coronavirus qui interdisaient les sports de contact.

Au lieu de cela, l’équipe vivait dans des hôtels, pratiquait périodiquement à Las Vegas et jouait à des «matchs à domicile» à Santa Cruz, à environ 45 miles du campus de Stanford.

Pour les parents qui étaient dans les gradins à presque tous les matchs depuis que leur enfant pouvait tenir un ballon de basket, l’expérience était déroutante.

«Vous oubliez ce que c’est que d’avoir un contact visuel avec elle alors qu’elle sort du terrain pour aller dans les vestiaires», a déclaré Bain-Brink.

Lorsque Kiana Williams, une senior de l’équipe de Stanford, a dit à son père, Mike Williams, que les spectateurs allaient être autorisés au tournoi Pac-12 à Las Vegas, il s’est «dégagé» de sa chaise, a-t-il dit, et en a appelé trois. les proches. Lui et sa femme ont quitté la maison familiale de San Antonio pour voir leur fille en personne pour la première fois depuis qu’il l’a déposée à Stanford en septembre, les larmes aux yeux.

L’organisation du tournoi de conférence donnait l’impression de gagner à la loterie, a déclaré Mike Williams dans une interview mercredi. Puis il a découvert les NCAA plan spécial pour le tournoi national de cette année.

L’ensemble de l’événement, plutôt que le Final Four, se tiendrait à San Antonio.

« Alors maintenant, nous sommes sur le nuage neuf, parce que maintenant nous n’avons pas eu à voyager et nous savions qu’elle allait être ici pendant trois semaines », a déclaré Williams. «Nous sommes donc juste remplis de joie, simplement heureux. J’ai dit aux parents à Vegas, puisque le tournoi va se dérouler à San Antonio, organisons un grand pow-wow et je ferai un barbecue pour vous.

Il l’a fait – le samedi avant Le match de Stanford en huitièmes de finale. De tels rassemblements ont renforcé un lien que les parents ont développé grâce aux appels vidéo et aux messages WhatsApp cette saison tout en regardant leurs enfants de loin.

« Cela nous a presque rapprochés, alors que nous ne pouvions même pas être ensemble, ce qui semble à l’envers, mais c’est quelque chose de très vrai », a déclaré Jaime Hull, la mère des jumeaux Lexie et Lacie Hull, dans une interview mercredi. «Vous commencez à avoir cette camaraderie ensemble. Comme les jours de match, les parents écrivent dans les deux sens que nous sommes tous assis dans nos maisons, regardant les matchs et enracinant tout le monde. »

Lorsqu’ils ne regardent pas les matchs depuis les gradins, les parents s’amusent à San Antonio.

Les Brinks se sont plongés dans les restaurants recommandés par l’émission télévisée «Diners, Drive-in and Dives», et les Hulls ont joué à un certain nombre de jeux de cartes.

Dans un hôtel à environ un pâté de maisons, les joueurs de Stanford ont trouvé leurs propres diversions – y compris un tournoi de ping-pong, dont le champion sera couronné samedi, a déclaré jeudi l’entraîneur de Stanford Tara VanDerveer.

« Hannah a parlé de mes faiblesses, et je pense qu’elle est parfaite », a déclaré jeudi aux journalistes Lexie Hull, l’une des finalistes de Ping-Pong, à propos de devoir affronter sa coéquipière Hannah Jump. «Je m’attends donc à ce qu’elle les exploite au maximum. Je veux être très confiant pour ce match, mais je pense vraiment qu’elle a peut-être un meilleur ensemble de compétences, alors je vais devoir sortir plus dur et vraiment verrouillé.

Les parents ont dit qu’ils voyaient un avantage à ce que leurs enfants aient été isolés ensemble. Sur le campus pendant la pandémie, les joueurs vivaient dans des appartements à proximité des installations sportives, limitant les personnes à qui ils se heurteraient dans les couloirs. Stanford était pour la plupart stérile, tandis que les quelques étudiants autorisés à y assister suivaient des cours en ligne à partir de leurs bulles résidentielles.

Le fait de quitter le campus a resserré l’équipe, a déclaré Jaime Hull.

«Je vois beaucoup d’individus dans les équipes, et je ne vois pas beaucoup d’individus à Stanford», a déclaré Jaime Hull. «Ils jouent en équipe, ils jouent en tant qu’unité. L’un pourrait être en panne et quelqu’un d’autre pourrait intervenir, et ils sont là, se soutenant mutuellement.

Il en va de même pour les parents et l’équipe d’encouragement. De ce bloc de 300 personnes d’amis et de membres de la famille vêtus de la tenue Cardinal – y compris Russell Wilson, un joueur de football assez accompli qui est mieux connu dans cette foule sous le nom de frère aîné bruyant de la garde Anna Wilson – des cris de «défense», »Et« Ki »accompagnent l’action.

La section d’encouragement de Kiana Williams compte plus de 60 personnes: la famille, les amis et les basketteurs de l’équipe de jeunes que son père entraîne.

Les familles prennent leur travail très au sérieux. Quand Stanford était en baisse de 12 points à la mi-temps en huitièmes de finale, les parents se sont regroupés.

«J’avais l’impression d’avoir joué dans le match à la fin de cela», a déclaré Jaime Hull. «J’étais tellement en sueur et je pense que mon talon est meurtri à force de frapper le gradin avec mon pied.»

Bien sûr, jouer près du domicile d’un coéquipier présente d’autres avantages. Mercredi soir, la grand-mère de l’épouse du frère de Kiana Williams a emballé deux casseroles de lasagnes maison – une avec de la viande et une sans – et les a données à la mère de Williams, LaChelle, qui les a conduites à l’hôtel de l’équipe. Elle a laissé les lasagnes, cuisinées avec amour pour les joueurs et le personnel, avec une partie du personnel accrédité.

«Et c’était délicieux», a déclaré VanDerveer.

Bien que les parents soient ravis de voir leurs enfants jouer, ils sont plus ravis à l’idée de les faire rentrer à la maison.

« Dès que le match est terminé et qu’elle monte dans le bus et se rend à l’hôtel, nous serons juste derrière le bus », a déclaré Mike Williams.

« Nous avons ces grands canapés », a déclaré Greg Brink à propos de la maison familiale dans l’Oregon, « donc beaucoup de gens peuvent grimper dessus en même temps – beaucoup de câlins, le chien va sauter dessus. « 

«Gagnez ou perdez, je m’en fiche, j’ai hâte de pouvoir les tenir. Mais ils vont se battre jusqu’à la fin », a déclaré Jaime Hull, reconnaissant que le match pour le titre dimanche pourrait retarder les retrouvailles. «Alors j’attendrai lundi, si c’est ce qu’il faut, ou dimanche soir. Je peux le faire aussi longtemps.

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