Comment une équipe de basket-ball de la NCAA a abandonné sa saison

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Fin décembre, JD Gustin, l’entraîneur de basketball féminin de la Dixie State University, une université du sud de l’Utah faisant le saut vers l’athlétisme de la division I de la NCAA, avait appris à JD Gustin, que certains de ses joueurs craignaient de continuer à jouer pendant la pandémie.

À ce stade, la plupart des joueurs et des entraîneurs avaient déjà contracté le coronavirus et l’équipe avait annulé trois de ses six premiers matchs programmés en raison d’infections. Mais leur saison de Conférence sportive de l’Ouest était sur le point de commencer et l’entraîneur avait besoin de savoir où en était son équipe.

Alors Gustin a remis à ses joueurs une brève lettre qu’il avait tapée lui-même. Cela les a rassurés sur le fait que leurs bourses étaient sécurisées, mais a également posé une question par oui ou par non à laquelle ils pouvaient répondre de manière anonyme: voulaient-ils se retirer de la saison? Il a demandé à tout le monde d’y réfléchir pendant la nuit, puis de plier les papiers en deux et de les rendre.

Le verdict est arrivé le lendemain: huit voulaient jouer; six voulaient se retirer.

«Cela m’a choqué», a déclaré Gustin à propos de la fracture. «J’étais sous le choc.

Immédiatement, il a commencé à rencontrer les joueurs individuellement. L’un avait du mal avec les cours en ligne. Deux avaient des parents qui avaient perdu leur emploi. Certains joueurs avaient des blessures qui auraient pu être liées à la maladie. D’autres avaient perdu des membres de leur famille à cause du virus.

Pourtant, pensa Gustin il y en avait assez qui voulaient jouer, et il se sentait obligé d’honorer leurs souhaits aussi. Pour certains d’entre eux, le basketball pourrait apaiser les sentiments d’isolement.

Ainsi, le 3 janvier, il a envoyé une lettre à l’équipe sur papier à en-tête de l’université, expliquant comment l’équipe avait voté et expliquant pourquoi il pensait que la saison pourrait avancer. Il a demandé aux joueurs de lui faire savoir avant midi le lendemain s’ils étaient à l’intérieur ou à l’extérieur. Il a clos la lettre de trois pages en écrivant: «Je vous aime tous quoi qu’il arrive.»

Le lendemain de l’entraînement, une des joueuses qui avait écrit qu’elle voulait jouer a demandé à lui parler. Elle a dit qu’elle craignait en fait de continuer à jouer, a déclaré Gustin, mais qu’elle était mal à l’aise de l’exprimer parce que ses parents voulaient qu’elle continue et que sa colocataire, également membre de l’équipe, préférait jouer.

Cette nuit-là, Gustin est allé voir les administrateurs du département des sports. «J’ai dit:« Nous ne pouvons pas faire ça », a-t-il dit.

Un communiqué de presse a été rédigé et l’annonce a été faite le lendemain, le 5 janvier: les Dixie State Trailblazers annulaient leur saison.

Alors que le tournoi national féminin se dirigeait vers son match de championnat dimanche à San Antonio et que les hommes progressaient vers leur finale à Indianapolis lundi soir, les équipes ont été félicitées pour leur persévérance à jouer pendant la pandémie. Des centaines de matchs ont été reportés ou annulés pendant la saison régulière; certaines équipes ont suspendu leurs saisons pendant des semaines; et ceux qui ont avancé aux tournois de la NCAA ont été isolés dans des hôtels pour éviter de contracter le virus.

Mais tout le monde n’a pas atteint la ligne d’arrivée. Ou même les blocs de départ. Les huit collèges de l’Ivy League étaient parmi ceux qui n’ont jamais commencé, leurs présidents jugeant le sport trop grand pour la santé. D’autres ont pris la même décision après le début de la saison. Y compris les Ivies, 27 équipes féminines de Division I et 13 équipes masculines ont annulé leurs saisons plus tôt en raison de préoccupations concernant le virus, selon la NCAA.

Parmi les équipes féminines se trouvaient des noms éminents – Duke, Virginia et Vanderbilt. Des circonstances variées ont contribué aux décisions d’annulation: les joueurs de Southern Methodist avaient précédemment accusé leur entraîneur, dont le contrat n’avait pas été renouvelé le mois dernier, de comportement abusif; un joueur de Vanderbilt a développé une maladie cardiaque liée au virus; Cal State Northridge n’avait pas assez de joueurs.

Il semblait y avoir un facteur commun: la décision n’était pas simple.

