Anthony Edwards va Dunk sur vous. Et vous battre au ping-pong?

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En tant que senior à la Holy Spirit Preparatory School d’Atlanta, Anthony Edwards faisait la navette environ une heure dans chaque sens depuis son domicile dans le sud de la ville. En plus de la distance géographique, le défi était qu’il n’avait pas de mode de transport fiable. Il s’appuyait donc sur des amis, des membres de sa famille, des voisins et des entraîneurs pour le transporter dans les deux sens. Ils voulaient aider.

«Les gens ont juste aimé être avec lui», a déclaré Tysor Anderson, l’entraîneur d’Edwards chez Holy Spirit, qui faisait partie de ceux qui lui faisaient des promenades occasionnelles.

Anderson, cependant, était plus impressionné qu’Edwards l’ait fait fonctionner d’une manière ou d’une autre – qu’il était assez ingénieux pour trouver son chemin à l’école chaque matin. «Il a compris», a déclaré Anderson.

La capacité d’Edwards à comprendre les choses est une compétence qu’il s’efforce d’appliquer cette saison en tant que gardien de tir de première année pour les Timberwolves du Minnesota, une franchise de longue date. En tant que premier choix du repêchage de la NBA de l’année dernière, Edwards, 19 ans, a été le centre d’attention d’une équipe en difficulté, offrant aux fans des Timberwolves un peu d’espoir pour l’avenir.

Des aperçus de cet avenir sont venus sous la forme de une performance de 42 points contre les Phoenix Suns et des jeux de diapositives surlignés, y compris un dunk contre les Raptors de Toronto C’était tellement explosif qu’Edwards regarda immédiatement vers le Jumbotron au-dessus du court central pour pouvoir regarder une rediffusion.

«J’étais comme, ‘Merde, c’est fou’», a-t-il dit.

Edwards, qui semble mesurer 6 pieds 4 pouces et 225 livres de ressorts étroitement enroulés, est en moyenne 18,3 points et 4,3 rebonds pour les Timberwolves, qui ont 16-44 d’avance sur leur match contre les Utah Jazz samedi soir.

Edwards s’est déjà révélé être l’une des personnalités les plus engageantes de la ligue, un joueur qui a réussi à élever les appels de vidéoconférence banals de l’ère pandémique au grand art. Il y avait un interaction avec un journaliste irlandais qui est devenu viral après que son accent ait attiré l’admiration d’Edwards – «Je veux apprendre à parler comme ça», dit-il – et, plus récemment, l’introduction de la recrue à Alex Rodriguez, qui est proche d’un accord pour devenir l’un des nouveaux propriétaires des Timberwolves.

« Je ne sais pas qui c’est », a déclaré Edwards lors d’un appel téléphonique avec les journalistes ce mois-ci.

Edwards s’est depuis familiarisé avec le travail de Rodriguez (il jouait au baseball), et ils avaient même un échange sur les réseaux sociaux.

«Il était comme: ‘Quoi de neuf, Anthony? Je suis Alex », a déclaré Edwards. «Et je me suis dit: ‘Qu’est-ce qui est bon?’»

Il y a aussi des moments où Edwards ressemble à la personne la plus confiante de la planète. Il est convaincu, par exemple, qu’il aurait pu jouer au baseball professionnel. Ou le football, d’ailleurs. (Il était une fois, a-t-il dit, il était le meilleur porteur de ballon de 10 ans «au monde».) Quelques mois après le début de sa carrière dans le tennis de table amateur, il se considère comme le meilleur joueur des Timberwolves. Il aimerait s’impliquer dans le rap game – en tant que producteur et interprète, car pourquoi pas?

«J’adore la musique», dit-il avec un sourire désarmant.

D’une certaine manière, Edwards ne semble pas affecté par la pression qui accompagne le fait d’être un premier choix qui contribuera grandement à dicter l’avenir d’une franchise NBA. Et ceux qui le connaissent le mieux disent que son tempérament le rend particulièrement équipé pour le rôle.

«J’ai toujours été frappé par la facilité avec laquelle il est lui-même», a déclaré Anderson, maintenant entraîneur adjoint à Jacksonville State. « Il rit. Il parle. S’il a des questions, il demande. S’il a une opinion, il est d’avis. Et s’il ne sait rien de quelque chose, il ne fera pas semblant de le savoir.

