Clippers Beat Suns dans le match 3, poursuivant une tendance en séries éliminatoires

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Les Clippers de Los Angeles sont la première équipe de l’histoire de la NBA à effacer plusieurs déficits de la série 2-0 au cours de la même saison. Leurs joueurs, tellement impressionnés par les ajustements que leur entraîneur, Tyronn Lue, a apportés pour faciliter ces retours, ont commencé à l’appeler Bill Belichick.

« Oui, c’est vrai », a déclaré Lue jeudi soir, en riant des comparaisons avec Belichick, qui a entraîné les Patriots de la Nouvelle-Angleterre à six titres du Super Bowl.

Lue sait que les Clippers restent sept victoires du premier championnat NBA de l’histoire de la franchise, mais jeudi, ils ont réussi à ajouter une autre entrée à leur improbable série de récupérations du troisième match – et cette fois, ils l’ont fait sans leur meilleur joueur. Avec Kawhi Leonard réduit au statut de spectateur, regardant depuis une suite du Staples Center alors qu’il soignait une inquiétante entorse au genou droit, Los Angeles a remporté une victoire 106-92 sur les Phoenix Suns pour réduire l’avance des Suns en finale de la Conférence Ouest à 2- 1.

Bien qu’aucun des Clippers ne se soit trop emporté avec une victoire, étant donné le spectre de la disponibilité incertaine de Leonard pour le reste de la série, la performance a donné ce qui a commencé avec la victoire mémorable des Clippers dans le troisième match à Dallas et s’est poursuivie avec une évasion similaire contre le Utah Jazz dans le prochain tour la sensation d’une tendance actuelle.

Au premier tour, Dallas avait remporté les deux premiers matchs en équipe sur la route et ouvert une avance de 30-11 dans le troisième match avant que les Clippers ne se rallient pour une victoire qui a probablement sauvé leur saison.

Cette semaine, après que les Clippers ont abandonné les deux premiers matchs à Phoenix alors que Chris Paul des Suns était isolé de son équipe dans les protocoles de santé et de sécurité de la ligue, Los Angeles avait besoin d’un tournant similaire. Avec Paul faisant son retour jeudi soir, les Suns, avec Paul dedans et Leonard dehors, semblaient parfaitement préparés pour mettre un terme à la joie du match 3 des Clippers.

Puis Lue est intervenu, comme il l’avait fait dans la série Dallas (quand il a fait du 6 pieds 8 pouces Nicolas Batum son centre de départ) puis dans la série Utah (quand il a déchaîné le gardien de réserve Terance Mann, avec Leonard sorti, et Mann a répondu par marquant un sommet en carrière de 39 points dans une victoire finale dans le match 6).

Jeudi, Lue a de nouveau lancé le Mann de 6 pieds 5 pouces pour envoyer de la taille au Paul rouillé, mais il a également confié des rôles clés à Patrick Beverley et Ivica Zubac (15 points et 16 rebonds) après avoir retiré les deux de la formation de départ dans le Série Dallas. Attribuer Mann à Paul et diriger Beverley pour traquer Devin Booker des Suns a aidé un Paul George fatigué à rester juste assez frais pour enregistrer 27 points, 15 rebonds et 8 passes décisives.

C’était un rebond encourageant pour George, dont les deux lancers francs manqués tard dans le match 2 à Phoenix ont permis aux Suns de voler une victoire 104-103 sur le dunk de Deandre Ayton dans la dernière seconde. Dans le match 3, le tir de George sur le demi-terrain du buzzer du troisième quart a considérablement rafraîchi sa ligne de tir de 9 pour 26 et a considérablement poussé les Clippers à 80-69, leur donnant l’avantage au quatrième quart qui a conduit au Première défaite des Suns depuis le 27 mai.

« Je pense que nous avons fait un excellent travail pour passer à autre chose », a déclaré George. « Je suis passé à autre chose. Je sais que je dois être meilleur.

