Champions couronnés, la NCAA revient à ses problèmes d’avant Covid

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INDIANAPOLIS – Dans les premières heures de mardi matin, alors que la tâche de démontage du match du championnat de basket-ball masculin de la NCAA de cette année était en cours – replier les tables, abaisser les paniers, enlever les découpes en carton des ventilateurs – un ouvrier avec une large vadrouille sèche balayait confettis en une pile.

Il était difficile, dans une arène presque vide, de ne pas voir de la poésie sur le moment, comme si les détritus de l’année dernière pouvaient être balayés pour être placés dans la poubelle de l’histoire.

Le tournoi de cette année restera dans les mémoires, oui, pour la longue période de Gonzaga vers une saison invaincue qui a duré 40 minutes de moins contre une équipe implacable de Baylor, qui, sans sa propre pause coronavirus de mi-saison, aurait également poursuivi une saison parfaite.

Mais les souvenirs durables de cette saison pandémique porteront moins sur le basket-ball que sur des prélèvements nasaux, des matchs anéantis et des fans pour la plupart absents, et pour le moment où la feuille de vigne qui masquait l’exploitation des grands athlètes universitaires a flotté au sol. comme du ruban adhésif.

Pourtant, il y avait quelque chose à propos de la sortie du Lucas Oil Stadium qui donnait l’impression de franchir un portail – pas celui des transferts; beaucoup trop de monde – dans un monde post-pandémique.

Si l’annulation rapide et stupéfiante du tournoi de l’année dernière signalait au pays ce que le coronavirus était sur le point de faire, alors les tournois de cette année pourraient être le tournant d’une dernière page.

Malgré tous leurs défauts et les questions légitimes de savoir s’ils auraient dû être joués, le tournoi masculin – dans lequel les 68 équipes sont descendues à Indianapolis pour ce qui serait un séjour de 23 jours pour les finalistes – et le tournoi féminin au Texas est arrivé à un moment de transition.

Les cas de coronavirus dans tout le pays ont augmenté au cours des deux dernières semaines – y compris dans le comté de Marion, dans l’Indiana, qui comprend Indianapolis, où les cas ont bondi de 39% depuis le début du tournoi. UNE Un étudiant de l’Université de l’Alabama est décédé des complications de Covid-19 après avoir vu son équipe jouer dans le tournoi.

Mais rien que samedi, plus de quatre millions de personnes ont été vaccinées dans tout le pays; à l’entrée du week-end, près d’un tiers de la population américaine avait reçu au moins une injection de vaccin.

Les Texas Rangers, non sans critiques, a organisé un match de baseball dans un stade presque plein lundi soir – à peu près au même moment où Gonzaga et Baylor se sont informés dans un stade presque vide. Les Nationals de Washington, qui avaient les neuf joueurs qui ont été testés positifs pour le coronavirus ou qui se sont avérés être en contact étroit avec ceux qui l’avaient fait, se préparaient à jouer leur match d’ouverture de la saison différée mardi.

Il est facile d’imaginer que les portes s’ouvriront bientôt aux sports universitaires.

Ce n’est peut-être pas à temps pour les séries mondiales universitaires de baseball et de softball ou pour les éliminatoires de la subdivision du championnat de football ce printemps. Mais la Big Ten Conference a récemment déclaré qu’elle abandonnait sa politique sur la participation des fans et s’en remettrait aux directives sanitaires locales, laissant ouverte la possibilité d’avoir des foules lors des matchs de football de printemps. Des annonces ont été faites par certaines écoles de la Conférence du Sud-Est pour avoir des foules de capacité pour le football à l’automne.

Il est difficile de dire à quoi ressemblera cette nouvelle normalité.

La grande maison du Michigan, avec sa capacité de 107601 places, se sentira-t-elle comme un nid vide en raison des préoccupations persistantes de certains fans de football concernant des rassemblements publics massifs ou de leur réalisation que s’asseoir dans un fauteuil devant un grand écran l’emporte sur les tracas du jeu- trafic de jour?

La pandémie a creusé un trou dans les budgets de nombreux départements d’athlétisme, laissant certaines écoles à réduire le sport tout en préservant les revenus et à faire des appels urgents aux donateurs pour plus d’aide.

Une chose est sûre: l’attaque contre le modèle économique du sport universitaire ne s’arrêtera pas avec la pandémie. En fait, la crise de santé publique n’a fait que retarder la confrontation.

Un compte sur la capacité des athlètes à tirer profit de leur renommée fait signe, avec le Congrès et les législatures des États désireux de faire pencher la balance vers les joueurs. Imaginez les opportunités que Jalen Suggs de Gonzaga aurait pu avoir après son vainqueur de la lune contre l’UCLA ou les sponsors qui courtiseraient son amie d’enfance, la star d’UConn, Paige Bueckers, de vendre auprès de ses 800000 abonnés Instagram.

Des questions sur l’assouplissement des règles de transfert et un examen de l’équité entre les sexes entre les sports masculins et féminins qui ont été forcés par les différences visibles entre les deux tournois de basket-ball dans les tests de coronavirus, les salles de musculation et d’autres arrangements sont également à portée de main.

Tous les problèmes ont fait surface (ou ont refait surface) alors que la Cour suprême réfléchit à l’opportunité de rogner ou d’apporter un marteau à la fondation sur laquelle l’industrie de l’athlétisme collégial est construite – ne pas avoir à payer les joueurs pour leur travail.

Ces questions ont englobé le basket-ball pendant une grande partie des trois dernières semaines et, en tant que sous-produit, ont orienté la présence constante du virus un peu plus vers l’arrière-plan que d’habitude.

Le président de la NCAA, Mark Emmert, à partir du moment où il a traversé Hinkle Fieldhouse le premier jour complet du tournoi, s’est retrouvé à aborder l’équité entre les sexes et les droits des athlètes avec les journalistes et les joueurs eux-mêmes bien plus que le basket-ball ou la pandémie.

« Ils doivent être les critères sur lesquels nous jugeons l’équité entre les sexes », a déclaré Emmert à propos des tournois jeudi. «Si nous échouons à ce niveau, nous échouons dans tous les domaines.»

Alors peut-être que la fin de cette saison de basketball était appropriée. La saison par ailleurs parfaite de Gonzaga a été laissée avec un défaut pour mettre fin au tournoi masculin, et aucune équipe n’a enduré plus que les femmes de Stanford, qui ont passé neuf semaines loin du campus sur le chemin de ce que leur entraîneur, Tara VanDerveer, a appelé «le championnat Covid». car revenir aurait signifié passer deux semaines en quarantaine.

Au début de ce voyage, VanDerveer m’a dit: «Nous sommes des guerriers de la route, mais nous ne pouvons pas être des guerriers de la route, de la route, de la route. Nous ne sommes pas des nomades. Elle a également dit quelque chose d’autre qui est resté – que ni elle ni son équipe n’étaient suspendues pour remporter un titre tant recherché.

Les meilleures équipes, dit-elle, ont souvent une motivation différente – la saison est tellement amusante, ils ne veulent pas qu’elle se termine.

Cette année, même pour les champions, cela n’a peut-être pas été le cas.

Alan Blinder et Gillian R. Brassil contribution aux rapports.

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