Cela n’a pas été une saison facile pour les recrues de la NBA. La ligue d’été a été annulée en raison de la pandémie et le camp d’entraînement a été abrégé. Maintenant, le calendrier des matchs est compressé. L’entraîneur des Timberwolves, Chris Finch, qui a remplacé Ryan Saunders le 22 février, a déclaré qu’il avait été en mesure d’organiser une demi-douzaine d’entraînements depuis qu’il avait pris le relais et que la moitié de ceux-ci avaient été des parcours sans grande activité sur le terrain.

En d’autres termes, Edwards apprend à la volée contre un buffet d’adversaires beaucoup plus expérimentés. Finch, cependant, l’a trouvé très coachable – peut-être trop coachable parfois.

Il y a quelques semaines, Finch a souligné à ses joueurs qu’il voulait qu’ils «jouent à travers» Karl-Anthony Towns, le centre partant de l’équipe et un autre ancien choix au classement général n ° 1. Edwards a pris le message à cœur.

« Il a en quelque sorte traversé cette période où il n’était pas du tout agressif parce qu’il essayait juste de faire passer le ballon à KAT tout le temps », a déclaré Finch, se référant à Towns par son surnom.

Edwards, cependant, est encore un adolescent qui n’est pas si éloigné du Saint-Esprit, où il s’est imposé comme une star. Peu de temps après qu’Anderson a été embauché par l’école en 2018, Edwards a participé au Camp All-American Pangos en Californie et a fait bonne impression.

«Je viens de détruire tout le monde», a déclaré Anderson.

Edwards était bientôt en route pour une autre vitrine estivale d’élite, le Top 100 Camp de la National Basketball Players Association, et Anderson savait qu’il devait être là – ne serait-ce que pour pouvoir rencontrer Edwards. Il voulait s’assurer qu’Edwards ne soit pas transféré dans un autre lycée avant le début de sa saison junior. Mais le camp était un ticket difficile. Anderson a appelé son grand-père, l’entraîneur universitaire de longue date Lefty Driesell, qui avait des relations.

«Grand-père», se souvient Anderson lui avoir dit: «Je ne te demande pas grand-chose, mais je dois entrer dans le bâtiment.»

Driesell a livré et Anderson a emmené Edwards à dîner, où ils se sont liés au cours d’une conversation sur le jeu vidéo Fortnite. Anderson en apprit bientôt plus sur Edwards et les difficultés qu’il avait vécues. Quand Edwards avait 14 ans, sa mère, Yvette, et sa grand-mère Shirley sont toutes deux décédées d’un cancer. C’étaient des personnages énormes dans sa vie.

«Ils m’ont rendu heureux», a déclaré Edwards. «Alors j’essaie juste de rester heureux.»

Edwards a fini par rester à Holy Spirit, mais seulement pour une saison. Il était si dominant qu’il a reclassé en tant que senior afin de pouvoir obtenir son diplôme tôt et s’inscrire en Géorgie.

«Il n’était pas nécessaire d’être un génie pour regarder l’un de ses matchs et comprendre que ce gars n’avait plus besoin de basket-ball au lycée», a déclaré Anderson. «Il avait à peine besoin de basket-ball universitaire.»

Avec les Timberwolves, Edwards a découvert que chaque jeu présentait un nouveau défi. La NBA n’est pas la Conférence du Sud-Est de la NCAA.

«Tout le monde sur le terrain est bon», a-t-il déclaré. «C’est ça la différence. Tout le monde peut y aller.

Après que Finch ait obtenu le poste, il a parlé à Edwards de l’élimination de certains des tirs à faible pourcentage qui encombraient ses jeux – les tractions de milieu de gamme et les 3 pointeurs qu’il lançait du dribble. Finch voulait qu’il atteigne le bord, cherche le contact et tente plus de catch-and-shoot à 3 points, car il en faisait déjà un pourcentage solide.

«Nous voulions qu’il soit plus efficace», a déclaré Finch. «Le fait d’être un bon tireur consiste à se débarrasser des mauvais coups.»

Edwards se sent plus à l’aise maintenant qu’il ne l’a fait au cours des premiers mois de la saison, lorsque les recrues «ne savent rien», a-t-il dit, et sa production le reflète. Depuis la pause des étoiles de la NBA en mars, Edwards a obtenu en moyenne 23,3 points tout en tirant 43,5% du terrain et 34,5% de la plage à 3 points – des chiffres solides qui reflètent une amélioration au cours de la saison et montrent toujours une marge de développement.

Pour sa part, Edwards a déclaré qu’il n’avait pas d’objectifs spécifiques autres que d’être «la meilleure version de moi-même». Et à quoi cela ressemble-t-il? «Je ne sais pas», dit-il. « Je n’ai que 19 ans. »



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