C’était une hypothèse sûre avec Paul revenant de son isolement de 10 jours des Suns. Avant son exil soudain, Paul, 36 ans, avait disputé la meilleure série de sa carrière lors d’un balayage au deuxième tour contre les Denver Nuggets – remportant seulement le deuxième voyage en finale de conférence dans les 16 saisons de carrière de Paul – et il voulait sûrement faire un retour éclatant à Los Angeles, où il avait passé six saisons infructueuses avec les Clippers avant de partir en 2017.

Paul et les Suns ont encore l’opportunité de mener leur franchise en finale NBA pour la première fois depuis 1993. La blessure de Leonard en fait le troisième tour consécutif au cours duquel les Suns affrontent un adversaire compromis, après le champion en titre Los Angeles Lakers (Anthony Davis) puis les Nuggets (Jamal Murray) ont été fragilisés par la perte de joueurs clés.

Pourtant, Paul et Booker se sont combinés pour tirer 10 pour 40 sur le terrain dans le match 3, Booker étant obligé de porter un écran facial en plastique après un affrontement dans le match 2 avec Beverley lui a laissé le nez cassé. Les Suns ont également perdu Cameron Payne, qui a joué dans le match 2 (29 points, 9 passes décisives, 0 revirements) alors qu’il remplaçait Paul, lorsqu’il s’est blessé à la cheville gauche en première mi-temps. Pour une fois en séries éliminatoires marqué par de graves problèmes de blessures dans les deux conférences, Phoenix avait l’air un peu défoncé avant le match 4 de samedi.

Booker a insisté sur le fait que son nez allait « bien, honnêtement » après que les médecins l’ont jugé cassé à trois endroits, et il a rejeté les suggestions selon lesquelles le masque avait affecté sa prise de vue. J’ai vérifié avec l’un des anciens coéquipiers de Booker pour les Suns, Jamal Crawford, après que Crawford se soit rendu sur Twitter pendant les combats de 5 pour 21 de Booker pour décrire sa propre expérience avec un écran facial comme «la meilleure défense» qu’il ait jamais vue.

« Le défi du masque est réel », a déclaré Crawford. « Tout d’abord, vous ne pouvez voir que droit devant, rien sur les côtés. Et même en prise de vue, votre perception de la profondeur n’est pas tout à fait correcte. Une prise de vue longue peut être courte, et vice versa. C’est difficile de prendre le rythme.

Crawford s’est souvenu d’avoir abandonné le masque au bout d’un quart et d’avoir tenté sa chance avec le nez exposé parce que « la frustration de le porter était trop forte ». L’entraîneur des Suns, Monty Williams, sans surprise, a imploré ses joueurs de n’attribuer la défaite à rien d’autre qu’à leur échec à égaler ce qu’il a qualifié de « désespoir » des Clippers.

À entendre les joueurs de Lue le dire, ce courage venait autant de lui que du désespoir. Que les Clippers puissent remporter le match 4 et donner à leur troisième tentative de retour consécutive d’un déficit de 2-0 un choc important dépend probablement de la capacité de Paul et Booker à rebondir après leurs retrouvailles tremblantes. Mais les Clippers ont déclaré qu’ils étaient convaincus que Lue aurait un plan pour cela.

« Je pense que c’est spécial, juste la relation que j’ai avec T-Lue, et la relation que T-Lue a avec chaque individu de cette équipe en général », a déclaré George. Il a crédité un appel téléphonique de fin de soirée avec Lue peu de temps après l’atterrissage de l’équipe à Los Angeles après la douloureuse défaite du match 2 en l’aidant à rebondir.

Mais cela fait-il de lui le prochain Belichick ?

« Je suis loin de lui », a déclaré Lue.

A-t-il été assez audacieux pour croire que les Clippers, après avoir été 0-6 dans les matchs 1 et 2, peuvent revenir à 2-2 même sans Leonard?

« Je n’aime pas ça, je vais vous le dire », a déclaré Lue à propos de l’habitude de son équipe de creuser des trous tôt. « Mais nous avons été une équipe résiliente tout au long de la saison. »

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