Bubba Wallace avait besoin de l’aide de NASCAR. Michael Jordan l’a pris personnel.

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Michael Jordan a commencé à recevoir des SMS d’amis qui n’avaient jamais manifesté d’intérêt pour NASCAR après que Darrell Wallace Jr. ait fait impression cette semaine à l’approche du Daytona 500 de dimanche. Wallace, connu sous le nom de Bubba, fait ses débuts avec 23XI Course, l’équipe appartenant à Jordan et au pilote Denny Hamlin.

« Donc, les gens commencent à être curieux à ce sujet, ce qui, pour moi, est un début », a déclaré Jordan au New York Times lors d’une conférence téléphonique avec Hamlin et Wallace. «Et venir dimanche, j’espère que les deux vont bien. J’ai dit à Denny quel serait mon scénario idéal. Je ne le dirai pas à voix haute, mais les deux vont bien.

Jordan, qui est largement considéré comme le plus grand joueur de basket-ball de tous les temps, a déjà propulsé la popularité d’un sport. Maintenant, il espère que son aventure dans NASCAR étendra et diversifie le nombre de pilotes, de sponsors, d’opportunités commerciales et de fans.

En rejoignant Hamlin et en formant 23XI, Jordan soutient Wallace, le seul pilote noir à plein temps au plus haut niveau de NASCAR. L’été dernier, Wallace a appelé à ce que le drapeau confédéré soit banni sur les hippodromes. Plus tard, il a trouvé un nœud coulant dans son garage de l’hippodrome de Talladega, mais le FBI a déterminé qu’il n’avait pas été la cible d’un crime de haine.

«Nous ne savons pas où cela va aboutir, mais nous savons que nous essayons de l’améliorer pour tout le monde», a déclaré Jordan. «Et non pas que ça ne l’a pas été, mais le fait est que la détermination, le dynamisme et l’effort n’avaient pas vraiment été les mêmes.

Il a poursuivi: «Et si vous regardez le climat en ce moment en Amérique et partout dans le monde, tout le monde en fait une priorité, pour comprendre une partie de la douleur et de la frustration vécues par les Noirs, les Juifs, beaucoup de gens, à un point tel que si nous voulons être unis, nous devrons donner une chance à tout le monde.

Jordan, qui possède les Charlotte Hornets de la NBA, est le premier propriétaire principal noir d’une équipe de Coupe à temps plein à l’ère moderne, depuis Wendell Scott il y a près de 50 ans. Il entre dans NASCAR avec la volonté d’être – bien sûr – compétitif.

«Je ne veux pas perdre», dit-il. «Tout le monde va regarder Michael Jordan s’impliquer dans le sport. Mais la première chose qu’ils vont dire, c’est qu’il veut gagner, ce qui n’est pas faux. Je veux gagner, mais je veux avoir l’opportunité de gagner, et l’opportunité de gagner est de m’assurer que mon pilote a tout le bon équipement.

«Cela dépendra de lui en fin de compte, mais s’il l’a, il a une chance. C’est ce que je crois.

Wallace échange un numéro emblématique – la Chevrolet n ° 43 contre Richard Petty Motorsports – contre un autre dans le numéro 23 de Jordan. Il a terminé deuxième de la Daytona 500 2018.

« Pour moi, il y a la devise quand le 1er janvier a frappé, quand l’horloge a sonné à minuit – ce n’était plus des excuses », a déclaré Wallace, ajoutant: « Tout, comme Michael Jordan l’a dit, tout dépend finalement de moi. Et c’est de ça que je vis, quand c’est dans ma cour et que c’est sous mon contrôle.

Mais Jordan a déclaré qu’il ne «voulait jamais qu’il se sente seul».

«Tout dépend de lui, mais en réalité, ce n’est pas le cas», a déclaré Jordan. «Nous sommes très, très favorables. On va être là pour lui quand il fait une erreur, quand il réussit. Nous allons descendre en équipe et nous allons gagner en équipe. Je peux comprendre sa mentalité, et c’est bien. J’avais l’habitude de dire ça aussi.

