Bibian Mentel, championne du snowboard paralympique, décède à 48 ans

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Bibian Mentel, une championne néerlandaise de snowboard qui a perdu sa jambe droite à cause d’un cancer, puis est revenue au sport quelques mois plus tard et l’a dominé pendant les 16 années suivantes, est décédée lundi à son domicile de Loosdrecht, aux Pays-Bas. Elle avait 48 ans.

Après avoir perdu sa jambe, Mme Mentel a continué à lutter contre le cancer tout au long de sa carrière et, en mars, elle a annoncé qu’il s’était propagé à son cerveau et qu’il était inopérable. Son décès a été confirmé par un représentant de son organisation à but non lucratif, la Fondation Mentelity.

Mme Mentel, une compétitrice aux yeux d’acier qui a remporté des médailles d’or aux Jeux paralympiques d’hiver de 2014 et 2018, était largement considérée comme l’une des meilleures planchistes du monde. Elle était également une célébrité aux Pays-Bas, où ses réalisations sportives, son histoire de vie inspirante et son sens naturel de l’équilibre et du glamour lui ont fait l’objet d’articles de couverture de magazines de mode et de profils télévisés.

«Merci pour tout ce que vous nous avez donné et partagé avec nous», le prince Constantijn, le frère cadet du roi Willem-Alexander des Pays-Bas, écrit sur Twitter. «Tous ceux que vous avez touchés avec votre optimisme et votre persévérance sont devenus une meilleure personne.»

Mme Mentel était déjà six fois championne des Pays-Bas dans les épreuves de demi-lune et de snowboard cross lorsqu’elle s’est blessée à la cheville droite alors qu’elle s’entraînait pour les Jeux olympiques d’hiver de 2002. Les médecins ont trouvé une tumeur sur son tibia – une récidive d’un cancer apparu pour la première fois en 1999. Ils lui ont enlevé la jambe droite sous son genou en 2001.

On lui a dit qu’elle ne ferait plus de snowboard. Mais elle était bientôt de retour sur les pistes, affrontant des snowboardeurs valides, et sept mois après son opération, elle a remporté une médaille d’or aux championnats néerlandais de snowboard.

Mme Mentel a continué à concourir et à gagner des épreuves de para-snowboard, alors même que son cancer réapparaissait en 2004, cette fois dans ses poumons. Au cours des 11 années suivantes, les médecins ont effectué cinq opérations, enlevant à chaque fois un peu de poumon.

Elle s’est jointe à plusieurs autres para snowboarders pour faire pression avec succès sur le Comité international paralympique pour ajouter leur sport aux Jeux paralympiques d’hiver à Sotchi, en Russie, en 2014. Elle a porté le drapeau des Pays-Bas lors de la cérémonie d’ouverture et a remporté une médaille d’or en snowboard cross.

Son cancer est revenu en 2016; cette fois, les médecins ont dit qu’ils ne pouvaient rien faire. Elle est rentrée chez elle et a dit à son mari, Edwin Spee, et à ses enfants qu’elle mourrait bientôt. M. Spee a commencé à chercher des alternatives et a rapidement trouvé un médecin avec un traitement avancé.

Cela a fonctionné, mais l’année suivante, les médecins ont de nouveau découvert un cancer, cette fois dans son cou. Bien qu’ils aient pu le pousser en rémission, le traitement a considérablement affaibli ses vertèbres cervicales, et l’une d’entre elles a dû être remplacée par une prothèse en titane – «mes bijoux permanents», plaisantait-elle.

Les combats consécutifs avec le cancer l’ont empêchée de participer à la compétition pendant de nombreux mois, et la plupart de ses sponsors l’ont abandonnée. Elle a dû compter sur le financement participatif pour se rendre aux Jeux paralympiques d’hiver de 2018, à Pyeongchang, en Corée du Sud.

Une fois de plus, elle a porté le drapeau néerlandais lors de la cérémonie d’ouverture, et une fois de plus elle a remporté l’or – deux fois, en slalom incliné et à nouveau en snowboard cross.

«J’ai entendu une rumeur selon laquelle elle aurait 128 médailles d’or chez elle, et je ne pense pas que ce soit une exagération», a déclaré Amy Purdy, une para snowboardeuse américaine, dans une interview en podcast avec Mme Mentel. «J’ai parcouru le monde et concouru avec elle pendant toute ma carrière de snowboardeuse, et elle a remporté l’or à chaque fois.»

Bibian Karina Mentel est née le 27 septembre 1972 à Utrecht, aux Pays-Bas, fille de Theo Mentel, un entrepreneur, et de Maude Meijlink.

Elle laisse dans le deuil sa mère; son mari; un fils d’une relation précédente, Julian van de Kamp; deux belles-filles, Laila et Annabella Spee; et une demi-soeur, Jody Mentel.

Mme Mentel a étudié le droit pendant un an avant de devenir snowboardeuse professionnelle. Elle a obtenu un diplôme en gestion du sport de la Randstad Topsport Academy en 2004 et une maîtrise en gestion du sport du Johan Cruyff Institute en 2014. Elle a pris sa retraite du snowboard en 2018 pour se concentrer sur son organisation à but non lucratif, qui aide les enfants handicapés à participer à des compétitions sportives.

Lors d’une intervention chirurgicale après une nouvelle récidive du cancer en 2018, Mme Mentel a perdu la sensation du bas de son corps. Elle a commencé à utiliser un fauteuil roulant – et quelques mois plus tard ont concouru dans la version néerlandaise de «Dancing With the Stars».

« En tant qu’athlète, c’est une chose amusante – les gens vous admirent, vous mettent sur un piédestal, pensent que vous êtes capable de faire n’importe quoi », a-t-elle déclaré pendant une conférence TEDx en 2018, juste avant son opération. «Une semaine plus tard, vous êtes soudainement handicapé, et maintenant les gens me disaient ce que je ne pouvais pas faire. Et cela m’a rendu vraiment rebelle. Parce que, soyons honnêtes: plus les gens me disaient ce que je ne pouvais pas faire, plus je voulais leur prouver le contraire.



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