«Pour moi, ça a été une bataille interne», a déclaré l’entraîneur du Vermont Alisa Kresge dans une interview après que son équipe eut terminé sa saison fin janvier. Deux de ses grands-parents sont décédés dans des maisons de retraite à cause du virus, tous deux se disant au revoir lors d’un appel vidéo. Et ses joueurs sont allés en quarantaine trois fois, se faisant livrer de la nourriture et envoyant des SMS à des colocataires avec un préavis sur les voyages aux toilettes. Mais pour de nombreux joueurs de Kresge, qui avaient remporté trois matchs consécutifs à la fin de leur saison, le basket-ball était un exutoire émotionnel et mental.

«Je m’assois sur la clôture tous les jours», dit-elle. «Faisons-nous la bonne chose? Devrions-nous prendre des décisions pour les autres? Il y a tellement de couches à cela.

Ces conflits n’étaient pas exclusifs aux équipes qui ont abandonné leurs saisons. Mike Krzyzewski, Geno Auriemma, Rick Pitino et Tara VanDerveer, tous les entraîneurs du Temple de la renommée, ont exprimé des doutes au cours de la saison régulière à propos de jouer au milieu de la pandémie. Et un sondage de la NCAA publié en février, qui a sondé plus de 25000 athlètes, a révélé que les problèmes de santé mentale à l’automne dernier étaient une fois et demie à deux fois plus fréquents que dans les enquêtes prépandémiques.

À Dixie State, les inquiétudes avaient envahi depuis des mois.

Gustin, dans sa cinquième année en tant qu’entraîneur, a compris par expérience que les éléments qui lient une équipe ne sont fabriqués qu’en partie à l’entraînement et dans les matchs. Dans un été normal, ses joueurs travaillaient comme conseillers dans un camp de jeunes de Dixie State pendant la journée et jouaient à des jeux de ramassage la nuit. Il y aurait un barbecue d’équipe en août, une retraite dans des cabanes dans les collines, des matchs de football et des sorties de groupe à des événements étudiants. Plus tard, il y aurait des fêtes d’Halloween et de Noël.

Tout cela a été anéanti au cours de la dernière année.

Lorsque les joueurs sont revenus sur le campus de St. George pour le semestre d’automne, certaines barrières entre les coéquipiers, qui avaient peut-être déjà été éliminées au cours d’une année typique, sont restées debout.

Emily Isaacson se remettait d’une opération chirurgicale pour réparer les ligaments du genou déchirés qui ont interrompu sa première saison. Isaacson, désireux de plaire et étudiante pointue de Perry sur la carte, dans l’Utah, s’était lancée dans une cure de désintoxication au cours de l’été. Même si elle n’était pas prête à jouer 40 minutes par match, elle était prête à commencer l’ouverture de la saison. «J’étais tellement reconnaissante de jouer», a-t-elle déclaré.

MaKayla Johnson, une personne âgée de Fort Worth avec une vision du monde et une grande personnalité, est arrivée loin d’être en forme. Les joueurs savent intuitivement qui se concentre sur le laser à l’entraînement, en restant après pour prendre des coups supplémentaires ou en se rendant tôt à la salle de musculation, mais peu de gens à Dixie State savaient à quoi ressemblait la pandémie pour Johnson.

Le surintendant de son église et un parent sont morts du virus au tout début de la pandémie. Johnson, qui souffre d’asthme, a contracté le virus en juin. Son père, qui a eu deux accidents vasculaires cérébraux, a développé Covid-19 en août, ce qui a incité Johnson à rentrer brièvement du campus. Sa mère a également contracté le virus. Johnson a déclaré qu’elle avait perdu quelqu’un presque tous les mois au cours de la dernière année.

Elle a déjà subi une perte: une sœur aînée est décédée du lupus alors que Johnson était en quatrième année. Mais c’était différent.

«Cela a été un peu difficile pour moi, mais le basket-ball a toujours été un outil de deuil», a déclaré Johnson, l’un des deux joueurs de Dixie State qui sont décédés dans leur famille élargie. «Je l’utiliserais comme une évasion. Chaque fois que je traitais de quelque chose, ce n’était pas difficile pour moi de séparer les choses de l’intérieur des lignes.

Johnson a déclaré qu’elle avait voté pour continuer la saison mais qu’elle avait pleinement accepté la décision de ses coéquipiers de la mettre fin.

La capacité de compartimenter – pour éliminer le bruit de la foule, la pression d’un grand moment ou un drame hors du terrain – est souvent considérée comme un outil précieux pour un athlète. Peu de joueurs de Dixie State le font plus habilement qu’Isaacson. Elle a dû passer son anniversaire en quarantaine, puis elle a contracté le virus, avec des symptômes bénins, peu après Thanksgiving. Mais elle avait du basket.

