Après avoir trébuché sur la ligne d’arrivée, Liverpool décroche la place de la Ligue des champions

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LIVERPOOL, Angleterre – Les objectifs sont arrivés au moment où les nerfs s’effilochaient et l’anxiété montait, tout comme les 10000 fans à Anfield se rappelaient pour la première fois depuis longtemps que regarder le football, en direct et en chair et en os, n’est pas ce que la mémoire pourrait l’ont fait paraître. Ce n’est pas seulement une fête, un carnaval et une chanson. La plupart du temps, ce n’est que du stress.

En fin de compte, la route de Liverpool le dernier jour de la saison de Premier League était droite; les rebondissements viendraient ailleurs. L’équipe de Jürgen Klopp avait besoin de gagner pour décrocher une place en Ligue des champions la saison prochaine, et elle a dûment remporté une victoire en battant Crystal Palace, 2-0. Le fretting et le sillon seraient pour Chelsea et Leicester City, les deux autres équipes dans la poursuite.

Mais Anfield ne savait pas que, 20 minutes plus tard, lorsque Leicester a pris la tête à domicile contre Tottenham et que Liverpool peinait contre Palace, le genre d’adversaire obstiné et organisé qui avait rendu l’hiver si sombre du club, et pendant un bref instant la table. grogna et l’équipe de Klopp était cinquième, dans le froid.

Les fans n’étaient pas venus ici pour les six défaites consécutives à domicile qui ont fait dérailler la saison de Liverpool: ils s’étaient tous déroulés dans un Anfield stérile et silencieux, mais ils avaient laissé une cicatrice. Et alors que les nouvelles de Leicester filtraient, l’ambiance semblait changer. Les chansons, initialement jubilatoires, se sentaient un peu plus urgentes.

Le premier but de Sadio Mané s’est avéré un antidote puissant, pendant un certain temps. Chelsea perdait à Aston Villa, Leicester gagnait. Mais alors que l’horloge tournait, le spectre du pire des cas est apparu. Les marges de Liverpool étaient bonnes. Une erreur et un but ailleurs et il y aurait, à la fin, une piqûre dans la queue.

Anfield parut une fois de plus à bout de nerfs. Les chansons s’étaient arrêtées. A leur place venaient des grondements impatients chaque fois que le danger semblait bouillonner, des gémissements déçus lorsqu’une attaque échouait. Ce ne sont pas seulement les fans qui auraient romancé la réalité d’être à un match, de la présence d’une foule. Il peut injecter de l’énergie, du dynamisme et du zeste aux joueurs. Mais ses exigences peuvent aussi les troubler, les décourager et les déranger.

C’est à ce moment-là, alors que le match, le jour et la saison entrent dans ses dernières minutes, que Mané marque à nouveau. Anfield expira. La nouvelle ailleurs était bonne: Chelsea perdait, tout comme Leicester, annulant le sursis qui lui avait été offert. Liverpool l’avait laissé tard pour être sûr, mais c’était sûr.

Les chansons pourraient recommencer; les cotes et les fins finales pourraient être liées. Le départ de Georginio Wijnaldum a été accueilli avec enthousiasme par les fans et une garde d’honneur par ses coéquipiers. Il y a eu un tour d’appréciation. Revenir à Anfield apporterait un retour heureux.

Selon les normes récentes de Liverpool, bien sûr, cette saison reste une déception. En 2019, le dernier match du club était une victoire en finale de la Ligue des champions. L’année dernière, tardivement, sa dernière apparition à Anfield était de soulever le trophée de la Premier League. Ce n’est pas ce que Klopp et ses joueurs ont décidé de faire cette année, se contenter d’obtenir une place à la première table européenne.

Mais toutes les réalisations sont relatives. Liverpool n’est pas le seul à avoir subi une série de blessures cette saison, mais il n’est pas facile de trouver une autre équipe – peut-être Leicester à part – qui a été si durement touchée. Klopp est sans sa défense centrale de premier choix depuis novembre. Il a perdu sa seule sauvegarde spécialisée en janvier.

