Dans le tennis, des décisions difficiles alors que les joueurs s’adaptent à des jours de paie réduits

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Lloyd Harris a été un peu sur une lancée cette année.

C’est une bonne chose aussi, car si le joueur sud-africain de 24 ans ne l’était pas, il pourrait avoir du mal à se stabiliser en tant que joueur de tennis professionnel ces jours-ci. Même avec son récent succès – qui comprend le troisième tour de l’Open d’Australie en février, la finale des championnats de tennis de Dubaï le mois dernier et le deuxième tour de l’Open de Miami la semaine dernière – ses gains ne sont pas la manne qu’ils auraient pu être. , parce que les prix en argent dans son sport ont été considérablement réduits pendant la pandémie de coronavirus et que les dépenses sont plus élevées que jamais.

Harris, classé n ° 52 mondial, ne pourra probablement pas rentrer chez lui avant novembre. Il doit donc subvenir à ses besoins sur la route et payer son coaching et sa physiothérapie habituels, des dépenses qui peuvent atteindre les six chiffres élevés pour un joueur de son calibre.

«C’était vraiment difficile l’année dernière», a déclaré Harris la semaine dernière après une victoire serrée au premier tour contre Emilio Nava. «Cette année, avec la réduction des prix, cela peut vraiment être une lutte.»

Le tennis professionnel est peut-être le sport le plus lourd au monde sur le plan économique. Les meilleurs joueurs sont fabuleusement riches, en partie à cause de somptueux accords de parrainage, et tout joueur classé dans le top 30 vit très bien.

Pour ceux classés entre environ 40e et 70e, quelques mauvais mois peuvent causer de graves problèmes. La vie de ceux qui ne font pas partie du top 80, et en particulier du top 100, peut être précaire.

La pandémie a rendu les choses plus difficiles, car la réduction des prix dans la plupart des tournois rend chaque victoire plus essentielle pour les joueurs qui se battent pour l’argent supplémentaire qui accompagne chaque tour successif.

À l’Open de Miami, qui se termine ce week-end, plus de 200 joueurs se disputent 6,7 millions de dollars. C’est l’une des plus grosses bourses en dehors des événements du Grand Chelem et des finales de la tournée, mais elle est en baisse de près de 60% par rapport à 2019, lorsque la bourse était de 16,7 millions de dollars.

À l’approche de la saison, les tournées masculines et féminines ont travaillé avec les joueurs et les dirigeants du tournoi pour déterminer comment partager les revenus dans un environnement où seule une fraction du nombre habituel de billets peut être vendue.

Les tournées professionnelles ont essayé de structurer les paiements des prix afin que les joueurs éliminés au début des tours puissent toujours gagner un salaire décent.

À Miami, faire le deuxième tour a rapporté 16000 $ pour un joueur cette année, contre près de 30000 $ en 2019, la dernière fois que le tournoi avait eu lieu. Les gagnants recevront un peu plus de 300 000 $, un salaire sain mais en baisse de près de 80% par rapport à 2019. Les tournées aident les petits tournois à éviter les déficits en finançant des bourses grâce à des accords de droits de diffusion et des réserves de liquidités.

« C’est évidemment une période très difficile pour tout le monde », a déclaré Steve Simon, directeur général de la tournée professionnelle féminine, la WTA. « Notre approche était de savoir comment gérer cela afin que nous ayons des niveaux de prix d’une manière qui soutiendrait les joueurs et assurez-vous que nos événements peuvent fonctionner. »

Personne n’a besoin de prendre une collection pour les joueurs qui avancent profondément dans les tournois, mais l’économie d’être un joueur de tennis professionnel solide peut être difficile.

Selon le pays où vit un joueur, environ 50 pour cent des revenus peuvent aller aux impôts. Un autocar décent exige entre 50 000 et 100 000 dollars par an, plus les frais de déplacement. L’entraînement physique et la physiothérapie sur une saison de 11 mois peuvent coûter des dizaines de milliers de dollars supplémentaires.

