À Roland-Garros, Serena Williams gagne pendant que Roger Federer attend

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PARIS – Ils sont sur des pistes souvent parallèles depuis deux décennies et alors qu’ils se rapprochent du grand quatre-oh, Serena Williams et Roger Federer ne peuvent toujours pas rompre l’habitude.

Tous deux sont classés huitièmes au monde à 39 ans après avoir très peu joué jusqu’à présent cette année. Les deux sont de retour à Roland-Garros essayant d’empêcher leur esprit de courir vers Wimbledon, même s’ils doivent tous deux savoir que leurs chances sont meilleures sur les pelouses bien entretenues du All England Club à Londres que sur la terre battue rouge de Roland Garros. où les plus jeunes peuvent les broyer.

Federer a concédé qu’il ne va pas tout gagner à Paris, même s’il ne sera pas facile à battre. Williams n’a rien concédé de la sorte et alors que Federer a fait une pause mercredi à la veille de son match de deuxième tour avec Marin Cilic, Williams s’est battu avec acharnement sur le court Philippe-Chatrier.

Son adversaire était Mihăela Buzarnescu, une gaucher roumaine de 33 ans titulaire d’un doctorat. en sciences du sport et un classement de 174 qui ne rend pas justice à son talent ou à sa capacité à évoquer des gagnants dans des endroits inattendus. Elle a été classée jusqu’à la 20e place en 2018 avant que des blessures et une opération à l’épaule ne la renversent.

Williams a contrôlé le jeu dans le premier set, a perdu le commandement dans le deuxième, puis a repris la pleine possession du volant dans le troisième : rugissant, hurlant, souriant mais jamais indifférent.

« C’est toujours bon quand on aime son travail », a-t-elle dit, l’air las mais soulagée alors qu’elle parlait sur le terrain après sa victoire 6-3, 5-7, 6-1.

Il y avait de quoi s’inquiéter. Elle n’est pas encore à son meilleur, pas près de son meilleur. La couverture des courts est un défi : elle a souffert dans les longs rassemblements de mercredi. Il en va de même des changements de direction et de cohérence. Mais elle a été meilleure dans ses deux matchs à Paris qu’elle ne l’a été ses matchs à Rome ou Parme, en Italie, le mois dernier, où elle a perdu tôt dans les deux tournois sur terre battue à son retour à la compétition après une pause de trois mois.

« Quand elle a joué Rome et Parme, je lui ai dit qu’elle n’était pas du tout prête », a déclaré son entraîneur Patrick Mouratoglou. « Les résultats ne m’ont pas surpris car elle n’était pas préparée, et je lui ai dit que quand on n’est pas préparé, il vaut mieux s’entraîner que de concourir. Mais après Parme, nous avons eu 10 jours et nous avons fait de notre mieux pendant ces 10 jours. Je pense qu’elle est bien meilleure maintenant qu’elle ne l’était en Italie, mais je ne peux toujours pas dire qu’elle est aussi prête qu’elle l’était en Australie.

À l’Open d’Australie de cette année en février, elle avait l’air particulièrement en forme et concentrée avant un dégonflage et un déséquilibre inattendu 6-3, 6-4 défaite contre Naomi Osaka en demi-finale.

« Tout au long du tournoi en Australie, Serena a eu un très haut niveau », a déclaré Mouratoglou. « Le seul match qu’elle a laissé passer était le match contre Osaka. Mais ici à Paris, elle souffre et quiconque pense qu’elle ne souffrait pas aujourd’hui ne regardait pas le match.

Très peu regardaient en personne. Les restrictions liées à la pandémie ont limité les foules quotidiennes à Roland-Garros à un peu plus de 5 000 spectateurs, et seules quelques centaines étaient assis au tribunal Chatrier alors que Williams et Buzarnescu s’affrontaient pour la première fois de leur carrière.

Lorsque Federer a gagné sur le même terrain lundi en fin d’après-midi, le soleil brillait, les ombres sur l’argile rouge étaient nettement définies alors que les photographes s’éloignaient du niveau supérieur autrement vide.

C’était théâtral, comme une pièce de théâtre, dans la mesure où la fin semblait avoir été écrite à l’avance. L’adversaire de Federer, le vétéran qualifié Denis Istomin, était plus un fleuret qu’une menace, offrant à Federer toutes sortes de grandes occasions d’exprimer son beau jeu.

« J’ai rapidement senti que je pouvais gagner des points de différentes manières », a-t-il déclaré à propos de sa victoire 6-2, 6-4, 6-3. « Ensuite, vous pouvez en profiter : venir au filet, servir et volée, lancer des tirs, prendre des risques. Vous pouviez vraiment tout choisir, donc je pense que cet adversaire était idéal pour le premier tour.

C’est le mouvement qui a ébloui. Federer ne peut pas être aussi rapide qu’il l’était, pas à 39 ans et après trois opérations au genou : les deux dernières en 2020, tous les deux sur son genou droit, et le garder hors de la tournée jusqu’en mars de cette année.

Mais son sens inné de l’anticipation et de la fluidité demeure : la capacité de contourner le ballon avec suffisamment d’agilité pour gifler ce coup droit à l’envers, la capacité de glisser vers l’avant (ou vers l’arrière) et de gagner joliment. Cela ne garantit pas que les engrenages ne commenceront pas à grincer et que les ratés ne commenceront pas à s’accumuler jeudi contre Cilic, le Champion de l’Open des États-Unis 2014 qui a perdu contre Federer lors de la finale de Wimbledon 2018 et de la finale de l’Open d’Australie 2019 avant de retomber dans le classement.

Mais il n’y avait pas de véritable suspense contre Istomin, un joueur au classement à trois chiffres que Federer avait battu lors de ses sept matches précédents.

« C’était agréable de jouer quelqu’un que je connaissais déjà, et ce sera agréable de jouer à nouveau Marin pour la même raison », a déclaré Federer, peut-être heureux de voir des visages familiers alors qu’il revient après une longue pause avec presque tous ses pairs depuis longtemps à la retraite. .

Il est l’homme le plus âgé du tableau du simple, et Williams, avec sa sœur aînée Venus hors du tournoi, est désormais la femme la plus âgée du tableau du simple alors qu’elle se prépare à affronter Danielle Collins, une Américaine classée 50e, au troisième tour.

Williams et Federer ont tous deux joué à Roland Garros dans les années 1990, 2000, 2010 et maintenant 2020.

Ils ont des styles tellement différents : Federer l’escrimeur autonome ; Williams le boxeur fougueux. Mais ils partagent l’essentiel à ce stade avancé.

« Si vous n’avez pas la flamme qui brûle en vous, vous ne pouvez tout simplement pas rivaliser à ce niveau », a déclaré Mouratoglou. « Ils l’expriment de différentes manières, mais c’est toujours brûlant pour eux deux. Et même s’il est plus difficile pour moi de parler de Roger que de Serena, ils doivent tous les deux se sentir capables de gagner encore des tournois du Grand Chelem. Sinon, ils ne seraient pas encore là. De cela, j’en suis certain.

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