Dans Jae Crowder, les Suns ont un exécuteur avec un certain flair

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Les Phoenix Suns avaient une avance croissante mercredi soir lorsqu’Aaron Gordon des Denver Nuggets a tenté de se rapprocher de la ligne des 3 points sur une possession offensive. Il a définitivement essayé. Le problème était Jae Crowder avait bloqué le chemin de Gordon avec son cadre de 6 pieds 6 pouces et 235 livres. Il y a eu des bousculades et des disputes, puis une rafale de sifflets et une légère bagarre sont apparues sur le point de se transformer en véritable fracas.

Ce n’était pas surprenant, bien sûr, que Crowder, un attaquant qui travaille au noir en tant qu’exécuteur résident des Suns, soit au milieu de cela. Crowder et Gordon ont été sanctionnés pour des fautes techniques.

« Honnêtement, cela me vient, je ne le cherche pas », a déclaré Crowder à propos de ses activités parascolaires. «Les autres équipes essaient juste d’être physiques avec moi, essaient de m’énerver. Je ne sais pas s’ils le savent, mais j’aime ce style de jeu. J’aime bavarder. J’aime tout cela parce que cela me fait définitivement avancer, et je pense que mon équipe s’en nourrit un peu, de l’énergie qui en découle.

Les Suns bousculent les Nuggets – et Nikola Jokic, le NBA joueur le plus précieux fraîchement frappé – dans leur série de demi-finales de la Conférence Ouest, en route vers une paire de victoires déséquilibrées avant le match 3 vendredi à Denver.

Et tandis que les Suns sont propulsés par leur tandem de fond de court Devin Booker et Chris Paul, Crowder a ajouté une couche supplémentaire de fougue et d’expérience en séries éliminatoires. La plupart du temps, il fait son travail dans les recoins calmes du jeu : défendre, rebondir, faire écran. Mais lorsque le besoin s’en fait sentir, il fera surface pour frapper un 3 points ou se heurter à un joueur adverse. Ce n’est pas un hasard si TNT lui a collé un micro pour la diffusion de la victoire 123-98 des Suns lors du deuxième match à Phoenix.

« Jae n’est jamais mis en phase par quoi que ce soit », a déclaré Paul.

En cinq victoires consécutives en séries éliminatoires pour les Suns, datant du milieu de leur série de premier tour contre les Lakers de Los Angeles, Crowder a en moyenne 13,8 points et 5 rebonds par match tout en tirant à 50% sur le terrain et à 46,2% à 3 points. . Mercredi, il n’a pas affiché de chiffres criards – il a marqué 11 points – mais a choisi ses places. Il a marqué les deux premiers paniers de l’équipe, puis a ouvert la deuxième mi-temps avec un pointeur à 3 points qui semblait indiquer qu’une éruption se préparait.

« C’est juste comme ça que nous essayons de jouer », a déclaré Crowder. « Nous essayons d’imposer notre volonté tôt. »

Fils de Corey Crowder, ancien joueur de la NBA pour les Utah Jazz et les San Antonio Spurs, Crowder, 30 ans, a grandi en dehors d’Atlanta (où il était un espoir de lycée légèrement recruté). Il a fréquenté deux collèges juniors avant d’atterrir à Marquette, où il a été le joueur de l’année Big East en tant que senior. Sa vie de basketteur nomade s’est poursuivie lorsque les Cleveland Cavaliers l’ont échangé aux Dallas Mavericks peu de temps après l’avoir sélectionné avec le 34e choix du repêchage de 2012.

Crowder a joué pour sept équipes en neuf saisons, bien qu’il puisse rester à Phoenix pendant un certain temps. Il a signé un contrat de trois ans d’une valeur d’environ 29 millions de dollars en tant qu’agent libre en novembre après avoir quitté Miami, et sa valeur est claire : il fait un peu de tout, ce qui inclut défendre plusieurs positions et étirer le sol comme une menace à 3 points. Et pour une équipe jeune avec de grands objectifs, il offre un niveau de physique qui ne vient qu’avec l’expérience.

Considérez la série des Suns avec les Lakers, qui présentait quelque chose de une telenovela avec Crowder et LeBron James. Au cours des trois premiers matchs de la série, Crowder a eu du mal avec son sauteur (ce qui peut arriver), tirant 7 des 27 sur le terrain, et James l’a attaqué directement dans les dernières étapes de la victoire des Lakers au match 3 alors que les coéquipiers de James l’ont poussé au.

D’autres joueurs pourraient avoir plié comme l’origami. Au lieu de cela, Crowder est revenu pour le match 4 et a marqué 17 points – devant une foule moqueuse au Staples Center, rien de moins – alors que les Suns égalisaient la série.

Lors de la victoire finale des Suns dans le match 6, Crowder a marqué 18 points sur 6 des 9 tirs de la ligne des 3 points (il n’a tenté aucun tir à l’intérieur de l’arc). Pendant une pause dans le jeu avec moins d’une minute restante, la salsa Crowder a dansé directement devant James – un hommage en quelque sorte à une danse que James exécute dans une publicité pour Mountain Dew – et a été éjecté. Crowder, qui est rarement ennuyeux, a sprinté vers les vestiaires comme Usain Bolt.

Par la suite, il a posté quelques photos de lui faisant la salsa sur son compte Instagram (@Bossmann99), accompagné d’une légende : « AINT NO FUN QUAND LE LAPIN A EU LE PISTOLET. » Comme pour faire clairement comprendre qu’il avait lui-même créé le message, il l’a signé, « Big 99 » – une référence à son numéro d’uniforme.

« J’avais l’impression que nous avions un peu manqué de respect dans le match 3 ou autre », a déclaré Crowder, « alors j’ai fait ce que je devais faire lors du match de clôture. »

Alors qu’il s’était engagé à faire la salsa avec les fans à Phoenix si les Suns remportaient le championnat, Crowder a déclaré qu’il essayait d’exercer un peu plus de retenue avec les joueurs adverses à ce stade des séries éliminatoires. Il a déjà payé sa part d’amende.

« Je dois être intelligent, dit-il. « Je ne peux pas toujours mordre à l’hameçon et continuer à redonner de l’argent à la ligue. »

Contre les Nuggets, les Suns gagnent avec équilibre. Dans les deux victoires, les cinq partants ont marqué à deux chiffres. Ils passent le ballon et fonctionnent comme un tout collectif, une machine à grande vitesse avec des pièces synchronisées. Crowder est un parmi tant d’autres, mais important à sa manière.

« Cela rend la tâche beaucoup plus difficile pour notre adversaire lorsque tout le monde roule », a déclaré Crowder.



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