Bilan du triste départ d’Osaka à Roland-Garros

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PARIS – Le retrait de Naomi Osaka de Roland-Garros n’était pas le résultat souhaité par tout le monde dans le tennis, et pourtant c’est arrivé de la même manière.

Cela aurait probablement pu être évité grâce à une meilleure communication et à des décisions plus intelligentes, mais lundi soir, la jeune star la plus en vue du sport a estimé qu’elle n’avait pas de meilleure option que de se retirer du deuxième tournoi du Grand Chelem de l’année.

Son match de deuxième tour avec Ana Bogdan sera une victoire pour Bogdan au lieu d’une autre chance pour la deuxième Osaka, 23 ans, de faire des pas en avant sur terre battue rouge, une surface qui l’a longtemps tourmentée.

« Par dessus tout, c’est juste vraiment triste : pour elle, pour le tournoi, pour le sport », a déclaré Martina Navratilova, une ancienne n°1 qui a vu beaucoup de bouleversements dans le tennis au cours de ses 50 ans de jeu. « Elle a essayé d’éviter ou de réduire un problème pour elle-même et au lieu de cela, elle l’a simplement rendu beaucoup plus gros qu’il ne l’était au départ. »

Il n’est pas sage à ce stade de spéculer sur toute l’étendue des problèmes d’Osaka. Elle les affronte toujours elle-même et elle a déclaré dans son annonce de retrait sur les réseaux sociaux qu’elle avait connu de longs accès de dépression depuis l’Open des États-Unis 2018 qu’elle a remporté en battant Serena Williams lors d’une finale tumultueuse.

Ce qui est clair, c’est que le catalyseur à Paris, ne serait-ce que le catalyseur, était l’un des incontournables du sport professionnel : la conférence de presse.

Osaka, citant sa santé mentale, a annoncé avant le tournoi qu’elle ne «ferait aucune presse» pendant l’Open de France. Des conférences de presse sont nécessaires au Grand Chelem pour les joueurs qui sont sollicités, et Osaka a été la première star du tennis à indiquer clairement qu’elle avait l’intention d’enfreindre la règle aussi longtemps qu’elle était dans le tournoi.

Son annonce sur les réseaux sociaux a surpris les organisateurs de Roland-Garros et les dirigeants du sport. C’était sa première erreur de jugement. Son prochain n’était pas accessible lorsque ces dirigeants du tennis ont demandé à juste titre plus d’informations.

Gilles Moretton, le nouveau président de la Fédération française de tennis, et d’autres ont tenté à plusieurs reprises de lui parler sans succès.

Lorsqu’elle a en effet sauté la conférence de presse après sa victoire au premier tour dimanche sur Patricia Maria Tig, l’Open de France lui a infligé une amende de 15000 $ et les chefs du tournoi du Grand Chelem ont clairement indiqué qu’elle risquait d’être exclue du tournoi et des futurs tournois du Grand Chelem si elle a continué à refuser de remplir ses fonctions médiatiques.

C’était une ligne dure : trop dure à la lumière de ce qu’Osaka a expliqué lundi soir. La dépression est plus fréquente dans le sport que beaucoup ne le pensent. Le problème était qu’Osaka n’a offert aux dirigeants du tennis cette explication – en public ou apparemment en privé – que lundi soir.

Compte tenu de l’importance d’Osaka et de la prise de conscience et de la sensibilité accrues aux problèmes de santé mentale des athlètes, il est difficile d’imaginer que Moretton ou les autres dirigeants du Grand Chelem n’auraient pas essayé de travailler avec elle pour trouver une solution à court terme plus conciliante s’ils avait reçu une image plus claire.

Au lieu de cela, ils ont été laissés trop longtemps dans le noir : Osaka concentrant ses plaintes avant le tournoi sur la réforme du modèle joueur-média du sport, citant des questions trop répétitives et des pistes d’enquête qui la faisaient douter d’elle-même. Il existe peut-être de meilleures façons pour les journalistes professionnels d’en savoir plus sur les joueurs de tennis et leurs matchs.

Les champions de tennis et les futurs champions ont été confrontés à de tels défis dans la salle d’entrevue depuis des décennies et si Osaka est sensible aux questions sur ses faiblesses sur terre battue, imaginez ce que Pete Sampras a ressenti lorsqu’on lui a posé des questions sur ses propres échecs pendant plus d’une décennie. comme il a essayé et échoué de gagner Roland Garros.

Et pourtant, il a continué à se présenter à des conférences de presse et à courir après le prix, tout comme Jana Novotna l’a fait à Wimbledon avant de finalement remporter le titre en simple en 1998.

Comme aime à le dire Billie Jean King, la pression est un privilège, et les questions répétitives sont un inconvénient mais aussi le reflet d’un intérêt public légitime. La couverture médiatique, en grande partie favorable, a aidé Osaka à devenir l’athlète féminine la mieux payée au monde. Elle a gagné plus de 55 millions de dollars l’année dernière, presque entièrement grâce à des accords de parrainage.

Faire face à des questions importunes, même dans la défaite, ne semble pas trop demander. « Pas de commentaire » ou une hésitation plus polie restent des options légitimes. Mais l’un des enseignements de l’affaire Osaka est peut-être la prise de conscience que certains joueurs trouvent vraiment tout cela trop lourd à supporter. La question sera de savoir quel traitement spécial ces joueurs devraient-ils recevoir ?

L’une des raisons de la ligne dure des tournois du Grand Chelem avec Osaka était le désir d’équité.

« Je pense que Naomi a toujours eu du mal à parler en public et traiter avec la presse l’a toujours rendue anxieuse et c’est donc finalement arrivé à son paroxysme », a déclaré Rennae Stubs, un ancien joueur de double n ° 1 qui est maintenant entraîneur de niveau tournée et Analyste ESPN. « Vous ne pouvez pas permettre à un joueur d’avoir un avantage injuste en ne faisant pas de presse d’après-match. Cela prend du temps, donc si un joueur ne fait pas cela et que d’autres le font, ce n’est pas égal. Mais après cela, il est temps de vraiment examiner attentivement tout cela. »

Williams était sympathique après sa victoire au premier tour à Paris lundi.

«Je me sens pour Naomi», dit-elle. « J’ai l’impression que j’aimerais pouvoir lui faire un câlin parce que je sais ce que c’est. J’ai occupé ces postes. Nous avons des personnalités différentes et les gens sont différents. »

« Je suis épaisse », a déclaré Williams, faisant apparemment référence à l’épaisseur de sa peau. « Les autres sont minces. Tout le monde est différent et tout le monde gère les choses différemment. Vous devez simplement la laisser gérer les choses comme elle le souhaite, de la meilleure façon qu’elle pense pouvoir. »

C’est un bon sentiment, mais il est également important d’apprendre quand les choses tournent mal. Il semble clair que si cette situation malheureuse avait été gérée différemment dès le départ, Osaka n’aurait pas senti qu’elle était devenue trop une distraction et se préparerait pour le deuxième tour à Paris au lieu de faire ses valises, ne sachant pas quand elle le fera. jouez ensuite avec Wimbledon dans moins d’un mois.

Mais les problèmes sous-jacents auxquels Osaka est confronté seraient probablement restés.

« En fin de compte, il s’agit de bien plus que de parler à la presse », a déclaré Navratilova. « Cela va beaucoup plus loin que cela, et nous n’avons aucun moyen de savoir, et nous ne devrions pas spéculer, à quel point cela va profondément. »

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