Betnijah Laney est la menace de score dont la liberté a besoin

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Les athlètes s’améliorent généralement sur des trajectoires assez prévisibles. Un joueur de rôle à 24 ans peut avoir des avantages, mais ne deviendra probablement pas soudainement une superstar à 26 ans.

Alors que s’est-il passé avec Betnijah Laney de la Liberté?

Après une bonne carrière universitaire à Rutgers, Laney, un garde de 6 pieds, a été emmené au deuxième tour du repêchage de la WNBA 2015 par le Chicago Sky et s’est rapidement installé dans un rôle de spécialiste défensif hors du banc. Sa deuxième saison a été déraillée par une blessure au ligament croisé antérieur. Elle a eu une saison sur le banc pour le Connecticut Sun, puis une saison en tant que starter à 5 points par match pour l’Indiana Fever.

Elle semblait s’être imposée comme une voyageuse utile, mais à peine une joueuse de franchise.

Il y avait des indices que le talent offensif était là. Lors d’un passage avec le Perth Lynx en Australie, elle a récolté en moyenne 15,2 points par match. Avec Elitzur Holon en Israël, elle a en moyenne 19,4 points par match. Mais il était facile d’annuler les chiffres étant donné le faible niveau de talent dans ces ligues.

Puis elle est arrivée à Atlanta.

Personne ne s’attendait certainement à un facteur de différence offensif. «Elle nous donnera de la taille et de la polyvalence à l’extrémité défensive du terrain», Nicki Collen, l’entraîneur de l’époque, a dit au site Web de l’équipe. «Elle aidera également à créer du rythme et des possessions supplémentaires en attaque, car elle est implacable sur le verre.»

L’explosion offensive qu’elle a apportée au Dream en 2020 était époustouflante. Elle a commencé à tirer plus de deux fois plus souvent qu’elle l’avait fait, ce qui serait la recette du désastre pour la plupart des joueurs. Mais au lieu de cela, elle s’est considérablement améliorée. Sans lâcher prise sur la défensive, elle a montré une nouvelle capacité à créer son propre tir et à le couler. Ses pourcentages de tir ont augmenté, à .507 de .388 sur 2 points, à .405 de .303 sur 3 points et à .827 de .581 sur lancers francs.

«Je lui parlais juste après les séances d’entraînement et j’ai dit: ‘Vous savez, le rapport de dépistage sur vous est que vous ne pouvez pas tirer, non? Tu sais que c’est dans le scout de tout le monde? »» Collen a dit l’Athletic.

Une partie de la mise à niveau est simplement venue d’une opportunité alors que le rêve a libéré le Laney soudainement productif. Mais l’opportunité à elle seule n’apporte pas une telle amélioration au tir ou ne conduit automatiquement à remporter le prix du joueur le plus amélioré de la ligue, ce qu’elle a fait cette saison.

Laney était un joueur autonome à la fin de 2020, et le Liberty a remporté la course pour la signer. Il y avait un danger, bien sûr, que sa saison avec Atlanta se révèle être un hasard et que le Liberty fasse l’erreur d’acheter au sommet du marché.

Au lieu de cela, Laney, 27 ans, semble être devenu encore meilleur.

Au cours de six matchs, ses pourcentages de tirs à 2 et 3 points ont de nouveau augmenté, même si elle tire encore plus souvent. Sa pourcentage d’utilisation – le pourcentage de pièces dans lesquelles elle est le principal acteur offensif, qui dans sa précédente incarnation était d’environ 15 – est passé à 23,5 à Atlanta et à 28,3 cette année. Cela fait d’elle une partie encore plus grande de l’infraction Liberty que le recrue très annoncée Sabrina Ionescu.

Laney a marqué 20 points ou plus lors des six premiers matchs de son équipe, la première joueuse de Liberty à y parvenir. (Le record de la WNBA pour un tel début de saison est de neuf matchs, détenus par Cynthia Cooper des Houston Comets de 1999.) Défensivement, elle est une des principales raisons pour lesquelles les Liberty ont coupé leur points de l’adversaire pour 100 possessions à 99,2, contre 105,9 la saison dernière.

Combinez ce jeu stellaire avec le retour d’Ionescu, qui a raté presque toute sa saison recrue en raison d’une blessure, et les Liberty sont à égalité avec le Connecticut Sun avec un meilleur 5-1 de la ligue, en route vers leur meilleure saison depuis au moins quatre années. Quoi qu’il arrive, ils ont déjà dépassé l’horrible record de 2-20 de l’année dernière, la deuxième pire saison de l’histoire de la ligue.

Laney détourne presque toujours parler de son étonnante amélioration, se concentrant sur ses coéquipiers et entraîneurs. «C’est toujours la victoire en premier pour moi», a-t-elle déclaré après un effort de 26 points lors de la victoire 88-81 du Liberty contre les Dallas Wings à Brooklyn lundi. «De toute évidence, je fais partie de la menace de marquer, mais je ne sors jamais et ne dis pas, d’accord, j’ai besoin d’obtenir ce nombre de points.»

Quoi qu’il en soit, il y a toutes les raisons de penser que les points, et le Liberty gagne, continueront à venir, tout au long de la saison régulière et au-delà.

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