Connor Fields s’écrase en BMX Racing, un mélange de danger et de drame

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TOKYO – C’était peut-être un signe inquiétant, ou peut-être juste un signe normal, lorsque les courses de BMX aux Jeux olympiques ont commencé lundi avec une course d’entraînement collision entre un cycliste de haut niveau et un commissaire qui s’est égaré sur la piste.

Lorsque la compétition a commencé jeudi, une cavalière japonaise a renversé son guidon dans la première manche, mettant fin à son expérience olympique en moins d’une minute et l’envoyant avec une clavicule cassée.

Vendredi, le jour où les médailles ont été distribuées, a commencé par une averse tonitruante, ce qui m’a semblé juste, car le BMX est riche en drames. L’eau a glissé le parcours, ajoutant simplement au facteur de danger. Des esprits raisonnables ont retardé le départ et envoyé des travailleurs sur le parcours pavé de galets et de virages à forte inclinaison avec des balais et des séchoirs.

Pourtant, c’était juste à la sortie de la piste qu’il y avait quelque chose de plus révélateur : cinq équipes de médecins, chacune armée d’une civière, réparties sur le parcours. Derrière le tableau de bord principal, trois ambulances tournaient au ralenti.

Le danger inhérent au sport, une partie de son attrait et une partie de la raison pour laquelle il est ici aux Jeux olympiques, est devenu le plus évident lors des demi-finales, lorsque Connor Fields des États-Unis, médaillé d’or aux Jeux de Rio de Janeiro 2016, s’est écrasé au premier tour d’une demi-finale. En une fraction de seconde, deux coureurs à la traîne lui sont tombés dessus.

Fields a été emporté hors de la piste après plusieurs minutes immobiles. Son maillot a été déchiqueté par la chute, et sa hanche et son épaule étaient ensanglantées avec une éruption cutanée. La course a été retardée d’environ 30 minutes car il a été emmené dans une ambulance et finalement emmené.

« Nous pouvons confirmer que Connor Fields est réveillé, stable et en attente d’une évaluation médicale plus approfondie », a déclaré le médecin-chef de l’équipe américaine, le Dr Jon Finnoff, par l’intermédiaire d’une porte-parole du BMX américain. « Des mises à jour supplémentaires sur son état seront partagées au fur et à mesure qu’elles seront disponibles. »

Le BMX fait partie de la X Games-ification croissante des Jeux olympiques, perpétuellement à la recherche de sports qui pourraient plaire aux jeunes téléspectateurs d’une manière que, disons, le pentathlon ou le dressage modernes ne le font pas. La discipline freestyle du BMX a été ajoutée à Tokyo, ainsi que le skateboard, le surf et l’escalade sportive.

Mais les courses de BMX ne sont pas nouvelles ; l’événement fait partie des Jeux olympiques depuis les Jeux de 2008 à Pékin. C’est un spectacle fascinant : environ 40 secondes sur une piste pavée temporaire mettant en vedette des cyclistes casqués sur des vélos bas pédalant comme des fous, s’envolant des sauts et se penchant dans les virages. C’est un sport de contact — contact avec les autres, contact avec le sol.

Environ la moitié des manches de vendredi présentaient des corps sur le trottoir, et parfois plusieurs. C’est l’attrait, l’imprévisibilité frénétique du BMX : l’attente du chaos, l’espoir que personne ne soit sérieusement blessé.

Alise Willoughby, 30 ans, qui fait partie de l’équipe américaine, connaît la ligne fine autant que quiconque. Sous le nom d’Alise Post, elle a terminé 12e aux Jeux olympiques de Londres en 2012, puis a remporté une médaille d’argent à Rio. Elle enchaîne avec deux titres mondiaux et espère décrocher l’or à Tokyo.

Son mari, Sam Willoughby, était autrefois le meilleur coureur de BMX au monde. Il a également une médaille d’argent, remportée à Londres et a terminé sixième à Rio.

Mais sa carrière s’est terminée par une blessure à la tête subie lors d’un accident d’entraînement en 2017. Cela l’a paralysé de la poitrine vers le bas. Il maintenant entraîne Willoughby à partir d’un fauteuil roulant.

Vendredi, Alise Willoughby s’est qualifiée pour les demi-finales, mais a échoué dans la première des trois manches pour terminer dernière. Elle a terminé troisième dans la deuxième manche et près de la tête dans la troisième, pensant qu’elle était sur le point de se qualifier pour la course pour la médaille d’or.

Mais c’est là que sa roue a coupé celle de l’Australienne Saya Sakakibara, en tête dans la troisième ligne droite. Les deux sont tombés.

Les équipes de brancards se sont mises au travail. Sakakibara a été emmené dans un chariot médical près des ambulances. Willoughby est montée sur son vélo, a filé à l’arrivée à environ 52 secondes du leader et n’a pas réussi à atteindre la finale.

Elle s’est retrouvée à essayer d’expliquer pourquoi quelqu’un se soumettrait à un tel drame et à un tel traumatisme.

« Évidemment, j’ai été confrontée à des choses le long du chemin », a-t-elle déclaré. «Mais vous savez, vous pouvez trébucher et tomber en marchant dans la rue et faire en sorte que quelque chose de grave se produise. C’est donc un risque calculé.

Mais les accidents se produisent sans avertissement, et vendredi a rappelé que les Jeux olympiques sont remplis de risques. Les Jeux olympiques d’hiver, en particulier, ont accepté cela. Plus que la version estivale, elles regorgent d’épreuves à grande vitesse, de haut vol et à haut danger, du ski alpin au bobsleigh en passant par le snowboard.

Les Jeux olympiques d’été ont moins d’expérience dans ce domaine. Leurs danses avec le danger ont tendance à être plus lentes, moins chargées. Mais en ajoutant beaucoup de sports qui mélangent l’air, la vitesse et la possibilité réelle de blessures à la tête – des choses comme le BMX, le VTT et le skateboard – la ligne est repoussée.

« Des choses par hasard arrivent », a déclaré Alise Willoughby. « Nous nous entraînons tous et nous nous préparons pour que ces choses ne se produisent pas, et c’est malheureux quand elles le font. »

Le coureur qui est entré en collision avec l’officiel errant lundi, une épave sur la piste aussi inattendue et troublante qu’un conducteur heurtant un cerf sur l’autoroute, était Niek Kimmann des Pays-Bas. Il s’est blessé au genou et craignait de ne pas pouvoir participer à la compétition.

Dans une autre tournure du BMX, il a remporté la médaille d’or quatre jours plus tard dans une finale en une seule manche, tout ou rien.

Cette finale n’incluait pas Connor Fields, le triple olympien, le médaillé d’or en titre, même s’il avait suffisamment de points lors des deux premières demi-finales pour se qualifier.

Fields était à l’hôpital. La finale des courses de BMX s’est déroulée sans lui.

Et les équipes de brancards étaient de retour en place, maintenant avec seulement deux ambulances au ralenti derrière le tableau de bord.

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