À Roland-Garros, un nouveau top exécutif a beaucoup à gérer

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PARIS — Gilles Moretton, le président de la Fédération française de tennis, a retiré son masque et s’est penché dans la conversation à travers une vaste table mardi matin à Roland-Garros.

Trois mois plus tard, le mandat de Moretton n’a pas vraiment commencé. L’Open de France, géré par son organisation, a été béni avec du soleil pendant la majeure partie de ses 10 premiers jours, mais pas grand-chose d’autre.

Les restrictions pandémiques ont réduit le nombre de spectateurs autorisés sur le terrain et considérablement réduit les revenus au moment même où la fédération devait commencer à rembourser les centaines de millions d’euros empruntés pour les récentes rénovations de Roland Garros. Pour la première fois de l’histoire, aucun joueur de simple français n’a franchi le deuxième tour. La plus grande histoire des 10 premiers jours du tournoi n’a pas été les matchs joués, certains d’entre eux exceptionnels, mais ceux qui n’ont jamais commencé.

Il y avait le retrait au deuxième tour de Naomi Osaka, l’étoile montante la plus brillante du football féminin, à la suite d’un désaccord avec Moretton et d’autres dirigeants du tournoi du Grand Chelem au sujet des fonctions médiatiques. Roger Federer, toujours le plus gros tirage du football masculin à 39 ans, s’est retiré après trois tours pour préserver son genou droit postopératoire et son énergie pour Wimbledon.

Mais Moretton, qui était autrefois assez bon pour affronter Bjorn Borg à Roland-Garros (prenant une défaite), n’a pas déploré son timing lors d’une interview dans la loge présidentielle avec une vue grandiose sur le stade principal, Philippe Chatrier Court, pourtant vide.

« Je suis arrivé à un moment où la situation est très difficile à cause de la pandémie et des résultats du tennis français », a-t-il déclaré. «Mais en même temps, je vois cela comme une opportunité extraordinaire. Parce que nous avons un dicton qui dit que lorsque vous êtes au fond de la piscine, vous êtes obligé de commencer à remonter vers la surface. »

Moretton a défendu la gestion du refus de la deuxième tête de série d’Osaka de participer à des conférences de presse et à d’autres tâches médiatiques obligatoires, une annonce qu’elle a faite sur les réseaux sociaux avant l’Open de France qui a surpris les officiels du Grand Chelem.

L’annonce initiale d’Osaka mentionnait la nécessité de préserver sa santé mentale, sans donner de détails. Selon plusieurs responsables du tennis, Osaka n’a pas répondu à plusieurs demandes pour expliquer davantage la situation. Elle a été condamnée à 15 000 $ d’amende pour avoir manqué une conférence de presse d’après-match à Paris. Moretton et les dirigeants des trois autres tournois du Grand Chelem – Wimbledon et les Opens d’Australie et des États-Unis – ont ensuite publié une déclaration sévère mettant en garde contre l’escalade des sanctions, y compris une éventuelle expulsion du tournoi si elle continuait à s’abstenir.

« Je pense que nous avons très bien réussi », a déclaré Moretton, ajoutant que les officiels avaient espéré éviter d’expulser Osaka. « Le but n’était pas de la pénaliser. C’était pour dire clairement : voici la règle.

Osaka s’est retirée le lendemain via les réseaux sociaux, où elle a expliqué qu’elle avait connu de longs accès de dépression depuis sa victoire à l’US Open en 2018.

Rennae Stubbs, un ancien joueur qui est entraîneur et analyste ESPN, a déclaré que la fédération française avait « géré cela horriblement ». Elle et d’autres anciens joueurs ont déclaré que les officiels auraient dû faire preuve de plus de sensibilité et éviter de menacer publiquement de pénaliser Osaka.

« Je pense que nous aurions continué à lui infliger des amendes », a déclaré Moretton. « Je ne pense pas que nous serions allés vers une sanction plus sévère, car nous avons compris la situation. Mais c’est la règle. La règle est là pour être juste envers tous les joueurs.

Osaka a depuis annoncé qu’elle ferait une pause d’une durée indéterminée de la tournée.

Moretton, 63 ans, s’est dit préoccupé par la santé mentale des joueurs. « Le problème qu’elle a soulevé est un vrai problème, un vrai sujet de discussion », a-t-il déclaré.

