Croyez-moi, le sport sans fans n’est pas du sport

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MELBOURNE, Australie – Au cours des deux dernières décennies environ, la foule de l’analytique colporte l’idée que le sport est essentiellement mathématique, que ce qui se déroule sur le terrain de jeu est prévisible et intelligible si on le regarde à travers un algorithme approprié. Parfois, cette foule a même eu raison. Et à bien des égards, l’environnement sportif pandémique était le rêve d’un amateur d’analyse, une chance pour que les jeux se déroulent dans un laboratoire, sans le bruit, à la fois littéral et figuré, qui peut transformer un résultat attendu en un beau gâchis.

Maintenant, près d’un an après le début de la pandémie de coronavirus, nous savons vraiment que le rugissement de la foule est aussi vital pour le sport qu’un ballon ou un filet. Le bruit de foule artificiel que la Major League Baseball, la NFL, la NBA et la LNH ont apportée, à la fois pour ceux dans les stades et les arènes et pour les gens qui regardent à la maison, est un terrible fac-similé qui fait que les matchs sans spectateurs ne ressemblent en rien au sport. Ce que les acteurs de la scène appellent le «quatrième mur» – la barrière métaphorique entre interprètes et spectateurs – n’existe pas dans le sport. La passion d’une foule peut apparemment aider les retours de puissance. Son mépris peut aussi l’étouffer.

Pendant cinq jours glorieux à l’Open d’Australie 2021, j’ai à nouveau ressenti ce bruit, car les responsables du gouvernement ont autorisé jusqu’à 30000 fans, soit environ 50% de capacité, à assister au tournoi chaque jour. Ce fut à la fois une joie et une révélation de redécouvrir la puissance de ce que les physiciens quantiques appellent «l’effet d’observateur» – le fait que toute observation, aussi passive soit-elle, modifie un résultat – même dans une foule de fans de tennis à demi-capacité. Le sport ressemblait à nouveau au sport.

Puis vendredi, le coronavirus a fait ce qu’il a fait sans relâche au cours des 11 derniers mois: Il a fermé la fête. Une épidémie récente était ce qu’une grande partie du monde considérerait comme une nuisance. Mais en Australie, qui a géré la pandémie plus efficacement que toute autre grande économie, elle a été qualifiée de masse critique.

Le groupe de cas de coronavirus est passé à plus d’une douzaine, et le gouvernement de l’État de Victoria, où se trouve Melbourne, a déclaré un «verrouillage instantané» de cinq jours, à partir de vendredi à minuit.

Tout le monde, à l’exception des travailleurs jugés essentiels, doit rester à la maison, bien que deux heures d’exercice en plein air et une heure pour aller à l’épicerie ou à la pharmacie soient autorisées. Les joueurs et les personnes considérés comme essentiels à l’organisation de l’Open d’Australie seront autorisés à Melbourne Park. Les spectateurs, malheureusement, doivent rester à l’écart jusqu’à peut-être les demi-finales en simple, qui doivent débuter jeudi.

«Les joueurs vont s’affronter dans une bulle semblable à ce qu’ils ont fait tout au long de l’année», a déclaré Craig Tiley, directeur général de Tennis Australia, qui organise le tournoi.

Personne n’en est content.

«C’était vraiment amusant de retrouver la foule, surtout ici», a déclaré Serena Williams après avoir battu Anastasia Potapova en deux sets au troisième tour vendredi. «Mais, vous savez quoi, à la fin de la journée, nous devons faire ce qu’il y a de mieux. J’espère que tout ira bien. »

Je suis ici pour vous dire que ce ne sera pas le cas. Après ce dont j’ai été témoin pendant les cinq premiers jours, ça va être terrible, sans les dynamiques essentielles qui font du sport le nec plus ultra du théâtre d’improvisation.

