Aux Masters, Lee Elder obtient un autre moment sous les projecteurs

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AUGUSTA, Géorgie – Le soleil se levant sur ses épaules, Lee Elder a été présenté à une foule de plusieurs centaines de personnes sur le premier tee du tournoi des maîtres jeudi matin. Quarante-six ans plus tôt, à peu près au même endroit à Augusta National, Elder était devenu le premier Noir à jouer dans le tournoi.

«J’étais tellement nerveux», a déclaré Elder, se remémorant les premiers instants de son apparition historique en 1975.

Mais jeudi matin, Elder était à l’aise et souriant, rejoignant les légendes du golf Jack Nicklaus et Gary Player en tant que premier joueur noir inclus dans une tradition de Masters de plusieurs décennies: une célébration des débutants honoraires qui frappent les premiers coups de cérémonie d’un autre Masters.

L’aîné, 86 ans, était assis dans une chaise de patio blanche sur le premier tee à côté d’environ 20 membres de la famille, amis et professionnels de golf Black PGA vêtus de tenues formelles et alignés dans une rangée royale. Des problèmes de mobilité récents empêcheraient Elder de frapper un coup de feu jeudi, mais il a d’abord été accueilli par le président du Augusta National Golf Club, Fred S. Ridley.

«Aujourd’hui, Lee Elder nous inspirera et marquera une fois de plus l’histoire – non pas avec un dynamisme, mais avec sa présence, sa force et son caractère», a déclaré Ridley.

Utilisant la langue vernaculaire du golf réservée à un joueur qui, par une performance de premier plan, a gagné le droit de jouer en premier, Ridley a ajouté: «Lee, j’ai le privilège de dire que vous avez les honneurs.»

Elder poussa les accoudoirs de sa chaise pour se lever mais hésita alors qu’il essayait de se lever jusqu’à ce que le Joueur s’avance et place une main sous le bras gauche de l’Ancien pour le soulever dans une posture droite. Se tournant vers la congrégation environnante, Elder hocha la tête d’un signe de la main gauche, puis leva le chauffeur de sa main droite comme pour répondre à l’ovation qui dura 40 secondes. L’aîné, avec un sourire, est ensuite retourné à son siège.

L’atmosphère a été parfois tendue au 85e Masters cette semaine alors que les joueurs et les responsables du tournoi ont été interrogés sur la nouvelle loi électorale restrictive en Géorgie qui secoue l’État. Alors que Elder a été invité à participer au tournoi de 1975 – de nombreuses années après que lui et d’autres joueurs noirs aient été qualifiés pour jouer – Augusta National n’a pas admis son premier membre noir jusqu’en 1990, et sa première femme jusqu’en 2012.

Le rôle de l’ancien dans la première cérémonie du tee, considéré comme attendu depuis longtemps, est très attendu depuis son annonce l’année dernière, puis retardé par la pandémie de coronavirus. Le symbolisme de son apparition n’a pas été perdu à un moment où le pays subit un bilan de justice raciale. Mais pendant un long moment jeudi, l’accent a semblé être d’envelopper Elder dans un hommage.

Lors d’une conférence de presse peu de temps après la première cérémonie de départ, Player a rappelé qu’en 1969 il avait invité Elder à jouer dans son pays d’origine, l’Afrique du Sud.

« C’est assez triste de penser qu’à cette époque, avec la politique de ségrégation de l’Afrique du Sud, je devais aller voir mon président et obtenir la permission pour Lee Elder de venir jouer dans notre PGA », a déclaré Player, ajoutant: « Je a été appelé un traître.

Le joueur a rappelé que Elder avait été accueilli par de fortes ovations debout.

« Nous sommes ensuite allés sur d’autres sites », a déclaré Player. « Vous pouvez imaginer à cette époque de l’histoire à quel point il était encourageant pour un jeune garçon noir de voir ce champion jouer. »

Elder a rappelé qu’il avait remporté 21 des 23 événements en 1966 lors de la tournée United Golf Association, qui était une série de tournois pour les golfeurs afro-américains à une époque où ils étaient régulièrement exclus des autres événements de golf professionnels de haut niveau. L’année suivante, il a proposé de rejoindre le PGA Tour – il devait fournir une copie d’un solde de relevé bancaire de 6500 $ – et en 1969, il s’est retrouvé en séries éliminatoires pour remporter le prestigieux Firestone Open dans l’État natal de Nicklaus, dans l’Ohio.

Comme Elder a raconté l’histoire jeudi, Nicklaus, qui était assis à côté de lui sur l’estrade de la conférence de presse, a dit: «Je t’ai volé, n’est-ce pas?

Elder se tourna vers Nicklaus, «C’est vrai.»

Nicklaus a expliqué qu’il avait fait trois putts de plus de 35 pieds pour maintenir les séries éliminatoires en vie. Finalement, Nicklaus s’est imposé pour remporter le tournoi.

«Il a eu de la chance,» dit Elder, qui réprima sans succès un ricanement, voire un rire.

Il passait une bonne journée.

«Ce fut l’une des expériences les plus émouvantes que j’aie jamais vues ou auxquelles j’ai participé», a-t-il déclaré à propos de la première cérémonie de départ jeudi.

S’arrêtant pour ajuster ses lunettes, Elder a ajouté: «Mon cœur est très doux ce matin, pas lourd, doux, mais doux à cause des choses merveilleuses que j’ai rencontrées. C’est un grand honneur et je le chéris beaucoup.

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