Alors que les sous-classes inondent le repêchage de la NFL, les lieux d’atterrissage s’assèchent

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Clifton Duck peut regarder un peu le repêchage de la NFL ce week-end, comme il l’a fait les années précédentes. Mais peut-être pas. «C’est le rêve de tout le monde d’aller au repêchage à la télévision», a-t-il déclaré. « Mais c’est un processus long et incontrôlé, et vous ne pouvez pas déterminer ce qui se passe. »

Pour Duck, le rêve de jouer dans la NFL lui a jusqu’à présent échappé. Malgré sa taille de 5 pieds 10 pouces et 170 livres, Duck avait été nommé demi défensif pour toutes les conférences à Appalachian State chacune de ses trois saisons. Mais lorsque l’entraîneur de l’équipe est parti pour prendre en charge le programme de Louisville, emmenant un certain nombre de membres du personnel avec lui, Duck a pensé qu’il entrerait dans le repêchage de 2019.

Duck n’a pas demandé beaucoup de conseils sur son potentiel professionnel, pariant essentiellement sur lui-même pour impressionner le personnel de la NFL. «Quelle que soit l’équipe ou le camp où je suis allé, je savais que j’allais produire», a-t-il déclaré.

Duck, comme un nombre croissant de sous-classes qui quittent l’université tôt, n’a pas été repêché. Il a signé un contrat d’agent libre avec les Bears de Chicago en mai 2019 et a eu un camp solide, y compris une interception et un retour en arrière de 62 verges dans un match de pré-saison contre les Giants. Pourtant, il a été coupé.

Il est rentré chez ses parents à Charlotte, Caroline du Nord, et depuis lors, Duck suit des cours en ligne à Appalachian State pour terminer son diplôme en communication (il a un semestre court), s’entraînant, entraînant dans son ancien lycée et quart de nuit chez CarMax. La saison 2020 de la Ligue canadienne de football a été annulée, mais il a été contacté par un dépisteur local pour les Blue Bombers de Winnipeg, alors il se prépare maintenant pour leur camp d’entraînement de juillet. Si cela se passe bien, qui sait? Pour Duck, le rêve de la NFL est toujours vivant.

«Vous revenez à la case départ et continuez à faire le travail.»

Au cours des 31 années écoulées depuis que la NFL a commencé à autoriser les sous-classes à se déclarer pour le repêchage, le nombre de ceux qui le font chaque année a augmenté de plus de trois fois, tandis que les emplois disponibles ne l’ont pas été.

En 1990, 28 sous-classes se sont déclarés pour le repêchage, et certains ont encaissé: cinq étaient parmi les 10 premiers choix. Dix, cependant, n’ont pas été rédigés.

À partir de 2014, le nombre total de sous-classes qui ont déclaré tôt et qui n’avaient pas obtenu leur diplôme a commencé à approcher ou à dépasser 100. D’autres sous-classes sont en cours de recrutement, mais ceux qui n’ont pas été repêchés ont également bondi, dépassant 20 la plupart des années. Cette année, 98 sous-classes non diplômées se sont déclarées pour le repêchage.

Alors que la NCAA a abordé la vague des premiers participants au repêchage de la NBA avec un changement de règle de 2018 qui permet aux joueurs de retourner à l’université avant une date limite s’ils n’ont pas signé avec un agent, le football universitaire n’envisage pas un tel changement.

Contrairement au basket-ball, où les joueurs non repêchés peuvent espérer rattraper la G-League ou les équipes professionnelles en Europe et en Chine, ou au baseball, qui compte 120 clubs de ligues mineures, dans le football, les options sont minces.

«Il n’y a pas d’alternative. Il n’y a pas d’option où je peux aller jouer en Lituanie », l’entraîneur de l’Alabama Nick Saban a dit à l’Athletic en 2018.

Il n’y a que 53 joueurs actifs par équipe de la NFL. Il y aura 259 places dans le repêchage de cette année, y compris des choix compensatoires, et 98 sous-classes ont été ajoutées au pool en déclarant tôt. Une étude de la NCAA sur le projet de 2019 a montré que seulement 6,8 pour cent des joueurs éligibles de Football Bowl Subdivision ont été pris.

« La NFL est une entité privée avec un modèle commercial qui a réussi », a déclaré l’entraîneur d’UConn Randy Edsall, qui a également travaillé pour des équipes de la NFL. «Si un jeune homme doit sortir tôt, il ferait mieux de s’assurer qu’il a fait preuve de diligence raisonnable. Si vous déclarez, alors comprenez quelles en sont les ramifications. Vous devez vivre avec cette décision.

