Existe-t-il une chose telle que trop de Shohei Ohtani ?

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Il est assez remarquable que Shohei Ohtani soit le premier lanceur partant de première ligne depuis des générations à faire double emploi en tant que joueur de tous les jours. Mais il ne se contente pas de remplir les deux rôles pour les Los Angeles Angels, il y excelle. Ses chiffres le placent parmi les meilleurs frappeurs du jeu et ont été très solides du côté des lanceurs.

Son double numéro a rapidement fait de lui un favori des fans de presque toutes les équipes. Cette semaine, il a présenté son numéro au Yankee Stadium, où il a marqué dans un 5-3 gagner lundi et devrait commencer sur le monticule contre Domingo German mercredi.

« Cela a définitivement envoyé un message », a déclaré le manager Joe Maddon aux journalistes à propos du 26e circuit de la saison d’Ohtani, qui a donné le ton à la victoire de lundi. « Il est si facile de parler avec lui pendant le match. Il ne s’énerve jamais. Il ne perd jamais sa concentration. Il est capable de tourner la page à la suivante. Mais oui, c’était juste la bonne façon de commencer son voyage à New York, avec lui frappant un coup de circuit.

S’il ne fait aucun doute qu’Ohtani est vraiment arrivé, il s’approche rapidement d’un territoire inexploré en tant que lanceur partant. La façon dont il gère la plus grande charge de travail de sa carrière dans les ligues majeures contribuera grandement à révéler s’il est vraiment un candidat pour le prix du joueur le plus utile.

Ohtani est arrivé dans les majors en 2018. Bien qu’il ait bien joué tout de suite, son lancer a créé une série de restrictions de charge de travail strictes et une blessure au coude l’a limité à 10 départs. Malgré cela, il a battu Miguel Andujar et Gleyber Torres des Yankees pour remporter le prix de la recrue de l’année.

Ohtani a subi une opération à Tommy John pour réparer son coude et n’a pas du tout lancé en 2019. Au cours de la saison 2020 raccourcie, il a lancé un total d’une manche et deux tiers alors que l’inquiétude grandissait de savoir s’il pouvait rester sur le terrain.

De nombreux traditionalistes, ne croyant pas qu’un joueur puisse défier l’histoire, ont applaudi la décision de le traiter avec soin et ont conseillé à Ohtani de choisir une voie et de s’y tenir.

Mais les Anges et Ohtani ont décidé que 2021 serait la saison au cours de laquelle il a tout mis en place et est devenu un superstar complète dans les deux sens. Les diverses restrictions sur sa charge de travail – les soi-disant règles Ohtani – ont été levées et il a finalement été autorisé à vraiment jouer tous les jours.

Avant le début de mercredi, Ohtani a une fiche de 3-1 en 11 départs tout en menant les Angels avec une MPM de 2,58. Il a lancé 59 de manches, ce qui dépasse déjà son précédent total le plus élevé dans le baseball nord-américain. Sa plus récente sortie, une défaite contre les Giants le 23 juin au cours de laquelle il a accordé un point en six manches tout en en retirant neuf sur des prises, était la première de la saison – et seulement la troisième de sa carrière dans les ligues majeures – au cours de laquelle il a été autorisé à dépasser 100 emplacements.

« Je suis venu ici pour faire la chose à double sens », a-t-il déclaré le mois dernier. « C’est une grande motivation pour moi, d’essayer de prouver à tout le monde que j’en suis capable. »

Les questions sont de savoir si Ohtani peut maintenir cette double vie sans que cela affecte son bâton, où il est à égalité avec Vladimir Guerrero Jr. des Blue Jays de Toronto pour la tête des ligues majeures avec 26 circuits jusqu’à lundi. Son pourcentage de 1,030 sur la base plus les coups ne traîne que Guerrero et Fernando Tatis Jr. des Padres de San Diego.

Un indice sur l’avenir d’Ohtani peut être trouvé dans ses numéros avec les Nippon-Ham Fighters au Japon.

Il a commencé à y lancer lors de sa saison recrue et, à sa deuxième saison, en 2014, il était titulaire à temps plein, réalisant 20 départs ou plus pendant trois années consécutives. Lors de la saison 2017, sa dernière au Japon, il a été réduit à cinq départs en raison de blessures.

Au Japon, il a atteint un maximum de 162⅔ manches lancées en une saison. Il est sur la bonne voie pour environ 125 cette saison, ce qui est en deçà de cette charge de travail maximale, mais ce serait le maximum qu’il ait lancé en cinq saisons, faisant sourciller certains en raison de la conviction que les lanceurs ne peuvent augmenter le nombre de leurs manches que progressivement.

La réalité est que les blessures et la gestion de la charge de travail ont toujours fait partie de l’expérience Ohtani. Il n’a jamais joué plus de 104 matchs au cours de la saison de 143 matchs du Japon, principalement parce qu’il n’a généralement pas joué sur le terrain la veille ou après un début.

La levée des règles Ohtani a changé cela. Il est apparu dans 73 des 78 matchs des Angels jusqu’à présent cette année.

Il y a cependant encore quelques concessions à sa nature unique. Les Angels lui ont donné six jours ou plus de repos entre la majorité de ses départs, plutôt que les quatre ou cinq que la plupart des partants reçoivent. Et Ohtani joue principalement le frappeur désigné lorsqu’il ne lance pas, apparaissant dans le champ extérieur pour seulement une poignée de manches.

Cette formule a fonctionné jusqu’à présent, mais son succès n’a pas empêché certains opposants de suggérer qu’il doit encore choisir un rôle.

« Ohtani est un joueur spécial pour lequel je pense que tout le monde s’enracine », le lanceur du Temple de la renommée John Smoltz dit sur ESPN. « Mais je pense que la réalité est, combien de temps cela ne peut-il pas enlever à chaque grand talent qu’il a? »

Smoltz a suggéré que l’abandon de la frappe pourrait débloquer le tangage d’Ohtani.

« S’il ne faisait que du pitch, il serait sur la piste d’un Jacob deGrom », a déclaré Smoltz, comparant Ohtani à l’as des Mets qui a une MPM de 0,69 révélatrice pour l’année.

Mais les Angels et Ohtani semblent déterminés à le faire continuer là où aucun joueur n’est allé depuis des décennies. Il y a beaucoup de points d’interrogation, mais d’après son séjour au Japon, si l’équipe continue de faire attention, il semble qu’il puisse s’en sortir.

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