Alors que le tournoi de la NCAA se termine, la vie dans la bulle de basket-ball se termine aussi

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INDIANAPOLIS – L’une des nombreuses façons dont ce tournoi de basket-ball masculin de la NCAA est différent s’est déroulée aux petites heures du samedi matin. Jules Bernard IV, un gardien partant de l’UCLA, avait vomi et avait de la fièvre dans sa chambre d’hôtel du centre-ville une bonne partie de la nuit et son statut pour le match de demi-finale nationale de son équipe contre Gonzaga était incertain.

En temps normal, sa mère, Kristene, aurait été à ses côtés, enroulant ses cheveux entre ses doigts et l’appelant par l’un des noms d’animaux qu’elle lui avait donnés depuis qu’il était enfant. Mais elle était à Vancouver, en Colombie-Britannique, où elle travaillait sur un film en tant que maquilleuse et ne pouvait pas quitter le Canada sans avoir à se mettre en quarantaine pendant deux semaines à son retour.

Le père de Bernard, Jules III, ou sa sœur cadette, Sophia, ne pouvaient pas non plus être là pour le réconforter, empêchés d’avoir des contacts étroits avec quiconque des 34 personnes du groupe de voyage de l’équipe. «Nous sommes une famille très tactile», a déclaré l’aîné Bernard, qui se souvenait avoir tenu la main de son fils lors de leurs promenades à l’école en sixième. «Il y a beaucoup d’amour, beaucoup de câlins. Nous sommes un groupe de personnes très étroites. »

Au lieu de cela, le père et la sœur de Bernard, après avoir parcouru toute la nuit les pharmacies de la ville à la recherche de médicaments contre la grippe, ont déposé un colis à l’hôtel qu’un chef d’équipe a récupéré. Ils ont appris le lendemain que Jules IV avait été atteint d’une intoxication alimentaire et n’avait pas contracté le coronavirus. (Ses tests se sont révélés négatifs.) «Je ne sais pas s’il y avait une inquiétude exagérée», a déclaré Jules III. « Ma femme et moi étions juste s’il vous plaît, s’il vous plaît, s’il vous plaît. »

Son fils, qui s’est réveillé avec des frissons, a reçu des liquides intraveineux au moins deux fois samedi – y compris lors du premier match de demi-finale entre Baylor et Houston – et a joué lors de la défaite épique des Bruins en prolongation contre Gonzaga, sa performance étant moins entravée par la maladie que par des problèmes immondes. .

Les difficultés de Bernard, cependant, soulignent les mesures extraordinaires mises en place par la NCAA – et le fardeau extrême imposé aux athlètes – pour organiser un tournoi de basket-ball masculin d’une valeur de 850 millions de dollars en revenus télévisés uniquement après son annulation en mars dernier au début de la pandémie de Coronavirus.

Les athlètes ont été extrêmement reconnaissants de l’opportunité de jouer, mais les mesures mises en place pour les tournois masculins et féminins – mise en quarantaine à l’arrivée, contrôles fréquents, isolement des équipes dans les hôtels et coupure des contacts même avec leurs familles – ont mis en évidence une inégalité fondamentale de l’industrie du sport universitaire: les joueurs ne sont pas payés pour leur travail.

Lorsque les joueurs masculins sont arrivés à Indianapolis, ils ont trouvé un livre dans leur chambre – la biographie de Jesse Washington de feu l’entraîneur de Georgetown John Thompson – et les équipes pouvaient planifier une heure de temps libre au stade de baseball de la ligue mineure à proximité où ils pouvaient jouer au cornhole, donner un coup de pied à un ballon de football, lancer un ballon de football ou balancer une batte de balle dans le champ extérieur.

L’imagerie était difficile à ignorer.

«Quand nous allons aux matchs, c’est comme si nous étions en prison et que nous sortions», Adrian Autry, entraîneur adjoint à Syracuse, dit au Syracuse Post-Standard.

L’environnement a permis aux joueurs de se considérer de plus en plus comme des employés essentiels.

En étant rassemblés dans une ville – San Antonio pour les femmes, Indianapolis pour les hommes – ils ont été plus facilement en mesure d’attirer l’attention sur les ressources inférieures pour le tournoi féminin et de lancer un Campagne sur les médias sociaux #NotNCAAProperty qui essaie d’appliquer une pression politique sur la NCAA pour assouplir les restrictions sur les athlètes qui profitent de leur renommée.

Cette proximité a permis à Jordan Bohannon de l’Iowa et à Geo Baker de Rutgers, qui font partie des leaders de la campagne sur le nom, l’image et la ressemblance, de coincer Wabissa Bede de Virginia Tech et de l’inciter à rejoindre leur mouvement. Leurs équipes étaient dans différentes parties de la fourchette, donc normalement elles auraient pu jouer dans trois villes différentes.

« Tout a ralenti pour moi parce que tout le temps dans la bulle, vous ne faites pas vraiment grand-chose », a déclaré Bede, ajoutant qu’avec peu d’autre chose à faire que des devoirs, il a réfléchi davantage aux problèmes qui sont importants pour les athlètes universitaires . «Le plus important est de savoir comment les athlètes doivent utiliser davantage nos voix et je pense que c’est ce que nous faisons en ce moment.»

Bede a eu un séjour relativement court à Indianapolis, environ une semaine, parce que Virginia Tech a perdu contre la Floride au premier tour. Bien que les équipes soient souvent renvoyées chez elles après des défaites, il y avait une urgence supplémentaire à le faire cette année. L’État de l’Oregon, par exemple, est rentré à son hôtel après avoir perdu contre Houston en huitièmes de finale lundi soir dernier, puis a appris qu’il devait faire ses valises et prendre un vol charter à 1h15 du matin à destination d’Eugene, dans l’Oregon.

L’UCLA a au moins pu rentrer à Los Angeles dimanche. Mais les joueurs sont restés isolés, incapables de rencontrer leurs familles pour s’assurer qu’ils n’infectaient pas les équipes qui joueraient lundi soir, Gonzaga et Baylor.

C’était un protocole auquel les joueurs s’étaient habitués. Johnny Juzang, la star de l’UCLA dans le tournoi, avait été surpris plus tôt par son frère aîné Christian, qui était venu du Vietnam, où il jouait, pour déposer de la nourriture. Ils ne s’étaient pas revus depuis l’été dernier. Mais au lieu de partager des câlins, ils ont parlé sur leur téléphone à travers une double porte vitrée à l’hôtel de l’équipe.

Le père de Bernard a déclaré que la routine était la même avec son fils à Indianapolis, et depuis le début de la saison. Pendant la saison, il déposait souvent des courses pour son fils, le rencontrant dans l’allée devant son immeuble près de Westwood. Et l’adhésion du reste de l’équipe a semblé fonctionner – ils n’ont pas eu de test viral positif toute l’année, a déclaré l’aîné Bernard.

Mais cela a fait une scène dissonante dimanche: alors que Jules Bernard III se rendait à l’aéroport avec sa fille, ils ont été connectés par FaceTime à Kristene à Vancouver et à leur fils à l’hôtel de l’équipe. «Il nous faisait signe de l’intérieur du hall sombre», a-t-il dit.

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