Hamlin cherchera à réaliser sa propre histoire dimanche en se disputant une troisième victoire consécutive au Daytona 500. (Wallace a dit qu’il «tirait un peu» pour Hamlin, «mais ce serait bien de le battre.»)

L’idée de former l’équipe est venue à Hamlin alors qu’il s’était auto-mis en quarantaine au cours de la dernière année lors de la pandémie de coronavirus, quand il a commencé à se demander à quoi ressemblerait sa retraite.

«Ce serait difficile pour moi de jouer au golf tous les jours», a déclaré Hamlin. « Je veux dire, j’aimerais essayer, mais finalement, il y a autre chose que je veux faire. »

Hamlin avait voulu être impliqué dans la carrière de Wallace pendant un certain temps, le désignant comme un pilote talentueux.

«En partant de zéro, c’était finalement la meilleure option pour moi», a déclaré Hamlin. «Mais je ne pouvais pas le faire seul. J’avais besoin d’un partenaire. Michael et moi parlons toujours de course, alors j’ai pris un risque et posé la question.

«Je regardais cela d’un point de vue financier», a déclaré Jordan, «mais lorsque le nom de Bubba est apparu, cela a rendu les choses tellement plus faciles parce que je pense, de toute évidence, qu’il était un gars talentueux qui n’avait pas l’équipement.

Wallace a récemment révélé qu’il avait perdu sept livres à cause du stress de sa saison 2020. Il a déclaré que le soutien de sociétés commanditaires telles que DoorDash et McDonald’s était crucial pour sa progression. Les conducteurs qui ne sont pas blancs ont souvent du mal à obtenir un financement. «La performance sera toujours liée aux dollars jusqu’à ce que les revenus atteignent un niveau supérieur», a déclaré Hamlin.

Hamlin, Jordan et Wallace ont annoncé la formation de l’équipe en septembre. Hamlin a pris les devants dans la préparation de ce week-end. « Il s’agit simplement de cocher la liste d’une feuille de calcul Excel d’une centaine de pages de toutes les petites choses que vous avez à faire », a déclaré Hamlin, ajoutant que les équipes se forment généralement en mars ou avril pour se préparer pour Daytona. «Nous l’avons fait en quatre mois et demi», a-t-il déclaré.

Jordan a déclaré qu’il avait regardé le Daytona 500 en personne à plusieurs reprises et avait visité des pistes à Talladega, Darlington et Rockingham.

« Celui où je veux aller, et je l’ai encerclé sur le calendrier, est Bristol, Tennessee, » dit-il. «C’est là que je veux aller. Je pense que pour moi, c’est plus une question de compétence qu’autre chose.

Il prévoit de regarder la course de dimanche depuis une suite pour ne pas détourner l’attention des pilotes.

«Ils savent qu’ils ont quelqu’un à qui ils peuvent poser des questions et donner une perspective différente mentalement», a déclaré Jordan. «Physiquement, je ne connais pas grand-chose à la conduite automobile. Je ne rentre même pas. Donc je n’ai jamais vraiment été dans un, mais je suis fan. J’ai étudié le jeu. Je comprends une partie de la stratégie derrière cela. « 

Jordan a déclaré qu’il avait envoyé un texto à Wallace et Hamlin «tout le temps» pour en savoir plus et être prêt à établir des parallèles entre sa carrière de basket-ball et leurs expériences sur la piste.

« Si vous n’avez pas l’occasion de gagner, c’est tellement démoralisant », a déclaré Jordan, qui a fait face à des critiques avant de remporter son premier championnat NBA à sa septième saison. «Et c’est comme si vous étiez en train de courir à travers les mouvements. Et mes jus compétitifs fonctionnent toujours. Et si je n’ai pas la chance de gagner, je ne pratiquerai pas ce sport. Je ne ferai rien pour ça.

«Donc, je veux vraiment gagner. Et si j’ai une chance de gagner, je mettrai l’effort, les ressources ou le soutien dont j’ai besoin pour soutenir Denny, pour soutenir Bubba, qui que nous puissions obtenir en tant que pilote, aussi longtemps que je sais que nous pouvons gagner. »

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