Au Kentucky Derby, un jockey noir cherche un peu d’histoire

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L’éducation de Kendrick Carmouche a commencé quand il était un petit garçon assis aux côtés de son père alors qu’ils conduisaient dans la brume avant l’aube à travers le sud-ouest de la Louisiane. Ils ont parlé d’équilibre, de rythme et de mains douces. Ils parlaient de chevaux.

Sylvester Carmouche était un jockey. Un bon.

Il a remporté près de 700 courses sur des circuits prestigieux comme le Fairgrounds de la Nouvelle-Orléans et les Louisiana Downs près de Shreveport. Pendant que Kendrick grandissait, cependant, les Carmouches étaient des vagabonds, voyageant vers des pistes de brousse coupées dans des champs de canne à sucre et menacées par des honky-tonks avec des noms comme The Quarter Pole et Cajun Downs.

Sylvester Carmouche avait perdu son permis de rouler sur les hippodromes sanctionnés après avoir réalisé une cascade audacieuse et malavisée lors d’une course enveloppée de brouillard. Mais Kendrick Carmouche – qui, samedi, tentera de devenir le premier jockey noir en 119 ans à remporter le Kentucky Derby – n’a jamais considéré son père comme «The Fog Jockey», comme beaucoup d’autres l’ont fait. Il le considérait comme un doctorat. dans les courses de chevaux et comme les «Pops» qui l’ont emmené partout et lui ont tout appris.

Il le fait toujours. Et il dit qu’avant d’avoir une longueur d’avance sur un poulain nommé Bourbonic pour le Derby, il embrassera son père et le remerciera de faire de lui le jockey et l’homme qu’il est aujourd’hui.

«Écoutez, j’ai 37 ans et j’ai couvert beaucoup de trottoirs, mis beaucoup de travail acharné et suis resté positif pendant les moments difficiles», a déclaré Kendrick Carmouche. «J’ai appris tout cela de mes Pops.»

La présence de Carmouche à la porte de départ sera chargée d’histoire. Il sait qu’un jockey noir, Oliver Lewis, a remporté le premier Derby en 1875 et que 15 des 28 premières éditions de la course ont été remportées par des jockeys noirs, le plus récemment Jimmy Winkfield en 1902.

Il est également profondément conscient du dialogue permanent de la nation sur la race.

En juin dernier, lors du retour des courses à New York, Carmouche a aidé à organiser un Moment de silence à Belmont Park pour les victimes de la pandémie. Ensuite, lui et plus d’une douzaine de camarades jockeys ont chacun pris un genou en solidarité avec ceux qui protestaient contre le meurtre de George Floyd.

Mais malgré toute l’importance potentielle de sa course Derby, Carmouche a déclaré qu’il penserait principalement à son père. «Il m’a donné beaucoup de leçons et d’amour», a-t-il dit.

La leçon 1 était que les raccourcis ont des conséquences. Sylvester Carmouche a roulé sur le circuit de brousse pendant une grande partie de l’adolescence de son fils parce qu’il a essayé d’en avoir un sur les officiels des courses et le public des paris.

Le 11 janvier 1990, un épais brouillard s’est installé sur Delta Downs à Vinton, en Louisiane, et Sylvester Carmouche pouvait à peine voir le nez de son cheval, sans parler de ceux qui concouraient à ses côtés. Dans la 11e course, Sylvester, à bord de l’officier de débarquement, a semblé gagner facilement.

Peut-être trop facilement.

Landing Officer, un tir de 23 contre 1, a gagné par près de 25 longueurs et a presque égalé le record de piste pour une course de mille. Ensuite, la piste Le vétérinaire a remarqué que ni le cheval ni le jockey ne semblaient essoufflés ou sales.

Sylvester Carmouche a été accusé d’avoir glissé l’officier de débarquement hors de la course près du départ, se cachant dans le brouillard jusqu’à ce que les autres chevaux contournent la piste, puis reprenant la course, devant le peloton, près du dernier virage. La Louisiana Racing Commission l’a reconnu coupable et l’a suspendu pendant 10 ans.

« Je l’ai fait. J’ai eu tort. J’ai fait mon temps », a déclaré Sylvester Carmouche, 62 ans. «La seule bonne chose qui en est ressortie a été le temps que j’ai pu passer avec Kendrick et ma famille.»

Sylvester a emmené Kendrick à l’école sur des circuits dans des villes de Louisiane comme Carencro et Abbeville, où, au milieu des coups d’État et de la musique zydeco, et souvent alimentés par Budweiser et boudin, les garçons apprenaient à monter à cheval depuis plus d’un siècle. Ces pistes de brousse non autorisées font autant partie de la culture cajun que la messe du dimanche et les écrevisses bouillent.

