Avec 17 jeux, la NFL évolue pour la génération de streaming

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On en vient à faire l’éloge du calendrier de 16 matchs de la NFL, mais aussi à l’enterrer.

La saison régulière de 16 matchs a été l’idéal platonicien de la programmation sportive professionnelle pendant 43 ans, en partie parce que le nombre 16 lui-même est un carré parfaitement divisible et parfait de symétrie presque effrayante. Le calendrier de chaque équipe pourrait être facilement subdivisé en nombres pairs de matchs de division et de confrontations interconférences. Avec l’ajout d’une semaine de congé en 1990, le calendrier de 16 matchs occupait presque exactement un tiers de l’année civile, ce qui rend la saison de football complète mais vive et intense, contrairement aux saisons tentaculaires de 82 matchs de la NBA et de la LNH qui se chevauchent presque. .

Malheureusement, le programme de 16 matchs va dans le sens du casque en cuir. La NFL a officiellement annoncé mardi que sa saison régulière passerait à 17 matchs, marquant un mouvement les chefs d’équipe se préparent depuis plus d’un an. Adieu, nombres pairs et repères statistiques familiers! Dites bonjour à la place aux Super Bowls qui ont lieu le week-end de la Journée des présidents et aux équipes médiocres en séries éliminatoires qui affichent des pourcentages de victoires de 52,941176.

Le calendrier élargi signifie des revenus accrus pour la ligue, bien sûr. La nouvelle saison de 17 matchs concorde avec le récemment annoncé Accords de droits médias de 11 ans et 110 milliards de dollars avec les diffuseurs et les services de streaming qui entreront en vigueur en 2023.

Mais la NFL n’ajoute pas simplement une semaine de matchs. La ligue évolue afin de devenir une partie encore plus grande d’un écosystème culturel et multimédia en mutation, tout comme elle le faisait lorsqu’elle a étendu la saison régulière de 14 matchs à 16 en 1978.

Cette année-là, la NFL a fait bien plus que d’ajouter deux matchs à son calendrier. Il a introduit des équipes joker afin de pouvoir ajouter un tour supplémentaire aux séries éliminatoires. Les propriétaires de ligue ont également adopté des modifications radicales des règles conçues pour augmenter les passes et les scores, ce qui deviendrait une habitude pour eux au cours des quatre prochaines décennies. Les nouvelles règles permettaient aux bloqueurs d’ouvrir leurs mains pour pousser les défenseurs sans encourir de pénalités de maintien et interdisaient aux défenseurs de tirer de larges receveurs sur le terrain derrière les motos. (Plus précisément, le contact descendant rampant et souvent vicieux qui a fait des défenses comme Le «rideau d’acier» de Pittsburgh si efficace est devenu illégal.)

En raison des règles assouplies et du calendrier de 14% plus long, les statistiques antérieures à 1978 semblaient étranges quelques saisons plus tard. Le quart-arrière All-Pro des Dolphins de Miami, Bob Griese, a lancé pour 2 252 verges et a mené la ligue avec 22 touchés en 1977. En 1984, Dan Marino a brisé les records existants avec 5 084 verges et 48 touchés tout en jouant aux côtés de certains des anciens coéquipiers de Griese.

Avant l’arrivée du calendrier de 16 matchs, la pré-saison de la NFL a duré six semaines exténuantes. La saison régulière n’a débuté que la troisième semaine de septembre et s’est terminée à la mi-décembre, suivie de deux courtes semaines de séries éliminatoires. Même les Super Bowls ont eu lieu le dimanche après-midi, comme s’il ne s’agissait que d’un autre match, jusqu’à la fin de la saison 1977. À partir de 1978, la saison régulière et les séries éliminatoires ont essentiellement pris leurs empreintes modernes et ont abouti à un spectacle télévisé aux heures de grande écoute.

Les changements du football professionnel ont été si prononcés et rapides que l’avènement de la saison de 16 matchs ressemble rétrospectivement à l’arrivée de Dorothy à Oz. L’histoire du jeu avant 1978 est aux tons sépia, avec des fans en parkas et fedoras blottis sur des gradins glacés regardant des quarts grisonnants et suspendus qui fumaient des cigarettes pendant les échauffements d’avant-match (comme John Facenda a raconté la scène). Tout après 1978 est dans des couleurs vives, au rythme plus rapide et prêt pour l’ère de la télévision par câble, des forfaits satellites, des jeux vidéo et des sports fantastiques.

Le calendrier de 16 matchs a fourni un cadre durable alors que la NFL est passée de 28 à 32 équipes et de six à huit divisions, a augmenté le nombre de participants aux séries éliminatoires de 10 à (l’année dernière) 16, ajouté des semaines de congé, introduit dimanche et jeudi soir. des programmes télévisés et des fans de football conditionnés à regarder la couverture en direct des événements hors saison comme le repêchage et le dépistage se combinent. Le calendrier était si bien structuré les années suivantes que les fans savaient à quels adversaires leur équipe préférée affronterait la saison prochaine au moment où la précédente se terminait. Pourtant, des foules de fans ont quand même regardé les programmes d’annonce.

Le nouveau calendrier de 17 matchs arrive à un autre moment de changement rapide. La NFL a longtemps embrassé le football fantastique et accueille maintenant des partenariats de jeu légalisés. Des droits multimédias ont été attribués à des services de streaming en plus des diffuseurs de télévision traditionnels, et la ligue devrait utiliser certains des jeux supplémentaires pour étendre sa présence internationale. Tout comme elle a abandonné les bas de cloche et abandonné les ornements du milieu du siècle en 1978, la NFL en 2021 range son pantalon cargo, télécharge TikTok et se prépare à faire appel à zoomeurs.

Les traditionalistes ont hurlé dans les premières années après l’extension de 16 matchs de la NFL, lorsque les anciens records ont été facilement éclipsés et les hommes avec des surnoms comme « Scie à métaux » et « L’assassin»A cédé la scène à des golden boys comme Joe Montana. Les puristes s’inquiéteront également dans les semaines et les mois à venir d’un produit prétendument dilué avec trop de matchs et d’équipes éliminatoires.

L’hiver venu, ces mêmes opposants finiront sûrement par se précipiter pour finaliser leurs files d’attente fantastiques avant de se jeter sur un tabouret de bar ou un canapé pour cette semaine supplémentaire de jeux. Dans quelques années, nous nous habituerons tous aux équipes joker avec 9-8 records, aux saisons de passage courantes de 5000 verges et aux annonceurs play-by-play sur des émissions de résolution 5K mettant à jour l’écart de points après la mi-temps. L’ère des 16 jeux se sentira alors granuleuse et agitée en comparaison.

Sur une note connexe, la NFL a également raccourci sa pré-saison d’un match. Personne ne se plaindra de ce changement.

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