Brilliance et Heartbreak: L’histoire de la carrière de Chris Paul

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Dans la défaite, Devin Booker a déclaré que les jeunes Phoenix Suns avaient espéré éviter bon nombre des barrages routiers brutaux qui peuvent rapidement vaincre une équipe avec des aspirations au championnat.

Comme une main cassée. Ou un ischio-jambier finnicky. Ou tomber sur un mastodonte d’une équipe dirigée par peut-être le plus grand tireur de tous les temps.

Le coéquipier vétéran de Booker, Chris Paul, les a tous expérimentés. La défaite en finale de la NBA cette saison a été la dernière et la plus perçante déception de sa brillante carrière.

« Je fais un assez bon travail pour rester dans l’instant », a déclaré un Paul prémonitoire après que les Suns eurent pris ce que beaucoup pensaient être une avance de 2-0 sur les Milwaukee Bucks en finale. «Peut-être que beaucoup de gars de notre équipe, c’est leur première série éliminatoire, ils ne connaissent pas le chagrin ou le chagrin. Ils sont juste en train de jouer. Donc, pour moi, je sais à quel point les choses peuvent changer rapidement. Je sais comment une possession ou une pièce peut changer la dynamique de toute une série.

La performance générationnelle de Giannis Antetokounmpo car Milwaukee a anéanti les espoirs de Phoenix pour son premier championnat plus que n’importe quel jeu ou possession. Paul, qui a disputé ses premières finales NBA, a réalisé de superbes performances tout au long de la majeure partie de la série et des séries éliminatoires, manquant cruellement d’obtenir la seule omission de son CV.

Dans le match 6 de la finale, face à l’élimination, Paul a affiché un désespoir canalisé, sa capacité de tir à la fin gardant presque à lui seul Phoenix à portée de main.

« Pour moi, cela signifie simplement retourner au travail », a déclaré Paul après la défaite 105-98 de mardi qui a scellé le championnat pour les Bucks. « Retour au travail. Ni plus ni moins. Il n’y a pas de victoires morales ou quoi. Nous avons en quelque sorte vu ce qu’il faut pour y arriver, et j’espère que nous verrons ce qu’il faut pour surmonter cela. »

C’est un moment charnière pour Paul, 36 ans, dans une carrière qui en a eu tant. Il a connu suffisamment d’adversité pour survivre à ses 16 années NBA, avec la Nouvelle-Orléans, les Los Angeles Clippers et Houston, sachant de première main qu’une blessure de nulle part peut faire dérailler une franchise. Il s’agissait de sa main et de ses ischio-jambiers cassés avec les Clippers ; les ischio-jambiers, encore, (et le tournage de Stephen Curry de Golden State) à Houston.

La défaite en finale était la quatrième fois qu’une des équipes de Paul permettait à un adversaire de se remettre d’un déficit de 2-0.

« C’est difficile », a déclaré Paul. « Super groupe de gars, une sacrée saison, mais celle-ci va faire mal pendant un moment. »

Paul a une option de joueur pour rester à Phoenix pour 44,2 millions de dollars. Il peut également explorer le libre arbitre, où son jeu lui a probablement valu un autre contact lucratif à long terme, un scénario improbable il y a quelques années à peine.

Encore frais de la dernière perte, Paul a refusé de divulguer tout projet futur avec les journalistes avant de faire une déclaration.

« Je ne prends pas ma retraite, si c’est ce que vous demandez », a-t-il déclaré. « C’est fini. Alors, retour au travail. »

Il a fallu beaucoup de temps pour que les étoiles s’alignent enfin simultanément et tournent au ralenti pour Paul.

Sur le chemin de la série de championnats, les Suns ont évincé une équipe des Lakers de Los Angeles avec un Anthony Davis limité, une équipe des Denver Nuggets sans Jamal Murray et les Kawhi Leonard-less Clippers.

À travers chaque série, Paul a accumulé une saison régulière renaissante digne de candidature pour le prix du joueur le plus utile en établissant l’offensive et en complétant le score de Booker.

Il a dépassé les principaux défenseurs, exploitant les décalages, en recherchant régulièrement son cavalier de milieu de gamme de pain et de beurre.