Les deux milieux de terrain qu’il a remplacés en tant que couverture arrière ont également manqué des sorts considérables (un, le capitaine Jordan Henderson, n’est revenu dans les rangs des remplaçants que dimanche). Lorsqu’il a déclaré, à la veille de ce match, que Manchester City n’aurait pas été sacré champion s’il avait souffert de la même manière, en particulier dans le calendrier condensé de la pandémie, il a été traité comme une barbe, une portion inconvenante de raisins aigres. Il avait un point, cependant.

Réclamer la troisième place, dans ces circonstances, ne représente peut-être pas un grand triomphe, mais cela reste une réalisation considérable. Pas plus tard qu’en mars, Liverpool était en chute libre, risquant d’aggraver les centaines de millions de dollars perdus du fait de la pandémie en ratant les richesses de la Ligue des champions.

Klopp, cependant, a forgé une impressionnante unanimité de but depuis lors. Les 10 derniers matchs de Liverpool ont rapporté huit victoires et aucune défaite. C’est l’équipe en forme du football anglais depuis deux mois. Il est compréhensible que la vision du futur de Klopp soit optimiste, centrée sur la conviction que lorsque son équipe sera remise en forme, Liverpool sera «l’équipe que personne ne veut jouer» une fois de plus.

Ce n’est cependant pas si simple. La pandémie aurait peut-être eu un impact plus direct sur des équipes comme Arsenal et Tottenham, mais son effet sur Liverpool ne doit pas être sous-estimé.

Le club n’a pas été acclamé ces dernières années pour son utilisation astucieuse du marché des transferts: dépenser gros si nécessaire – comme Alisson et Virgil van Dijk – mais aussi pour sa capacité à étouffer les bonnes affaires: Andy Robertson, Wijnaldum et même, dans une certaine mesure, Mohamed Salah.

De telles dépenses libérales peuvent ne pas être possibles car le club se débat avec le trou noir financier ouvert par la pandémie. Il ne sera bien entendu pas le seul à le faire. Pour Liverpool, cependant, tout aussi inquiétant est le fait qu’il n’a pu dépenser cet argent qu’en raison de sa capacité presque inégalée à vendre des joueurs.

Liverpool s’est vendu mieux que quiconque ces dernières années, à la fois en glanant d’énormes sommes pour ses stars – les quelque 170 millions de dollars mis en banque de Barcelone pour Philippe Coutinho – et en marchandant des primes pour des actifs indésirables.

Il a vendu Dominic Solanke à Bournemouth pour environ 22 millions de dollars, et le gardien de but suppléant Danny Ward à Leicester pour 15 millions de dollars. Danny Ings, Ryan Kent et Rafa Camacho – l’ancien côté, dont les noms sont à peine rappelés à Anfield – ont collecté environ 50 millions de dollars à eux deux.

Ce sont des prix, cependant, qui appartiennent à un autre monde, celui d’une monnaie illimitée et d’une réflexion limitée. Liverpool ne sera pas en mesure de lever des sommes aussi impressionnantes pour Divock Origi et Xherdan Shaqiri et Marko Grujic et le reste cet été. S’il nourrissait l’espoir de vendre Mané ou Salah moyennant des frais supplémentaires afin de financer la prochaine transformation de l’équipe, il devrait également être déçu. Pour les acteurs de leur âge, le marché du luxe a également stagné.

La course tardive de Liverpool en Ligue des champions a peut-être attiré un peu l’aiguillon, étant donné que le club est un peu plus élastique pour jouer avec qui cherche à éviter une évasion aussi étroite l’année prochaine. Avec le retour de ses fidèles blessés, Klopp a raison de s’attendre à des choses plus brillantes. Mais la route n’est pas toujours aussi droite qu’elle s’est avérée être à la fin d’une campagne chargée et troublée. Il y a encore des rebondissements, des chicanes et des épingles à cheveux, à négocier.

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