Harry deLeyer, 93 ans, meurt ; Il a sauvé un cheval et en a fait une légende

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Harry deLeyer, un entraîneur et cavalier de chevaux qui, dans ce qui ne peut être décrit que comme une histoire de bourreau, a transformé un hongre âgé et abandonné nommé Snowman en l’un des chevaux de spectacle les plus acclamés de tous les temps, est décédé le 25 juin à Stanardsville, Virginie. Il avait 93 ans.

Sa fille Harriet a confirmé sa mort, dans une résidence-services.

M. deLeyer (prononcé deh-LAY-er) était un immigrant néerlandais qui avait travaillé avec la résistance anti-allemande pendant la Seconde Guerre mondiale et est arrivé aux États-Unis en 1950 avec sa femme, Johanna, son expérience de travail largement confinée à sa famille ferme aux Pays-Bas. Il a rapidement accepté un poste de moniteur d’équitation dans une école de filles à Long Island.

En 1956, il s’est rendu à une vente aux enchères de chevaux en Pennsylvanie pour voir s’il pouvait ramasser quelques animaux pour ses étudiants débutants. Mais il a dû s’arrêter pour une crevaison, et au moment où il est arrivé pour la vente aux enchères, c’était fini. Les chevaux qui n’avaient pas été vendus étaient chargés dans un camion, à destination de l’abattoir.

M. deLeyer jeta un coup d’œil à l’intérieur et un cheval blanc grisâtre attira son attention. Les autres étaient visiblement effrayés ; celui-ci était calme. La plupart avaient des blessures évidentes; celui-ci, à part quelques cicatrices superficielles, était sain et bien bâti. Il avait été un cheval de labour et, vers l’âge de 8 ans, commençait à s’user.

M. deLeyer, qui a grandi autour de chevaux de trait, a vu quelque chose que les autres acheteurs n’avaient pas vu. Il a acheté le cheval pour 80 $ (environ 750 $ en argent d’aujourd’hui), à un moment où les chevaux de prix auraient pu rapporter plus de 40 000 $ (ou environ 375 000 $ aujourd’hui). Lorsqu’il est arrivé à la maison avec le cheval, sa fille de 4 ans, Harriet, l’a nommé Bonhomme de neige.

Le bonhomme de neige était censé être un cheval de cours pour les nouveaux cavaliers. Mais au fur et à mesure qu’il gagnait en force, il se montrait prometteur en tant que sauteur, et M. deLeyer était toujours à la recherche de nouveaux chevaux de concours. Lui et Snowman ont commencé à s’entraîner.

« Je pense que ce cheval savait que mon père lui avait donné une seconde chance », a déclaré Harriet deLeyer lors d’un entretien téléphonique. « Mon père lui a demandé de faire des choses folles, et il le ferait. »

Deux ans plus tard, M. deLeyer a monté Snowman lors de sa première compétition, un spectacle local, où ils ont facilement remporté le ruban bleu dans la classe de sauteur. Un autre, plus grand spectacle a suivi, où ils ont éliminé le double champion en titre. D’autres victoires ont suivi.

« Il semble qu’il n’y ait pas de fin aux titres remportés par Snowman dans les plus grands spectacles du pays », a écrit la journaliste Marie Lafrenz dans le New York Herald Tribune.

Les spectacles équestres étaient très populaires dans les années 1950, en particulier autour de New York, où les aisés participaient et observaient – ​​le National Horse Show de Madison Square Garden a lancé la saison sociale de Manhattan.

La presse a adoré Snowman et M. deLeyer, tout comme les fans, qui ont adoré leur approche décousue d’une entreprise par ailleurs élitiste. Là où de nombreuses équipes sont arrivées avec un équipement sophistiqué et un grand entourage, M. deLeyer s’est présenté avec Johanna, leurs huit enfants et son élève occasionnel, qui ont tous participé. Certains d’entre eux ont peint à la main l’enseigne à l’extérieur de leur écurie temporaire lors de leur première apparition. au Madison Square Garden, en 1958.

Snowman a remporté le ruban bleu cette année-là, a été nommé cheval de l’année par l’American Horse Shows Association (aujourd’hui la Fédération équestre des États-Unis) et a remporté le championnat de la Professional Horsemen’s Association, faisant de lui l’un des rares chevaux à remporter ce qui était alors considéré comme le triple couronne sportive.

M. deLeyer et Snowman ont manqué de peu de répéter leur exploit l’année suivante, remportant à nouveau au Madison Square Garden et remportant le titre de cheval de l’année.

L’histoire improbable d’Harry deLeyer et de son « Cheval de Cendrillon » en a fait des célébrités. Ils sont apparus dans le «Tonight Show», où Johnny Carson a fait un tour en selle. Ils ont voyagé en Europe. Les fans sont venus du monde entier pour visiter leur paddock de Long Island.