Danielle Collins, l’Américaine de 27 ans classé 40e au monde, formé avec une équipe de quatre personnes avant la pandémie – un entraîneur de tennis, un partenaire de frappe, un physiothérapeute et un entraîneur de conditionnement physique. Cependant, avec la réduction des prix, Collins s’entraîne maintenant en grande partie avec son petit ami, Tom Couch, qui est son entraîneur de fitness.

«Nous n’avons pas d’organisation qui paie les entraîneurs, les physiothérapeutes et les nutritionnistes comme nous le ferions si nous étions dans une équipe», a-t-elle déclaré. «Nous avons des responsabilités financières auxquelles nous nous engageons à 100%. Devoir gérer cela avec la pandémie et l’incertitude persistante et avec la réduction des prix en argent, cela a eu des conséquences néfastes. »

De plus, les voyages cette année sont plus chers, compte tenu des restrictions et des règles de quarantaine qui peuvent changer d’une semaine à l’autre et d’un pays à l’autre.

Ce mois-ci, les tournées professionnelles passeront aux saisons sur terre battue et sur gazon en Europe jusqu’à la mi-juillet. Dans les années typiques, les joueurs peuvent rentrer chez eux plusieurs fois au cours de cette période, surtout s’ils perdent tôt dans un tournoi et ont un décalage de deux semaines avant le début de l’événement suivant sur leur calendrier. Cela pourrait s’avérer difficile cette année.

«Si vous pouvez vous rendre en Europe, vous voudrez peut-être y rester», a déclaré Ann Li, un Américain de 20 ans qui a récemment fait son entrée dans le top 100.

Le logement à l’étranger est compliqué. Lorsque les joueurs sont éliminés d’un tournoi, ils perdent leur logement gratuit jusqu’au début du prochain tournoi.

Et la pandémie présente plus que des défis logistiques.

«Nous risquons toujours de contracter le virus et d’être dans un verrouillage de deux semaines dans une ville loin de chez soi,»A déclaré John Isner, un joueur vétéran des États-Unis. «Faire cela dans un environnement où l’argent est beaucoup moins est très risqué de notre part.»

Il n’y a guère d’autre choix que de continuer à concourir. Les contrats d’approbation sont souvent chargés d’incitations qui obligent les joueurs à participer à un nombre minimum de tournois et à gagner des points de classement en progressant. Collins a déclaré que ces accords – New Balance et Babolat sont ses principaux sponsors – avaient aidé à soutenir de nombreux joueurs au cours de l’année écoulée.

«Pour les joueurs n’appartenant pas au top 100, ils peuvent avoir des opportunités de jouer, mais ils perdent de l’argent en jouant», a-t-elle déclaré.

Harris a dû faire défaut son match du deuxième tour à Miami. Dans les semaines à venir, il prévoit d’utiliser Dubaï comme une sorte de camp de base, car s’il retournait chez lui en Afrique du Sud, où le virus était répandu, il ne pouvait pas être sûr des pays qui lui permettraient d’entrer plus tard.

Il a remporté près de 300 000 $ de prix cette année, portant le total de sa carrière à 1,5 million de dollars. Cela peut sembler beaucoup, mais Harris est devenu professionnel en 2016. Il a dépensé beaucoup plus qu’il n’en gagnait au cours de ses quatre premières saisons. Il a eu la chance que ses deux sponsors, Lotto et Yonex, soient restés fidèles alors qu’il traversait les tournois de niveau inférieur.

Maintenant, après un hiver chargé, il essaie de mettre de côté son désir de pause, en particulier des restrictions que les joueurs doivent respecter en compétition.

«La plupart des gars en tournée ont été très sélectifs quant aux endroits où ils peuvent jouer», a déclaré Harris.

Mais il gagne finalement plus que de perdre au plus haut niveau. Il grimpe dans le classement et gagne de l’argent décent. Pour le meilleur ou pour le pire, après une courte pause, il envisage de continuer à jouer.

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