Ja Morant montre à quel point il peut être meilleur

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Le ballon a trouvé Ja Morant derrière la ligne des 3 points au troisième quart du match de dimanche après-midi contre Golden State. Reconnaissant que son défenseur le plus proche était stationné dans la peinture et ne semblait pas pressé de lui jeter la main au visage, Morant, le meneur de deuxième année des Memphis Grizzlies, a lancé un 29 pieds qui a caromé à l’arrière de la jante.

Morant a eu un second regard quelques secondes plus tard après un rebond offensif mais avec à peu près le même résultat: un autre 3 points errant, une autre occasion manquée, une autre expression hagarde.

«Je dois être meilleur en tant que joueur», a déclaré Morant après la défaite 113-101 des Grizzlies.

Les joueurs de deuxième année sont parfois négligés par le public qui regarde le basket-ball. La nouveauté qui les a accueillis en tant que recrues a disparu. (Rappelez-vous quand les jeux de Zion Williamson étaient consultation de rendez-vous?) En même temps, ils sont notés sur une échelle plus sévère: se sont-ils améliorés? et si non, pourquoi pas? La lune de miel est terminée. Il est temps de produire.

Mais les leçons ne s’arrêtent jamais, même pour les surdoués. L’instructeur de Morant au cours du week-end n’était autre que Stephen Curry de Golden State, qui semblait faire tout son possible pour illustrer le fossé qui existe entre les prodiges et les potentats en assurant le titre de buteur de la ligue avec un autre tour de force: 46 points, neuf 3- pointeurs et une victoire qui a donné aux Warriors la tête de série n ° 8 dans la ronde de play-in de la Conférence Ouest.

Avec la défaite, les Grizzlies ont été envoyés au bord de l’élimination. En tant que tête de série n ° 9, Memphis devra remporter deux matchs lors du tour de jeu, à partir de mercredi soir contre les San Antonio Spurs, afin de se qualifier pour affronter l’Utah Jazz, première tête de série, au premier tour du tournoi. éliminatoires. Il n’y a plus de marge d’erreur, plus maintenant, et les projecteurs – pour le meilleur ou pour le pire – seront de retour sur Morant, recrue de l’année dernière.

«J’espère que nous en sortirons tous frais, prêts à partir», a-t-il déclaré.

Certains joueurs disent ignorer leurs critiques. Et puis il y a Morant, 21 ans, qui reconnaît non seulement ses critiques sur Twitter, mais leur répond parfois. La saison dernière, après que les Grizzlies aient cassé une séquence de défaites, Morant a appelé «ce gars qui a tweeté» quelques mots durs à son sujet. «Ce match était là pour lui», a déclaré Morant dans une interview d’après-match.

Mais Morant est aussi exigeant de lui-même, et après le match de dimanche, il a jeté un coup d’œil au score de la boîte et a observé qu’il avait tiré 7 des 21 du terrain, dont 1 sur 6 à 3 points. «Très inacceptable», a-t-il dit.

C’était le dernier match d’une saison régulière au cours de laquelle Morant était au centre du plan de match défensif de chaque adversaire. Jaren Jackson Jr., le centre partant des Grizzlies, a été mis à l’écart jusqu’au 21 avril après une opération au genou, et son absence signifiait que les équipes adverses pouvaient accorder encore plus d’attention à Morant. Morant a vu des vagues de défenseurs, chaque soir, et il a toujours produit à un niveau élevé, avec une moyenne de 19,1 points et 7,4 passes décisives par match, tout en menant Memphis à un record de 38-34.

« Si vous ne regardez que des clips sur les réseaux sociaux et les moments forts qu’ils diffusent à la télévision, vous aurez alors un champ restreint de quel type de joueur il est », a déclaré Brevin Knight, un ancien meneur de jeu qui travaille maintenant comme analyste pour le Les émissions télévisées des Grizzlies. «Mais pour ceux d’entre nous qui le regardons régulièrement, la question avant la saison était: à quel point pouvez-vous améliorer tout le monde? Vous saviez déjà qu’il était plus rapide et plus athlétique que la plupart des gens.

Knight a constaté une amélioration de la volonté de Morant de pénétrer, puis de s’arrêter et d’abattre les sauteurs courts. La saison dernière, a déclaré Knight, Morant a semblé attaquer la jante chaque fois que possible, pour s’élever au-dessus d’une flottille de défenseurs de poste et dunk (ou au moins essayer de plonger) au-dessus d’eux. En fait, 45,5 pour cent de ses tentatives de tir la saison dernière provenaient de la zone restreinte de la peinture. Dans le processus, a déclaré Knight, Morant absorbait énormément de contacts.

«Vous commencez à mettre en jeu des blessures lorsque vous essayez d’atteindre le panier à chaque fois», a déclaré Knight.

Morant est depuis devenu plus sélectif sur le moment d’élever pour d’éventuels jeux de mise en évidence. Cette saison, un plus modeste 38 pour cent de ses tentatives de tir provenaient de la zone réglementée. Et la capacité de Morant à entrer dans la voie et à exercer une plus grande discrétion sur ce qu’il veut faire avec le ballon a créé un ensemble de problèmes plus nuancés pour les défenseurs.

« Ils ne savent pas s’il va aller jusqu’au panier ou s’arrêter net », a déclaré Knight. «Si les gars montent d’un cran pour le défendre, il peut maintenant exploser.»

Ou déposez un laissez-passer à un coéquipier. Lorsque Morant a assemblé l’un des meilleurs matchs de sa carrière plus tôt ce mois-ci, terminant avec 37 points et 10 passes décisives dans une victoire de 139-135 sur les Timberwolves du Minnesota, il a pratiquement vécu dans la peinture, essayant juste trois coups au-delà de 10 pieds. Dans un signe des temps, il était encore presque éclipsé par l’une des recrues les plus convaincantes de cette saison, Anthony Edwards, qui avait 42 points en tirant 17 des 22 du terrain.

Morant s’est récemment décrit comme l’un des cinq meilleurs gardiens de point de la ligue. Il a beaucoup de concurrence. Il ne manque pas de confiance.

Il a également une marge de progression, en particulier en défense, a déclaré Knight, où il a tendance à chercher une fenêtre pour reprendre son souffle – une tendance commune pour tout jeune joueur qui gère l’essentiel de la charge offensive de son équipe.

Mais le plus gros trou dans le jeu de Morant reste son sauteur extérieur. Il était un tireur à 3 points légèrement pire cette saison (30,3%) qu’il ne l’était la saison dernière (33,5%). Et s’il a pu compenser, dans une certaine mesure, ses luttes sur le périmètre, imaginez les possibilités s’il n’avait pas du tout besoin de les compenser. Il pourrait dépasser les défenseurs qui se pressent contre lui et tirer par-dessus ceux qui lui donnent trop d’espace. Il a besoin de devenir un peu plus compétent.

Il n’y a qu’un seul Stephen Curry dans le monde, mais Morant a eu un aperçu de ce à quoi cela ressemble lorsque les adversaires n’ont pas d’autre choix que de suivre un buteur du monde entier à partir du moment où il traverse le demi-terrain.

Après le match de dimanche, Morant était de retour sur Twitter – cette fois pour faire campagne pour Curry en tant que joueur le plus précieux de la ligue.

«Pas de débat», a-t-il écrit.



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