C’est la bataille LeBron James contre Stephen Curry que personne n’a demandé

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Ce n’était pas censé être comme ça.

Pendant quatre saisons consécutives, chaque fois que Stephen Curry et LeBron James se sont affrontés après la saison régulière, c’était en finale de la NBA.

Cette année, lorsque les Lakers de Los Angeles, dirigés par James, et les Golden State Warriors, propulsés par Curry, se rencontreront mercredi soir, ce sera un match pour entrer dans les séries éliminatoires en tant que petite tête de série n ° 7 et essayer d’éviter l’embarras de les manquer complètement – quelque chose qui aurait été impensable à l’automne.

Curry et James ont tous deux été, à différents moments cette saison, les pionniers du prix du joueur le plus utile de la ligue et ont montré pourquoi ils sont des joueurs générationnels. Curry, âgé de 33 ans qui a remporté le prix à deux reprises, a connu l’une des meilleures années de sa carrière – même avec sa barre fixe – et a mené la ligue en termes de pointage. James, 36 ans et quatre fois MVP, a mis en place une autre campagne – qui, pour lui, signifie élite – campagne. Dimanche, James a déclaré que Curry devrait remporter le prix du MVP, une perspective improbable étant donné la saison dominante de Nikola Jokic des Denver Nuggets.

C’est une ride étrange dans une saison étrange. Dans la NBA, où un joueur peut avoir autant d’influence sur le terrain par rapport à l’influence de n’importe quel individu dans d’autres sports, les équipes avec de grands joueurs fournissant une production historique devraient généralement terminer plus haut dans le classement. Cependant, Golden State, à 39-33, a terminé la saison avec le huitième meilleur record de la Conférence Ouest, tandis que le champion en titre des Lakers, était septième avec 42-30. Le perdant du match de mercredi devra gagner un match de play-in jeudi contre la neuvième ou la dixième tête de série de l’Ouest pour se qualifier pour les séries éliminatoires en tant que huitième tête de série.

Il y a une possibilité très réelle que la NBA ait sa troisième série consécutive sans que Curry et James participent – pas idéal pour une ligue qui a eu du mal à attirer les téléspectateurs cette saison.

Une partie de ce qui a amené James et Curry à ce point était une question de malchance. Le virus des blessures a frappé Golden State avant la saison lorsque Klay Thompson, éternel All-Star et l’un des meilleurs tireurs de la ligue, déchiré son tendon d’Achille droit en automne. Il a raté sa deuxième saison régulière consécutive, laissant Curry sans autre option de score fiable et envoyant l’entraîneur Steve Kerr se démener pour s’adapter à un système sans meneurs de jeu cohérents.

Il y avait aussi des problèmes de production. James Wiseman, le deuxième choix au repêchage annoncé par l’équipe, qui a fêté ses 20 ans en mars, avait souvent l’air perdu en tant que centre partant de Golden State. Kelly Oubre Jr., que les Warriors ont acquis dans un échange hors saison pour essayer de remplacer une partie de la production de Thompson, a commencé à tourner mal et a été incohérent. Draymond Green, tout en restant un stoppeur défensif, a eu du mal à frapper des tirs sautés au début – à tel point que les équipes adverses le garderaient à peine.

Golden State n’a remporté trois matchs de suite qu’à la mi-février, à peu près à la moitié de la saison.

Pour les Lakers, les blessures sont survenues après le début de la saison – et peut-être à la suite d’une intersaison raccourcie après leur course au titre. Anthony Davis, le colistier All-Star de James, a raté deux mois après s’être tendu le mollet droit. James a maintenu les Lakers à flot, mais au cours de ce deuxième mois, il s’est foulé la cheville droite. À ce moment-là, les Lakers avaient 28-14 et toujours parmi les meilleures équipes de la NBA Ils ont commencé à sombrer dans le classement, allant de 9 à 16 lors de leurs 25 prochains matchs. La signature d’André Drummond à la fin de mars n’a pas fait grand-chose pour endiguer la marée.

Une partie de cela était également une question de circonstance. En plus de Curry et James ont joué, plusieurs autres équipes avaient des joueurs organisant des saisons d’élite. Jusqu’à ce que Jokic se sépare du peloton et que plusieurs joueurs de haut niveau soient blessés, cela s’annonçait comme l’un des plus compétitifs. Courses MVP jamais.

Mais avoir James et Curry face à face dans le play-in est à certains égards un meilleur scénario pour le commissaire Adam Silver de susciter l’intérêt pour un match qui n’est pas tout à fait les séries éliminatoires mais pas non plus la saison régulière. C’est la deuxième année avec un tournoi de play-in, et la première avec ce format décidant à la fois les septième et huitième têtes de série. La réponse au play-in est mitigée, à l’intérieur et à l’extérieur de la ligue, avec certains disent que c’est injuste et d’autres apprécient la plus grande signification qu’il donne aux matchs de fin de saison.

Golden State a terminé la saison sur une course de 8-1, tandis que les Lakers ont terminé le leur avec une séquence de cinq victoires consécutives.

Alors qu’un jeu play-in mettant en vedette deux stars de renom intéressera sans aucun doute les fans, le revers de la médaille est la possibilité que Curry ou James finissent par regarder les séries éliminatoires de chez eux. Celui qui gagnera mercredi affrontera les Phoenix Suns, deuxième tête de série, au premier tour. Si le perdant bat ensuite le vainqueur d’un match de play-in entre le neuvième Memphis Grizzlies et le n ° 10 des San Antonio Spurs, ils affronteront les Utah Jazz au premier tour en tant que huitième tête de série.

Les Lakers et Golden State seraient favorisés pour avancer contre les Grizzlies ou les Spurs. Mais dans un scénario d’élimination en un seul match, en particulier avec des équipes incohérentes, l’inattendu peut se produire.

Lorsqu’on lui a demandé plus tôt ce mois-ci s’il pensait que la ligue aimerait voir les Lakers jouer à Golden State lors de la ronde de play-in, Curry a en quelque sorte hoché la tête. Et puis fait une pause. Et puis continué de façon amusante faire une pause et hocher la tête. James, pour sa part, a déclaré aux journalistes à peu près au même moment que quiconque le tournoi de play-in doit être renvoyé.

Et n’oublions pas que Silver pourrait tirer le meilleur parti des deux mondes: Golden State et les Lakers pourraient s’affronter lors de la finale de la Conférence Ouest.



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