La NFL a refusé de commenter cet article, mais a évoqué le « Section College Player Development »de son site Web, où la mission du comité consultatif du collège de la ligue est définie. «Le conseil évalue jusqu’à cinq sous-classes de chaque école, bien que les évaluations des joueurs supplémentaires soient examinées au cas par cas», indique le site Web. « Limiter le nombre de joueurs que le comité évalue permet aux dépisteurs de se concentrer sur les joueurs avec une chance réaliste et de fournir des projections plus précises. »

De nombreux joueurs ne sollicitent pas l’avis du comité ou l’ignorent. Axios a rapporté que lors des ébauches de 2016 et 2017, 80 sous-classes à qui le comité a conseillé de rester à l’école ont quand même déclaré tôt.

Au fur et à mesure que le nombre de premiers entrants a augmenté, il en va de même pour les discussions sur les changements – mais il y a peu de signes de consensus. La NCAA n’a pas répondu aux demandes de commentaires.

Saban et l’ancien entraîneur de l’État de l’Ohio, Urban Meyer, qui entraîne maintenant les Jaguars de Jacksonville, ont discuté de certaines de ces propositions avec des représentants de la NFL, mais négocier une solution entre deux bureaucraties comme la NCAA et la NFL sera probablement un processus glacial.

Une proposition populaire est que la NFL adopte un système similaire au modèle de la NBA. Les underclassmen qui ne signent pas avec un agent peuvent assister à un pré-draft combiné – cette année en juin – et recevoir des commentaires, en maintenant leur éligibilité au collège s’ils se retirent du repêchage de la NBA d’ici juillet. Mais dans le football, les sous-classes doivent se présenter au repêchage de la NFL en janvier, avant la moissonneuse-batteuse de reconnaissance, qui se tient traditionnellement au printemps.

Rick Neuheisel, commentateur de CBS Sports et ancien entraîneur d’université, a fait valoir que même après le repêchage, tout joueur qui n’est pas choisi devrait pouvoir retourner à l’école.

«Pourquoi leur faisons-nous marcher la planche?» Il a demandé.

D’autres suggestions incluent l’expansion des équipes d’entraînement de la NFL, la création d’une ligue de développement comme la G-League de basket-ball ou la distribution des évaluations du comité consultatif plus tôt.

Mais les solutions sont également compliquées. Les collèges se seraient préparés au printemps pour une liste qui n’inclurait pas les premiers entrants, et une nouvelle classe de recrutement pour combler les lacunes prévues dans la liste aurait été signée en février; la gestion du fichier des collèges serait brouillée.

Il est trop tard pour que l’une de ces propositions soit utile à James Williams. Il a gagné 3 090 verges polyvalentes en trois ans en tant que porteur de ballon dans l’État de Washington, et a déclaré après son année junior en 2018. L’entraîneur de la position de Williams avait quitté avant cette saison, et Williams ne s’est pas aussi bien connecté avec le remplaçant; un étudiant de première année a commencé à ronger le temps de jeu de Williams. Lui et sa petite amie ont eu un bébé en décembre.

Le comité consultatif du collège lui a conseillé de rester à l’école, lui disant qu’il manquait de taille et de vitesse pour les pros, mais il pensait que le programme axé sur les passes de l’État de Washington et la concurrence à son poste seraient des obstacles.

«Si je suis retourné, à quel point aurais-je été mieux?» Il a demandé. «Je sentais que je partirais et tenterais ma chance.»

Le troisième jour du repêchage, alors que les trois derniers tours étaient sélectionnés, il y avait une fête pour lui dans un restaurant de la région de Los Angeles.

«Mais comme ils sont arrivés aux 20 derniers choix, j’ai commencé à paniquer», a-t-il déclaré.

Williams n’a pas été repêché. Ce qui a suivi était un contrat d’agent libre avec Kansas City et des essais avec Washington, Green Bay, Indianapolis, la Nouvelle-Angleterre et Detroit, où il a joué dans un match d’exhibition.

Mais il n’est pas resté. Williams a donc signé un contrat avec les Blue Bombers de la LCF. En attendant, il vit avec les parents de sa fiancée à Lewiston, Idaho, formant des lycéens et travaillant comme entraîneur personnel; il lui manque un semestre un diplôme en sciences humaines.

« Ma vie est consacrée au football depuis 21 ans, mais je ne veux pas me fier uniquement au football », a déclaré Williams. «Si ça ne marche pas, c’est un message pour trouver autre chose qui me passionne.»

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