Apparaissant sur « The Dick Cavett Show », M. deLeyer a déclaré: « Snowman et moi sommes tous les deux venus de rien. Mais ensemble, nous avons atteint le sommet du monde.

Snowman a continué à concourir, mais moins souvent, et a remporté moins de titres alors qu’il affrontait des chevaux de plus en plus jeunes. Lui et M. deLeyer sont plus souvent apparus lors d’expositions – malgré son âge, il pouvait facilement franchir des obstacles de sept pieds de haut et s’est mis à sauter par-dessus d’autres chevaux dans le cadre de son spectacle.

M. deLeyer s’est toujours étonné de la force de Snowman – « un monstre de la nature », l’appelait-il un jour – mais il a insisté sur le fait que la clé du succès du cheval était son comportement : calme, amical, volontaire. Hors du ring, Snowman est devenu une partie de la famille deLeyer, nageant dans le lac avec les enfants en été et les tirant sur des skis en hiver.

Snowman a officiellement pris sa retraite en 1969, au Madison Square Garden, où la foule se tenait debout pour applaudir et chanter « Auld Lang Syne ».

En 1974, Snowman a commencé à souffrir d’insuffisance rénale et les deLeyers ont décidé de l’euthanasier. Malgré toute son attitude de garçon de ferme acharné, M. deLeyer n’a d’abord pas pu se résoudre à être là lorsque le vétérinaire a sorti Snowman de son écurie. Mais le cheval a refusé de partir jusqu’à ce que M. deLeyer arrive, les larmes aux yeux, pour le promener.

Henricus deLeyer est né le 21 septembre 1927 à Sint-Oedenrode, une ville néerlandaise près de la frontière belge. Son père, Josèphe, dirigeait la ferme familiale et la brasserie, tandis que sa mère, Wilhelmina, élevait leurs 12 enfants.

M. deLeyer, qui a adopté le prénom Harry lorsqu’il est venu aux États-Unis, a appris à monter à cheval presque aussi tôt qu’il a appris à marcher, et à 7 ans, il était en compétition pour finalement rejoindre l’équipe nationale junior néerlandaise.

Sa carrière équestre naissante a été perturbée lorsque les Allemands ont envahi les Pays-Bas en mai 1940. Son père a transformé leur ferme en un relais pour la résistance, cachant des Juifs et abattu des pilotes alliés dans une cave secrète qu’il a creusée à côté d’une grange et déguisé sous un tas de fumier. La nuit, Harry partait à cheval, à la recherche de pilotes blessés.

L’un de ces pilotes, un Américain, est décédé peu de temps après qu’Harry l’ait ramené à la ferme. La famille l’a enterré et a renvoyé ses plaques d’identité à ses parents en Caroline du Nord, qui ont établi une correspondance avec M. deLeyer et Johanna. En 1950, ils parrainent l’arrivée du couple aux États-Unis.

Les deLeyer se sont séparés dans les années 1970 et M. deLeyer s’est remarié plus tard. Sa deuxième épouse, Joan, est décédée en 2013. Trois de ses enfants, Joseph, William et Harry Jr., sont également décédés.

Outre sa fille Harriet, il laisse dans le deuil ses enfants Martin, Andre, John et AnnaMarie; 14 petits-enfants ; et trois arrière-petits-enfants. Les informations sur ses frères et sœurs aux Pays-Bas n’étaient pas immédiatement disponibles.

M. deLeyer a passé quatre ans à gérer une ferme de tabac en Caroline du Nord, montrant des chevaux le week-end. Lui et sa famille ont déménagé à Long Island en 1954, lorsqu’il est devenu instructeur d’équitation à la Knox School réservée aux filles à St. James, NY.

Snowman n’était pas son seul cheval et M. deLeyer a continué à faire de la compétition, même après la mort de Snowman. Les fans ont appelé M. deLeyer « le grand-père galopant », et s’il ne gagnait pas toujours – bien qu’il le fasse souvent – il était aimé en tant que compétiteur féroce et showman passionné.

En 1979, il est revenu au National Horse Show et a de nouveau remporté le ruban bleu dans sa classe, deux décennies après son premier triomphe.

Il a continué à enseigner l’équitation et à entraîner des chevaux, avant de déménager dans une région rurale de Virginie centrale, où il possédait une ferme d’élevage. Sa famille a suivi son exemple : six de ses huit enfants sont également devenus cavaliers et entraîneurs.

Snowman et Mr. deLeyer ont fait l’objet de plusieurs livres, dont « The 80 Dollar Champion : Snowman, the Horse Who Inspired a Nation » (2011) d’Elizabeth Betts, un best-seller du New York Times.

Ils ont également été présentés dans un documentaire de 2016, « Harry et bonhomme de neige», qui comprend des entretiens approfondis avec M. deLeyer.

« J’ai eu tellement de chevaux merveilleux dans ma vie, mais Snowman était le plus spécial pour moi », a-t-il déclaré dans le film. « Bonhomme de neige était plus qu’un cheval pour moi. Il était mon ami. »

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