Mais il a déclaré qu’il était également soucieux de préserver l’égalité de traitement entre les joueurs et la capacité des médias à couvrir le sport.

« Peut-être que nous allons changer les règles, et alors tout le monde ne viendra à la presse que s’il le veut », a déclaré Moretton. « Vous verrez qu’il n’y en a pas beaucoup qui viendront. »

« Chacun sera son propre journaliste », a-t-il ajouté, « parle quand il veut parler, dit ce qu’il veut dire, ne répond qu’aux questions auxquelles il veut répondre. Et je pense que c’est un problème sérieux. Alors oui bien sûr aux mesures qui apporteront aide et soutien aux joueurs, mais gardons la liberté de la presse de poser une question qui pourrait être inconfortable et qui intéresse le public, qui sont ceux qui font vivre les athlètes et les personnalités.

Quant au retrait de Federer, Moretton a déclaré qu’il avait « trop de respect pour Roger » pour remettre en question sa décision. Federer n’a pas été condamné à une amende pour le retrait. Guy Forget, le directeur du tournoi de Roland-Garros, a déclaré à l’agence de presse française L’Équipe que Federer avait cité son genou comme raison médicale officielle de son retrait.

« Tout le monde veut le voir jouer le plus longtemps possible », a déclaré Moretton. « Nous savons qu’il aura bientôt 40 ans. Ça va être difficile. Nous pouvons le voir, et il le sait lui-même, et il a besoin de se préserver. »

Moretton a l’intention de renforcer les liens avec les autres tournois du Grand Chelem et de créer plus d’unité qui donnera aux dirigeants du tennis une voix collective plus forte. La déclaration sévère sur Osaka était peut-être un produit de ce zèle.

La fédération française, sous l’ancien président Bernard Giudicelli, a ébouriffé le sport l’année dernière en déplaçant le début de Roland-Garros de mai à septembre sans l’approbation d’autres entités de tennis. Le tournoi a également été reculé d’une semaine cette année, mais Moretton a insisté sur le fait que cela avait été fait en consultation avec d’autres dirigeants du tennis.

Le report d’une semaine cette année a été fait pour permettre plus de fans au cours de la deuxième semaine du tournoi, lorsque les restrictions du gouvernement français devaient s’assouplir. Le nombre de spectateurs autorisés sur le terrain va plus que doubler, passant de 5 300 à 13 000 mercredi et jeudi, et Moretton a déclaré qu’il y aurait 5 000 spectateurs à Chatrier pour les deux finales en simple.

La dernière séance nocturne sans fans a eu lieu mardi, lorsque Stefanos Tsitsipas, cinquième tête de série, a battu Daniil Medvedev, deuxième tête de série, 6-3, 7-6 (3), 7-5, en quart de finale.

« Notre match était le match du jour, et Roland Garros a préféré Amazon aux gens », a déclaré Medvedev, faisant référence à Amazon Prime Video, qui a diffusé les sessions nocturnes en France.

Les revenus sont toujours en baisse lors d’un événement qui attire normalement 38 000 spectateurs par jour. En 2019, le tournoi a généré 260 millions d’euros, soit environ 316 millions de dollars. En 2020, il a généré environ 130 millions d’euros, et Moretton a déclaré que les chiffres seraient similaires cette année.

« Nous allons être durement touchés », a-t-il déclaré.

Les aides et prêts du gouvernement et les réserves abondantes de la fédération ont contribué à atténuer le coup et, plus important pour Moretton, à préserver le soutien financier aux clubs et aux ligues de tennis en France.

Moretton a pris sa retraite du secteur de la gestion d’événements sportifs et a fait deux longs voyages au Népal avant d’être persuadé par des amis de se présenter à la présidence de la fédération.

Bien qu’il soit lyonnais, il considère aussi Roland-Garros comme chez lui. À 12 ans, il dormait dans une tente sur le terrain lorsqu’il jouait dans un tournoi national junior. Il a ensuite vécu sur place pendant un an, partageant une petite maison avec d’autres aspirants pros français, dont Yannick Noah.

Noah a remporté l’Open de France en 1983 et est le dernier Français à le faire. Moretton va maintenant essayer d’aider à développer le successeur de Noah et travailler pour rendre le reste de son mandat de quatre ans plus fluide que le début.

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