Avec une nouvelle ride, les courses de la division NHL s’échauffent

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Il y a beaucoup de choses différentes dans le calendrier de la LNH cette saison.

Commencez avec la chronologie compressée, nécessitant 868 matchs de saison régulière à jouer en 119 jours. Ensuite, il y a les nombreux protocoles et restrictions Covid-19, avec d’autres ajoutés depuis le début de la saison. Et en raison des ajournements et des fermetures, les calendriers ont été en flux quasi constant, faisant des ravages sur les pratiques et la planification.

Pourtant, il est largement admis que le format de programmation de cette saison, qui comprend principalement des séries de deux matchs dans la même ville avec un jour de congé entre les deux, et l’alignement divisionnaire basé sur la géographie, a animé ce qui est généralement un slog exténuant pour les séries éliminatoires de la Coupe Stanley.

«Si vous pouviez mettre des fans dans le bâtiment», a déclaré l’entraîneur de Winnipeg Paul Maurice, «j’aimerais que ce soit comme ça pour toujours.

Alors que les équipes approchent des 20 derniers matchs de la saison régulière et que les courses pour gagner une place en séries éliminatoires en terminant dans les quatre premiers de chaque division s’intensifient, le calendrier de cette année offre un autre bonus. Le jeu exclusivement intradivisionnel fait de chaque concours un jeu à quatre points et offre le potentiel de montées ou de glissades rapides au classement.

Lors de ses 10 matchs à partir du 11 mars, Nashville est allé 7-3, y compris une séquence de cinq victoires consécutives, pour passer de la sixième place de la division centrale à une égalité pour la quatrième. Après avoir battu les Rangers le 4 mars, Philadelphie était à égalité pour la deuxième place de la division Est avec 27 points. Au début de leur match mercredi, les Flyers étaient tombés au cinquième rang, à trois points d’une place en séries éliminatoires.

«Vous ne pouvez pas vous permettre d’en perdre deux ou trois de suite, et tout le monde le sait», a déclaré l’attaquant de Winnipeg Pierre-Luc DuBois.

DuBois a ajouté: «Cela fait juste partie du défi amusant de cette année.»

Avec une telle volatilité du classement, le défi pour les directeurs généraux, d’autant plus que la date limite des échanges du 12 avril approche, est de déterminer quels clubs sont acheteurs et lesquels sont vendeurs.

«Je pense que les équipes sont un peu plus réticentes à secouer l’arbre, pour ainsi dire, qu’elles ne le sont normalement», a déclaré mercredi le directeur général du Minnesota, Bill Guerin, lors d’une conférence de presse vidéo. «Parlant pour nous, nous gardons à l’esprit la chimie de l’équipe parce que nous avons une bonne chimie d’équipe et les gars jouent bien ensemble. Alors est-ce que vous dérangez ça? C’est encore assez calme là-bas.

Les jeux eux-mêmes ont plus d’énergie et d’intensité, a déclaré Maurice, en partie à cause de la réduction des déplacements.

La saison dernière, Boston était dans une division avec la Floride et Tampa Bay. Cette année, les adversaires les plus éloignés des Bruins sont Pittsburgh et Buffalo, et les voyages entre les autres – Washington, Philadelphie, les Devils, les Rangers et les Islanders, se font en train ou en bus.

Cette saison, Vancouver doit faire trois voyages au lieu d’un, pour jouer à Montréal, Toronto et Ottawa. Mais dans les trois cas, il est prévu de jouer à deux séries multi-jeux et de rentrer chez lui, plutôt que de rester sur la route dans le cadre d’un voyage plus long, ce qui réduit considérablement les demandes de déplacement.

« Il y a des moments dans le calendrier normal où une équipe arrive, elle a joué la veille et elle arrive à quatre heures du matin, donc c’est un gros avantage pour nous », a déclaré l’entraîneur de Detroit Jeff Blashill. «Maintenant, pour la plupart, nous sommes tous dans le même bateau, donc le voyage devient moins un facteur.»

Les joueurs apprécient également la possibilité de se concentrer sur un adversaire pendant plus d’une nuit. Les équipes ont dû faire plus d’ajustements, a déclaré l’attaquant des Flyers Travis Konecny.

«Il s’agit d’adapter et de surprendre l’autre équipe avec des trucs différents chaque soir, et ils nous font la même chose, donc c’est amusant», a-t-il déclaré.

La géographie a créé de nouvelles rivalités et en a intensifié d’autres. Les équipes des États-Unis s’affrontent maintenant huit fois, tandis que les sept équipes canadiennes affrontent quatre équipes neuf fois et deux équipes dix fois.

La Caroline, qui était dans la division métropolitaine la saison dernière, est dans la même division que la Floride et Tampa Bay cette année, et les trois équipes sont regroupées au sommet de la Central.

«Il y a des gars que vous n’allez pas aimer plus que d’autres lors de soirées consécutives», a déclaré l’attaquant de la Caroline Brett Pesce.

Avant cette saison, la dernière fois que des équipes de la LNH se sont affrontées trois fois de suite, c’était en 2012-13. Il y a déjà eu quelques séries de quatre matchs – une ligue d’abord. Et du 2 au 15 février, les Coyotes et les Blues ont joué sept fois d’affilée en raison de reports liés à Covid qui ont nécessité un remaniement du calendrier. Les équipes se sont séparées les six premiers matchs et Clayton Keller de l’Arizona a marqué le seul but au septième.

«C’était une série amusante», a déclaré Keller. «Presque tous les matchs étaient serrés et l’ambiance était celle des séries éliminatoires.»

La Caroline a disputé quatre matchs consécutifs contre Tampa Bay en février et a terminé un set de quatre matchs avec Columbus le 25 mars, perdant les deux premiers matchs à domicile et remportant les deux derniers sur la route.

Pour l’attaquant des Hurricanes Jordan Martinook, aucune série contre un seul adversaire n’est trop longue.

«En regardant en arrière en octobre et novembre, alors que nous pensions que nous ne jouerions peut-être même pas une saison, je m’en fiche si nous jouons une équipe 56 fois», a-t-il déclaré. «Tant que vous jouez à des matchs de la LNH, vous ne pouvez pas le prendre pour acquis. Je suis juste content que nous jouions.

Lors d’une conférence de presse le 11 mars, le commissaire de la LNH, Gary Bettman, a déclaré que la ligue reviendrait à son ancien alignement divisionnaire la saison prochaine. Il a cependant laissé ouverte la possibilité de modifier le calendrier pour permettre un jeu plus intradivisionnel ainsi que des jeux consécutifs, ce qui plairait à Blashill.

«Je pense qu’il est très, très difficile de battre la même équipe deux fois de suite», a déclaré Blashill, un ancien entraîneur d’université et de la Ligue américaine de hockey. «J’ai vu cela remonter à mes antécédents de hockey collégial, et nous en avions aussi dans la AHL. Cela permet des matchs très compétitifs en soirée.

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