A Roland-Garros, Djokovic, Federer et Nadal visent tous à gagner

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PARIS — L’un d’eux se concentre sur les chiffres, espérant qu’ils produiront la validation dont il a toujours rêvé.

Un autre est venu jouer sur le court qui fait de lui l’apothéose de son sport, et protéger ce lieu comme son royaume personnel.

Le troisième aspire à ce qu’il reste et se prépare pour la suite.

Les trois grands du côté masculin du tennis – Novak Djokovic, Rafael Nadal et Roger Federer – jouent dans un Grand Chelem pour la première fois en 18 mois. Grâce à une bizarrerie dans le système de classement du sport, ils sont tous dans la même moitié du tableau. Djokovic pourrait affronter Federer en quart de finale et Nadal en demi-finale. Ils ne rajeunissent pas. Djokovic et Nadal ont 34 ans et Federer, 39 ans, est en train de cracher sur son retour d’une opération au genou. Il n’y aura peut-être que quelques autres chelems comme celui-ci.

Pendant des années, ils ont été bénis avec des cadeaux de tennis éthérés, si formidables pendant si longtemps que les adversaires peuvent sentir qu’ils sont en panne d’un set avant même que le premier point ne soit joué. Il a été difficile pour les joueurs plus légers d’imaginer les battre, sans parler de le faire réellement.

Ils aiment toujours concourir, aiment vraiment gagner (bien que Federer n’ait gagné qu’une seule fois par an) et embrassent la célébrité mondiale qui accompagne le fait d’être une superstar du tennis. Tout débat sur qui terminera sa carrière avec le plus de titres en simple du Grand Chelem et prétendra légitimement être le plus grand devient rapidement réducteur.

Cependant, ils divergent considérablement lorsque la conversation se tourne vers ce qui pousse chacun d’entre eux à continuer à jouer longtemps après avoir gagné des centaines de millions de dollars et solidifié leur réputation historique. Et ces trentenaires ont largement dépassé la date de péremption des grands joueurs de toutes les époques qui les ont précédés.

Mais à ce moment singulier de leur carrière, avec Federer et Nadal à égalité avec 20 victoires en Grand Chelem et Djokovic juste derrière avec 18, seul Djokovic est aussi concentré sur les chiffres. Djokovic, qui vient de fêter son 34e anniversaire et aux yeux de la plupart des experts est le plus susceptible de finir en tête, ne laisse aucun doute sur le fait que la poursuite de la suprématie du tableau de bord le motive.

« Que je pense à gagner plus de chelems et à battre des records, bien sûr, bien sûr, je le fais », a déclaré Djokovic en février, après battre Daniil Medvedev en finale de l’Open d’Australie. « Et la majeure partie de mon attention et de mon énergie à partir de ce jour, jusqu’à ce que je me retire du tennis, va être dirigée vers les majeures, essayant de gagner plus de trophées majeurs. »

Cela semblait très différent de Nadal lorsqu’il a parlé de ses propres motivations plus tôt dans la semaine. Nadal a admis cela, oui, il voulait gagner des tournois du Grand Chelem. Le 13 fois champion de Roland-Garros est toujours le favori ici sur terre battue rouge, mais pas ailleurs, ce qui explique peut-être en partie pourquoi il a dit que gagner plus de chelems que ses rivaux n’est pas si important. Trop d’ambition, a-t-il dit, peut vous laisser frustré lorsque les choses ne se passent pas comme vous le souhaitez.

« Pour moi, l’essentiel est de rentrer à la maison avec la satisfaction personnelle d’avoir tout donné », a-t-il déclaré. «C’est ce qui me donne du bonheur et me permet de rester calme.»

La saison de tennis du Grand Chelem prend une longue pause entre la fin de l’Open d’Australie et le début de l’Open de France, qui débute dimanche. La pause a semblé encore plus longue cette année, alors que les trois grands ont sauté une série de tournois majeurs pour soigner les blessures ou éviter les voyages internationaux pendant la pandémie.

Cela a laissé du temps pour la danse verbale dans laquelle Nadal, Djokovic et Federer se sont engagés sur la poursuite des records et des héritages et de ce que signifie surpasser les autres.

En mars, Djokovic a battu le record de Federer pendant la plupart des semaines au sommet du classement mondial – un 311 ridicule. même si cela signifiait perdre des opportunités de gagner des points de classement et de maintenir son rang de n°1 mondial.