«Je voulais tellement jouer», a déclaré Isaacson. «À cause de ma dernière année, vous ne savez pas ce que c’est tant que vous ne l’avez pas. J’adore le basket. Cela fait partie de moi.

Lorsque Duke a annulé sa saison en décembre, elle s’est dit: « Oh, il n’y a aucun moyen que cela arrive à mon équipe. »

Et puis c’est arrivé.

Isaacson, qui a pleuré quand Gustin a dit à l’équipe que sa saison était terminée, était en colère et frustré d’avoir perdu une autre saison. Elle était également triste de ne pas connaître la profondeur de la blessure que certains de ses coéquipiers subissaient.

«Cela m’a brisé le cœur», a-t-elle dit. «Je ne savais pas que les coéquipiers avaient de la famille qui était malade et ils l’ont gardé pour eux. Je ne voulais pas que quiconque porte ça en pensant: «Puis-je simplement passer à travers cette pratique? Cela m’a ouvert les yeux. Je dois réaliser que c’est plus gros que le basket. »

Trois mois se sont écoulés depuis la décision d’arrêter de jouer.

Tout le monde dans le programme a eu le temps de réfléchir – en particulier Gustin. Ses équipes s’étaient améliorées chaque saison, passant de cinq victoires à 12 à 15 puis à 18 en 2019-20, la dernière saison de l’équipe en Division II. Il est allé au tournoi WAC à Las Vegas pour regarder les matchs et rencontrer les officiels de la conférence. Il a passé plus de temps à regarder des films qu’il ne s’en souvienne.

Il a également passé du temps à réfléchir à la décision d’arrêter.

Un autre entraîneur du collège a dit à Gustin qu’il aurait trouvé des enfants dans la rue pour continuer à jouer. Bien que les administrateurs supérieurs aient finalement été favorables, il y a eu un conflit initial entre eux. Tout cela se passait dans une communauté où la pandémie était considérée, dans certains quartiers, comme exagérée. « New York est différent de St. George », a déclaré Gustin. «C’est une communauté blanche très conservatrice.»

Il y a également eu une autre considération: sa sécurité d’emploi.

En conséquence, il a décidé de réviser sa liste.

La NCAA a permis à chaque athlète d’un sport d’automne ou d’hiver de prendre une année supplémentaire d’admissibilité en raison des incertitudes d’une saison pandémique, mais seuls huit joueurs de Dixie State reviennent. Certains ne voient pas leurs bourses renouvelées pour des raisons tactiques – Gustin veut jouer un style plus rapide. D’autres ont été refusés parce qu’il estimait que les joueurs avaient utilisé la pandémie comme excuse pour ne pas travailler sur leurs compétences ou leur condition physique. (Il a dit que seulement trois joueurs, dont l’un était Isaacson, avaient fait des entraînements individuels volontaires avec des entraîneurs en janvier et février.) D’autres ont choisi de passer à autre chose; un joueur veut devenir pompier.

Les conversations, dit-il, étaient souvent larmoyantes.

«C’est comme si vous vous empiliez, mais c’est votre choix d’accumuler si vous êtes moi», a déclaré Gustin. «Je n’essaye pas d’être un méchant, mais c’est du basket DI. Je comprends que cela est discutable, mais nous avions besoin d’un nouveau départ. Le passé est le passé. Je respecte Covid, mais les jours de Covid sont révolus.

Johnson fait partie de ceux qui ne reviennent pas, une décision qui, selon elle, était la sienne. Elle est sur la bonne voie pour obtenir un diplôme en gestion des loisirs et du sport – elle termine un stage dans une salle de sport près du campus – et souhaite être transférée dans une université près de chez elle au Texas pour sa dernière saison.

«Je m’embarque dans un nouveau voyage», a-t-elle déclaré.

Lorsque l’équipe de Dixie State de la saison prochaine a tenu sa première séance d’entraînement le 15 mars, cela a également semblé être un nouveau départ. Les Trailblazers se rendront au Costa Rica en août pour jouer à trois matchs d’exhibition et passer quelques jours à la plage. C’est en partie une récompense, a déclaré Gustin aux joueurs, pour avoir persévéré au cours des 12 derniers mois.

C’est aussi une assurance. Les joueurs apprendront à se connaître et les entraîneurs les connaîtront également. Le psychologue du sport du collège a rencontré l’équipe il y a plusieurs mois, sans la présence des entraîneurs, et il a rapporté à Gustin: Il n’y avait aucune confiance dans cette salle.

« C’est quelque chose », a déclaré Gustin, « qu’un entraîneur ne veut pas entendre. »

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