« Il nous a amenés jusqu’ici », a déclaré Deandre Ayton, le centre de troisième année des Suns. «Nous connaissons le type de détail sur lequel nous devons vraiment insister pour avoir de la cohérence, pour jouer à ce niveau, et le type de compétiteur qu’il est, c’était contagieux. Connaître votre adversaire, savoir ce que l’équipe aime, savoir ce que les équipes vous lancent, des choses comme ça, CP a ajouté à l’arsenal de tout le monde.

Paul s’est remis d’une blessure à l’épaule pour aider à éliminer les Lakers, champions en titre. Il a marqué 37 points dans le match qui a mis fin à la saison de Denver. Il a renvoyé les Clippers chez eux en marquant 31 de ses 41 points dans la seconde moitié du match 6 de la finale de la Conférence Ouest après avoir raté le début de la série en raison des protocoles de santé et de sécurité liés aux coronavirus.

Aucun de ces adversaires ne présentait un défenseur de périmètre comme Jrue Holiday de Milwaukee, amené aux Bucks dans le but spécifique d’essayer d’embouteiller des joueurs comme Paul et Booker.

Parfois, la pression exercée par Milwaukee sur Paul sur tout le terrain semblait lassante, en particulier lors du quatrième match, lorsque Paul a commis cinq revirements coûteux lors d’une défaite clé. Dans la série, Paul a récolté en moyenne 21,8 points et 8,2 passes décisives.

L’entraîneur des Suns, Monty Williams, a fait valoir qu’une carrière comme celle de Paul devrait être appréciée pour ce qu’elle est, plutôt que disséquée pour ce qu’elle n’est pas. Les joueurs d’aujourd’hui sont conscients de l’importance de cimenter leur héritage avec un championnat. Les débats du salon de coiffure commencent et se terminent sur le sujet.

« C’est risible de parler de gars comme Chris qui ont eu ces carrières irréelles et pourtant ils sont pénalisés parce qu’ils n’ont pas remporté de titre », a déclaré Williams, ajoutant: « C’est déjà assez difficile d’atteindre la NBA, encore moins un grand de tous les temps, c’est ce qu’il est.

Booker, écoutant les commentaires de Williams, a ajouté: «C’est un non-sens complet pour les vrais hoopers là-bas. Mais notre groupe, nous avons soutenu Chris tout le long, il nous a dirigé toute la saison et c’est notre première année ensemble.

L’élan qui a alimenté la course des Phoenix Suns à la finale de la NBA a commencé dans la bulle de la saison dernière à Walt Disney World en Floride. Le record de l’équipe – 26-39 lorsque la saison régulière s’est interrompue en mars 2020 en raison de la pandémie de coronavirus – a à peine qualifié les Suns pour le redémarrage de la NBA cet été-là.

Un effort de 8-0 à Disney World a impressionné, mais Phoenix n’a toujours pas réussi à se qualifier pour les séries éliminatoires, pour la 10e saison consécutive.

L’apparition abrégée a à la fois convaincu l’organisation qu’il s’agissait d’une star vétéran à court de prétentions légitimes en séries éliminatoires et a convaincu Paul – sous contrat avec le Thunder d’Oklahoma City – que Phoenix pourrait être une destination digne d’intérêt.

En novembre, les soleils a décroché Paul dans un contrat à succès avec le Thunder, abandonnant un paquet substantiel.

À Phoenix, Paul a retrouvé Williams, qui l’avait entraîné une décennie plus tôt à la Nouvelle-Orléans. Le couple visait haut leurs aspirations à la réunion, une vision que peu d’autres partageaient. Phoenix a fait quelques ajouts à son noyau jeune et non testé en dehors de Paul et Jae Crowder.

Phoenix est ensuite passé de la draft à la loterie à la finale en quelques mois.

« C’est un joueur générationnel », a déclaré Williams. «Je l’ai dit il y a 11 ans lorsque je l’ai entraîné à la Nouvelle-Orléans. Et partout où il est allé, l’équipe a gagné. Ils se sont améliorés. Il a été proche. Il était à une blessure d’arriver ici auparavant, mais lui et Book, pour diriger une équipe qui n’a jamais été là jusqu’à présent, en dit long sur leur talent, leur dévouement, leur volonté de gagner.

C’est entre les mains de Paul s’il revient à Phoenix pour se reconstruire après son nouveau chagrin.

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