Eddie Delahoussaye, Kent Desormeaux et Calvin Borel – gagnants du Temple de la renommée et du Kentucky Derby – font partie des scores de jockeys cajun qui ont développé leur métier à l’âge de 11 ou 12 ans attachés à la selle lors de courses de match pour des enjeux allant jusqu’à 10000 $. .

Sylvester Carmouche a remporté des boisseaux de courses sur des circuits de petites villes dans sa jeunesse, ainsi que dans son exil.

Lorsque Kendrick a eu 13 ans, son père était convaincu qu’il avait absorbé ses tutoriels et les heures de pratique sur les poneys Shetland de la famille. Il a donc laissé tomber son fils sur un pur-sang et l’a conduit à la grille de départ à Acadiana Downs pour son premier goût de la course.

«Il a bien fait – a terminé deuxième dans une course de quatre chevaux, a déclaré Sylvester Carmouche. «Il est revenu avec un sourire qui ne l’a pas encore quitté.

Quand Kendrick a eu 16 ans, il a obtenu sa licence de jockey et a commencé à rouler professionnellement à Delta Downs. Il connaissait au moins une personne dans la salle du jockey – son père. Le permis de Sylvester Carmouche avait été rétabli deux ans plus tôt, en 1998.

Aussi fier qu’il était de son fils, Sylvester avait une autre leçon pour lui: «Je lui ai dit d’aller vers l’est. La Louisiane était bien aussi moi, mais il y avait un grand monde à voir et à faire sa propre vie.

Donc cinq jours avant d’avoir 17 ans, Kendrick Carmouche a déplacé son virement dans la région de Philadelphie pour affronter le circuit Mid-Atlantic. Il a rencontré la femme qu’il allait épouser, a fondé une famille et est devenu le pilote de référence chez Parx Racing.

De retour en Louisiane, Sylvester Carmouche a attiré l’attention pour une raison plus optimiste, en tant que pilote principal de Hallowed Dreams, une jument qui a remporté 25 de ses 30 départs, dont 16 d’affilée. Il a pris sa retraite en 2013 à 55 ans avec 1 348 victoires sur des pistes sanctionnées et plus de 11 millions de dollars en bourses. Il galope encore quelques chevaux près de chez lui à Arnaudville, La.

En 2015, après avoir remporté cinq titres de pilotage à Parx, Kendrick Carmouche a décidé qu’il était prêt pour New York, le premier circuit de course américain. Il s’est présenté aux entraîneurs en travaillant leurs chevaux – jusqu’à une douzaine par jour – le matin et en profitant de ses opportunités de courses l’après-midi.

À New York, Carmouche est une affaire. Les mercredis, il dit au revoir à sa femme, Whitney, sa fille, Olivia, 15 ans, et son fils, Kendrick, 12 ans, et quitte son domicile à Newark, Del., Pour deux heures et demie de route vers un hôtel près de la piste. Il rentre chez lui dimanche après sa dernière course.

Cette concentration a aidé Carmouche à grimper au classement des jockey chaque année, gagnant plus de montures et plus d’argent. L’automne dernier, il a remporté le titre d’équitation à Aqueduct, son premier à New York, et il est actuellement n ° 7 au pays en termes de gains.

Personne d’autre dans la colonie de jockey de la New York Racing Association ne lui ressemble. Aucun coureur en Pennsylvanie, en Virginie-Occidentale, au Delaware ou ailleurs qu’il n’a couru non plus. Les jockeys noirs ont été forcés de quitter le sport à l’époque de Jim Crow et sont maintenant un spectacle rare en compétition.

Carmouche a déclaré que sa course ne l’avait jamais retenu dans le sport et a souligné ses plus de 3 400 victoires en carrière et plus de 118 millions de dollars de gains en bourse comme preuve.

« Je travaille dur. Je suis gentil avec tout le monde », a-t-il déclaré. «Si vous me traitez de la même façon, je m’en fiche si vous êtes rose ou verte. J’ai aussi appris cela de Pops.

Maintenant, Carmouche a sa première monture Kentucky Derby, qui, peut-être à juste titre, est un long plan pour réclamer la guirlande de roses.

Au début du mois, Bourbonic est parti avec une cote de 72 contre 1 dans le Wood Memorial à Aqueduct et a traîné les huit autres chevaux sur un mile. Dans le tronçon, cependant, Carmouche a baisé son poulain, s’est frotté le cou et a obtenu chaque once de vitesse pour gagner par un nez.

«Tout ce que j’ai toujours voulu, c’est une opportunité», a déclaré Carmouche. «Je l’ai gagné partout où j’ai roulé. J’ai maintenant l’occasion de ramener ces roses à la maison. Je ne compte pas sur moi.

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