Quelques jours plus tard, Federer est revenu au tennis compétitif après plus d’un an de récupération des chirurgies du genou. Avant son retour, il s’est essentiellement retiré de toute conversation compétitive avec Nadal et Djokovic, expliquant que son obsession avait été battre l’ancien record de Pete Sampras de 14 titres du Grand Chelem, ce qu’il a fait en 2009.

«Les gars sont irréels», a-t-il déclaré à propos de Djokovic et Nadal. « J’espère qu’ils pourront faire tout ce qu’ils veulent et qu’ils regarderont en arrière sans regret. Nous voulons quitter le match sans regret et je pense que, de ce point de vue-là, nous dormons tous très bien la nuit.

Il a déclaré que son objectif était d’être à son meilleur pour Wimbledon en juin et de se précipiter pour jouer pour quelque chose d’important, devant les fans, contre les meilleurs joueurs du monde.

Puis les choses ont commencé à devenir intéressantes.

En avril, lors d’une interview promotionnelle pour un sponsor de la bière, Nadal a déclaré que Djokovic était « obsédé » par le fait de remporter plus de titres du Grand Chelem que ses rivaux.

« Cela signifie beaucoup pour lui, toutes ces choses, comme s’il disait et parlait toujours de ces disques », a déclaré Nadal. « Ce n’est pas mon approche de ma carrière de tennis. »

Il a insisté sur le fait qu’il ne le pensait pas de manière négative, et pourtant.

Quelques jours plus tard, alors que Djokovic se préparait à jouer l’Open de Belgrade, il a rejeté la qualification.

« Je n’ai jamais eu de difficulté à dire : ‘Je veux battre ce record ou atteindre un certain objectif' », a-t-il déclaré.

Que ce soit en jouant cool ou en se souciant trop, tous se concentreront sur la même chose au cours des 14 prochaines semaines, en compétition sur terre battue rouge à Roland Garros, sur gazon à Wimbledon et sur les courts en dur à l’Open des États-Unis.

Pendant des années, Djokovic a été un héros dans sa patrie et la diaspora serbe, mais, à tort ou à raison, quelque chose d’un fêtard à ce qui était autrefois une rivalité d’élite entre Federer et Nadal, et même un méchant de tennis occasionnel. Les fans sont plus souvent contre lui qu’avec lui, surtout quand il joue Nadal ou Federer. Au cours de la dernière année seulement, il a défié les protocoles de sécurité sanitaire et a organisé une exposition de tennis qui est devenu un événement superpropagateur de coronavirus, et a accidentellement frappé un ballon dans la gorge d’un juge de ligne, ce qui lui a valu une disqualification de l’US Open.

Près de deux décennies après le début de sa carrière professionnelle, personne ne s’attend à ce qu’il capture l’adoration presque universelle dont jouissent Nadal et Federer, mais s’il gagne plus qu’eux, il sera difficile de prétendre qu’il est le moindre des trois.

Il est le seul à avoir un record de victoires contre les deux autres, bien que Nadal se soit rapproché d’un match, 29-28, lorsqu’il a battu Djokovic il y a deux semaines dans un match serré, 7-5, 1-6, 6-3 , en finale de l’Open d’Italie.

Une fois de plus, l’arène du parc juste à l’ouest de la tour Eiffel deviendra leur champ de bataille. Alors qu’ils se préparaient pour Paris, chacun est resté fidèle à sa forme.

Le 18 mai Federer a subi une lourde défaite à l’Espagnol Pablo Andujar, classé 75e au monde, lors de son premier match à l’Open de Genève. Il a essayé de baisser les attentes, pointant vers Wimbledon, où il a gagné huit fois, et restera une divinité, même s’il ne gagne plus.

« Roland Garros n’est pas le but », a-t-il déclaré. « Le but, c’est l’herbe.

Nadal a continué à se concentrer sur son processus et ses efforts car gagner est moins prévisible. Après avoir envoyé Djokovic à Rome, Nadal a parlé d’apporter de la passion et des efforts sur le terrain pour chaque match. A Paris, vendredi, il s’est concentré sur son adversaire du premier tour, le jeune Australien Alexei Popyrin, plutôt que sur sa statue que les organisateurs du tournoi avaient dévoilée. « Chaque tour est difficile », a-t-il déclaré.

Ensuite, il y avait Djokovic, qui parlait gros, cherchait un autre trophée, puis se couvrait rapidement, essayant de ne pas paraître trop obsédé.

« Je pense que j’ai de bonnes chances d’aller jusqu’au bout à Paris », a-t-il déclaré. Puis, réalisant ce que cela signifiait, il a ajouté: « Bien sûr, c’est un long plan. »

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