Nick Kyrgios, l’anti-héros du tennis partout sauf en Australie, où il est aimé, a conduit les fans à un miracle mercredi soir. Il a sauvé deux balles de match au quatrième set contre Ugo Humbert, le Français de 22 ans. Puis il a devancé Humbert au cinquième set devant une foule explosive qui n’a jamais abandonné le héros de sa ville natale.

Kyrgios est le rare joueur de tennis à attirer des fans de rugby. Ils ont hurlé la tête pour garder Kyrgios en vie et Humbert, la tête de série n ° 29, à bout jusqu’au tout dernier point.

« À moitié bondé et c’était comme si c’était un stade plein », a déclaré Kyrgios. «J’ai la chair de poule vers la fin.»

Humbert a perdu ces deux balles de match, même s’il servait. Il a entendu les feux d’artifice depuis les sièges à quelques mètres. Alors qu’il regardait Kyrgios à la fois l’encourager et s’imprégner de tout, ses yeux semblaient se remplir de peur. Il y avait un autre set à jouer, mais la foule n’allait pas laisser Humbert sortir vivant.

Il n’est pas exagéré de dire que Humbert gagne facilement ce match sur un terrain calme.

Kyrgios et son équipage étaient de retour vendredi soir, lorsqu’il a affronté l’Autrichien Dominic Thiem, le champion en titre de l’Open des États-Unis. Les rugissements ont commencé lorsque Kyrgios a cassé Thiem lors du premier match. Alors que la foule hurlait, Kyrgios a agité ses bras et a mis son oreille en coupe, signalant à ses fans que s’il avait une chance contre la tête de série n ° 3 en forme de machine, ils l’étaient.

Et ainsi a commencé plus de trois heures de drame interactif, avec tous les coups de siège, les railleries et les coups de poing nécessaires pour quelqu’un qui a à peine joué en un an pour rester compétitif avec l’un des meilleurs joueurs de la planète. Alors que le match se prolongeait dans le cinquième set et après 22h30, une étrange horloge a commencé à regarder, car les fans étaient censés être à la maison et observer le verrouillage à minuit.

En fin de compte, ce n’était pas suffisant, car Thiem l’a emporté en cinq sets, 4-6, 4-6, 6-3, 6-4, 6-4, mais il est difficile de croire que cela aurait été proche sans cela. « Ce n’est pas le même sport sans la foule », a déclaré Kyrgios.

Alors, voici une grande révélation de la semaine dernière: tous ces athlètes vedettes qui ont toujours insisté sur le fait qu’ils sont tellement enfermés qu’ils n’entendent pas la foule? Eh bien, il semble assez clair qu’ils ont menti.

Voici Novak Djokovic, qui a remporté ce championnat huit fois. Il a décrit Rod Laver Arena comme son arrière-cour. Il se préparait à jouer à un match l’autre jour, quand un groupe de femmes avec un drapeau serbe s’est levé et lui a donné une sérénade avec la chanson «Ole-Ole», culminant avec «Novak Djokovic est chaud, chaud, chaud!»

Djokovic a renoncé à essayer de jouer cool. Il s’écarta du terrain, se mit à rire, puis secoua la tête pour retrouver sa concentration.

Voici Ajla Tomljanovic, d’Australie, qui tentait de servir le troisième set pour ce qui aurait probablement été la plus grande victoire de sa carrière, un bouleversement de Simona Halep, la tête de série n ° 2. Elle était devant une foule de sa ville natale qui l’a portée toute la nuit mais ne pouvait pas la mener à la victoire.

«J’ai ressenti cette ruée de gens qui vous acclamaient», a déclaré Tomljanovich, sa voix se brisant après la perte. «J’ai peur de le dire, mais cela pourrait être le point culminant de l’année avec l’atmosphère et la foule.»

Elle n’est pas la seule. Je ne sais pas ce que je redoute le plus de la fin de cette mission – le dernier mois glacial d’un hiver dans le Nord-Est, ou la version largement vide de sports que la pandémie a provoquée.

C’est quelque chose, oui, mais ce n’est pas du sport.

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